Um gostinho do metal alemão da Segunda Guerra Mundial em Malta

Uma bota Schnell
Uma bota Schnell

STUART PHILPOTT enjoys a technical dive on one of Malta’s German World War Two casualties, the S-31 Lancha

The year before the Covid pandemic I managed to scoop an exclusive on one of Malta‘s then new list of technical-depth wrecks. Using side-scan sonar, a hand-picked team had discovered more than 100 sites, and that was with only 30% of the coastal waters surveyed.

I spoke to project leader Dr Timmy Gambin, who invited me on a 3D mapping dive of a German WW2 Junkers 88 bomber lying at a depth of around 60m.

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The plane was in surprisingly good condition considering its age, with wings, engines, tail-section, fuselage and machine-guns on display.

Back in his office on the University of Malta campus, Dr Gambin showed me vídeo imagens de outras descobertas emocionantes que provavelmente tornariam as ilhas ainda mais um destino obrigatório para mergulhadores de tecnologia sérios.

Having experienced this awesome teaser-taster, I was keen to return and continue my tour of Malta’s new tech discoveries but, alas, politics and egos seemed to hinder the release of the first batch of 16 wreck-sites, leaving the exact co-ordinates withheld and dive-centres not authorised to visit the sites.

My flights, courtesy of Air Malta, were already booked, so I had to find some tech wreck alternatives PDQ. The Junkers 88 had been my very first German WW2 aircraft wreck, so I wondered if Malta could offer any more dive-sites with a similar pedigree.

Eu já havia negociado com Alan e Viv Whitehead, proprietários da Techwise, com sede em St Julian's, e fiquei impressionado com sua configuração e a variedade de serviços oferecidos. Alan sugeriu que se eu quisesse ver mais metal alemão, o S-31 Schnellboot provavelmente faria o trabalho.

Tripulação do S-31
S-31'parafuso

Este naufrágio foi descoberto originalmente em setembro de 2000, então verifiquei alguns vídeos enviados para YouTube para ver o que o site tinha a oferecer. A profundidade máxima de 67 m desencorajou a maioria dos caçadores de troféus (embora não todos), por isso ainda restavam algumas características interessantes para fotografar.

Eu estava bem e verdadeiramente fisgado. Alan providenciou um barco de mergulho, cortesia de Jeffrey Pappalardo, e preparou as misturas de gás.

O naufrágio

O Schnellboot, aka E-boat, was a fast motor torpedo boat (MTB) used to attack and destroy Allied shipping during WW2. S-31 was built by Lürssen at Bremen-Vegesack in Germany and launched in 1939.

Its 33m-long hull was constructed using an aluminium framework with a mahogany wood outer skin. It had a 5m beam, and weighed approximately 100 tons.

Three Daimler-Benz 16-cylinder MB502 diesel engines delivering around 1,320bhp each gave the boat a very respectable top speed of 38 knots and an operational range of 1,500km (a derivative of the same engine was used to power the Hindenburg-class airships).

Later Schnellboot versions were fitted with MB501 20-cylinder 2,000bhp engines, which increased top speed to 44 knots. Armament included two torpedo-tubes with four torpedoes, one 20mm mounted gun and several smaller-calibre machine guns.

Steve perto do tubo de torpedo de bombordo no S-31
Steve by the port torpedo-tube on S-31

S-30 através de S-37 destinavam-se originalmente à China, mas com a eclosão da Segunda Guerra Mundial os barcos foram apreendidos e transferidos para a Kriegsmarine (Marinha Alemã). Sob o comando do tenente Heinrich Haag, S-31 vi muita ação. No Mar do Norte, como parte da 2ª Flotilha, o MTB danificou gravemente o destróier britânico HMS Kelly.

2 Flotilla moved to Ostend in August 1940 and, during an Allied raid that blew up the torpedo storage facility, four boats including S-31 foram pegos na explosão. Após a conclusão dos trabalhos de reparação, S-31 foi transferido para a 3 Flotilha sob o comando de Friedrich Kemnade.

O casco branco foi repintado com um padrão de camuflagem azul/cinza sobre fundo branco e uma insígnia de peixe voador foi adicionada. Durante uma missão no Mar Báltico, S-31 e S-59 atacou com sucesso o destróier russo Storozevoj.

British forces operating from Malta were causing severe disruption to Rommel’s supply lines in North Africa, so Schnellboots S-31, S-34, S-35, S-55 e S-61 were redeployed to a base at Augusta on Sicily’s east coast and tasked with laying minefields off the Maltese coast.

Minelayer extraído

Em 9 de maio de 1942, um avião de reconhecimento da Luftwaffe avistou o HMS galês heading up the Mediterranean towards Malta. The AbdielO minelayer de classe A foi carregado com suprimentos vitais, incluindo munições, alimentos, remédios, novos motores Spitfire e equipes de apoio em terra. Às 10h, sete Schnellboots receberam ordem de combate.

Eles planejaram um ataque em duas frentes, com quatro barcos – S-54 através de S-58 – aguardando a chegada do navio de guerra na costa, enquanto os outros três – S-31, S-34 e S-61 – colocou um campo minado surpresa fora do porto de Valetta.

A colocação da mina foi concluída por volta das 4h da manhã do dia 10 de maio mas quando eles estavam saindo da área para se encontrar com os outros quatro MTBs S-31 explodiu, provavelmente depois de atingir uma mina que acabara de ser colocada!

A explosão afundou o barco e matou 13 tripulantes, o que torna o local de mergulho um túmulo de guerra. Normalmente os Schnellboots transportavam uma tripulação de 24 pessoas, mas nesta operação havia 26, incluindo dois observadores militares italianos. Ambos sobreviveram, assim como o comandante, tenente Heinrich Haag.

Malta em janeiro

Alan Whitehead blended a trimix back-gas of 18/45 and two stage cylinders of 32 and 72% O2 para o meu mergulho. Lee Stevens e Steve Scerri tiveram que cuidar de mim e se tornarem meus modelos.

Só para tornar minhas fotos mais interessantes, Lee optou por usar circuito aberto e Steve ligou seu JJ CCR. Planejamos um tempo de fundo de 20 minutos, com pouco mais de uma hora de paradas descompressivas de volta à superfície.

Lee e Steve se prepararam para o mergulho no Schnellboot
Lee e Steve se prepararam para o mergulho no Schnellboot

Visiting Malta in January had never really crossed my mind as presenting any problem, and most days I awoke to warm sunshine and slight seas. Water temperature hovered around 16°C, however, so I borrowed an Otter membrane roupa seca da extensa loja de kits de Alan.

A visibilidade ainda era em média de 20-30m e quase não havia outros mergulhadores nos locais, o que facilitou meu trabalho. Eu tinha trazido alguns pares de shorts e chinelos, o que, pensando bem, era provavelmente um pouco otimista. As noites eram mais frias do que o esperado, então alguns tops mais quentes poderiam ter sido uma boa ideia.

Eu tinha reservado um quarto no Westin Dragonara 5*, que não poderia estar mais perto do Techwise porque estão localizados no mesmo complexo. Não pude criticar o alojamento nem as instalações, e recebi os mimos certos.

Meu quarto tinha vista para o mar e a academia do hotel tinha mais equipamentos do que um elegante clube David Lloyd! Houve também uma escolha de piscinas interiores e exteriores, um bar luxuoso com pianista e um generoso pequeno-almoço em estilo buffet, ideal para mergulhadores famintos.

Realizamos um briefing pré-mergulho para discutir as oportunidades fotográficas que descobri no YouTube vídeo. Lee e Steve já haviam visitado os destroços várias vezes antes, então poderiam me avisar sobre quaisquer problemas previsíveis.

Planejamos começar o mergulho pela proa e seguir em direção à popa, realizando cerca de seis disparos definidos. Enquanto Lee posava para mim, Steve ia para a próxima posição definida e se preparava – dessa forma não perderíamos nenhum tempo valioso pesquisando.

Um pequeno local de naufrágio

Os tons azuis profundos do Mar Mediterrâneo representaram uma mudança bem-vinda em relação ao tom subaquático verde-esmeralda do Reino Unido. Entrei na linha de tiro, desci até 3m para verificar a bolha e depois continuei descendo. Avistei os destroços em pé sobre areia fina a cerca de 45m.

O Schnellboot é apenas um site pequeno, então espero que um tempo de fundo de 20 minutos me dê tempo suficiente para tirar minhas fotos e dar uma olhada. Descemos na proa a uma profundidade máxima de 67m. Eu podia ver as antenas se contorcendo de uma enorme lagosta saindo da estrutura esquelética de alumínio.

O arco de alguma forma me lembrou a boca de um grande tubarão branco, com as mandíbulas bem abertas. Tirei algumas fotos com Lee posando de lado e, em seguida, subi pela proa e fiz barbatanas no nível do convés.

Com exceção de algumas cordas emaranhadas, o local estava livre de qualquer rede fantasma, o que foi um alívio. Steve apontou para uma lata de óleo que havia sido claramente encontrada por outra pessoa e deixada à vista na amurada de estibordo, mas eu não estava reclamando porque era uma bela composição bônus.

Lata de óleo deixada na amurada de estibordo
Lata de óleo deixada na amurada de estibordo

The starboard-side 21in torpedo-tube had broken away and lay half-buried in the sand. The port side tube was still firmly attached and, with the rear door open, I could see the torpedo still inside. This time I got Steve to hover off to one side just to give some size perspective to my picture.

Paramos para olhar a ponte blindada, que havia desabado dentro do casco. Lee surpreendeu uma enorme garoupa que instantaneamente fugiu para o azul.

Houve danos consideráveis ​​a meio do navio, então acho que foi aqui que a mina explodiu. Parei perto do suporte da arma de 20 mm, mas, infelizmente, não havia nenhuma arma à vista. Alan disse que ele havia sido removido e agora estava na areia, mas não havia tempo livre para fazer uma busca.

We found three cases of live 20mm ammunition scattered over the deck. The wooden boxes had rotted away to leave just the shells fused together into a cube.

I fired off a few shots of Lee looking at them, and a couple more of him next to the gun-mount. I had seen a navigation lamp on the YouTube vídeo, mas não conseguiu encontrar nenhum sinal dele nos destroços. Esta foi a única tacada planejada que perdi.

On reaching the stern I descended a couple of metres back to the seabed. I wanted to get a shot of all three propellers, but the rudders stuck out too far and made it impossible for me to get a clean shot.

I got down as low as I could before realising that the bottom was composed of fine silt, which had already started to plume thanks to my misplaced nadadeira-chute.

Eu me contentei com uma foto de Lee olhando para a hélice de estibordo e depois recuei para obter uma composição grande angular de toda a popa. Com o revestimento externo de mogno completamente apodrecido, pude ver claramente todo o funcionamento interno do mecanismo de direção.

O valor da pesquisa

Lee gave me the thumbs-up signal, so we made our way steadily back to the shotline and began our ascent. The 20-minute bottom had gone far too quickly.

There never seems to be any time for me to savour the atmosphere because I’m always looking through a camera viewfinder, but I felt content knowing that we had completed our plan and returned to the surface safely and on schedule.

A S-31 Schnellboot foi um mergulho memorável, ajudado pelo facto de ter pesquisado antecipadamente o passado do naufrágio, o que o dá sempre vida e lhe confere mais carácter.

Admittedly, Maltese historian Joseph-Stephen Bonanno had done all the hard work for me, having contacted Lt Heinrich Haag’s daughter. She had given him the full story, including copies of photographs. Haag survived the war and joined the Bundesmarine in 1956, retiring as a Kapitän zur See.

Pensei na tripulação e no que eles devem ter passado. Não tenho certeza se todos os corpos foram recuperados após a explosão ou se ainda estão em algum lugar nos destroços, mas vale a pena considerar isso.

Ouvi alguns técnicos reclamarem que o local é pequeno demais para um mergulho exploratório decente, mas encontrei mais do que suficiente para me manter ocupado. Até fiz planos para uma visita de retorno em busca da arma de 20 mm. Meus agradecimentos a Lee, Steve, Alan e Viv da Techwise por cuidarem (tolerarem) de mim.

During my meeting with Dr Gambin he had mentioned finding the remains of a Messerschmitt ME109 fighter plane, so my quest for German WW2 wrecks in Malta might well continue!

Fotografias de Stuart Philpott

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