'Em todos os lugares que olhamos, encontramos evidências'

Richard Thompson percebeu que a degradação mecânica de grandes fragmentos de plástico visíveis resultava no acúmulo de microplásticos no meio ambiente (Universidade de Plymouth, CC BY-ND)
Richard Thompson percebeu que a degradação mecânica de grandes fragmentos de plástico visíveis resultava no acúmulo de microplásticos no meio ambiente (Universidade de Plymouth, CC BY-ND)

O padrinho dos microplásticos, RICHARD THOMPSON, da Universidade de Plymouth, sobre 20 anos de pesquisa sobre poluição e luta por uma ação global

Há trinta anos, ao contar cracas, lapas e algas marinhas ao longo de costas rochosas, comecei a notar uma maré diária de lixo, principalmente de plástico. Como estudante de doutorado em biologia marinha na Universidade de Liverpool, continuei removendo-o, mas, no dia seguinte, havia mais.

Agora sou um dos principais especialistas internacionais em microplásticos, um termo que cunhado em 7 de maio de 2004 para descrever fragmentos de plástico medindo até um milionésimo de metro. Enquanto trabalho para ajudar a reduzir o impacto da poluição plástica no nosso planeta, as soluções são claras para mim.

Os reguladores, os governos e os cidadãos precisam urgentemente de inverter a maré da poluição plástica na sua origem, reduzindo a produção de plásticos. Mas tendo acabado de regressar das negociações do tratado global sobre plásticos da ONU em Ottawa, Canadá, é frustrante ver a falta de consenso entre as nações sobre como resolver este problema global.

Perturbado pela escala da contaminação plástica que notei pela primeira vez naquela praia em 1993, senti-me compelido a agir. Recrutei estudantes e a comunidade local para ajudar na limpeza anual das praias da Sociedade de Conservação Marinha. Registramos o que encontramos em modelos impressos.

Naquela época, uma nova ferramenta estava sendo disponibilizada para compilação de dados: a planilha Excel. O cientista iniciante me levou a tabular o que removemos, com base nas categorias dos modelos impressos que incluíam garrafas, sacolas, cordas e redes.

De repente, ocorreu-me que os itens mais numerosos não tinham categoria. Fragmentos de itens de plástico maiores, que pareciam ser de longe os mais numerosos, não estavam sendo registrados. Fiquei curioso e me perguntei quais seriam os menores pedaços de plástico da costa.

Os microplásticos estão por toda parte
“Os microplásticos estão por toda parte” (Universidade de Plymouth, CC BY-ND)

Quando comecei a lecionar, alguns anos depois, desafiei meus alunos a encontrarem os menores pedaços de plástico na praia. Olhando entre os grãos de areia, lá estavam eles – minúsculas fibras e fragmentos azuis e vermelhos.

Seguiu-se uma jornada quase forense para confirmar sua identidade. Em colaboração com um químico de polímeros, confirmámos que os pequenos fragmentos eram polímeros plásticos comuns – polietileno, polipropileno, cloreto de polivinilo (PVC) – que presumivelmente se formaram através de degradação mecânica e estavam a acumular-se como fragmentos mais pequenos do que os próprios grãos de areia.

Fiquei viciado em descobrir mais sobre essa nova forma de contaminação. Trabalhando inicialmente com estudantes de pós-graduação da Universidade de Plymouth, onde lecionava, descobrimos que estes pedaços eram comuns na costa e na lama do fundo do mar e mostrámos que eram comidos pela vida marinha.

O mais alarmante é que utilizámos amostras arquivadas de plâncton que tinham sido recolhidas décadas antes para demonstrar que a abundância de microplásticos tinha aumentado significativamente desde as décadas de 1960 e 1970.

Perdido no mar

Reuni quase uma década desta pesquisa em um resumo de uma página intitulado Perdido no mar: onde está todo o plástico?. Aquele papel, publicado no jornal Ciência Há 20 anos, foi o primeiro a utilizar o termo microplásticos neste contexto. Em algumas semanas, isso se tornou uma notícia mundial.

Todos queriam saber se os microplásticos eram prejudiciais. Decidi estabelecer uma distribuição mais ampla e determinar se eles poderiam ser prejudiciais aos seres humanos e à vida selvagem.

Apesar do enorme interesse da mídia e das políticas, o financiamento foi um desafio. Um revisor anônimo comentou que nunca haverá plástico suficiente nos oceanos para causar o tipo de dano que Thompson deseja investigar.

Ao longo dos anos que se seguiram, a minha equipa e eu demonstrámos que os microplásticos eram comum nas costas de todo o mundo, eles eram abundantes no mar profundoem gelo mar Árctico e em vários espécies de peixes.

Eles não estavam apenas poluindo ambientes marinhos. Eles estavam presentes nos rios e neve perto do cume do Monte Everest. Em todos os lugares que olhamos, encontramos evidências de microplásticos.

praia com homem olhando para a câmera, fragmentos de plástico na rocha em primeiro plano
Richard Thompson notou pela primeira vez microplásticos na praia em 1993 (Universidade de Plymouth, EUA). CC BY-ND)

Em 2008, o termo microplástico foi destacado pelo carro-chefe da UE directiva-quadro sobre estratégia marinha, uma política introduzida para manter ecossistemas marinhos limpos, saudáveis, produtivos e resilientes. Estipulou que “as quantidades de plástico e microplástico não devem causar danos ao ambiente marinho”.

Demonstrámos que, se ingeridos, os microplásticos podem ser transferidos do intestino para o sistema circulatório de mexilhões e que as nanopartículas poderiam passar pelos corpos de vieiras em questão de horas.

Demonstramos o potencial para transferência química para a vida selvagem e confirmou que a presença de microplásticos poderia ter consequências negativas, reduzindo a capacidade dos organismos de engordar.

Uma comissão parlamentar de auditoria ambiental do Reino Unido solicitou uma relatório especial sobre microplásticos em 2016. Fui chamado para prestar depoimento e, talvez motivado por comentários dos meus colegas, a deputada Mary Creagh referiu-se a mim como o “padrinho dos microplásticos” e assim o facto passou a ser público.

Existem agora milhares de estudos sobre microplásticos publicados por pesquisadores de todo o mundo. As intervenções políticas resultantes deste trabalho incluem a Proibição no Reino Unido de microesferas de plástico em cosméticos enxaguáveis, e legislação da UE para proibir a adição intencional de microplásticos a produtos que possam impedir centenas de milhares de toneladas de microplásticos entrando no meio ambiente.

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A proibição resultou na eliminação progressiva das microesferas de plástico utilizadas em produtos cosméticos como estes. A linha superior mostra microesferas encontradas em produtos durante 2015, abaixo apresenta produtos de 2018 após nova regulamentação (Universidade de Plymouth, CC BY-ND)

No entanto, a maior fonte dos microplásticos é a fragmentação de itens maiores no meio ambiente. Assim, em última análise, precisamos de tomar medidas para reduzir a produção de uma gama mais ampla de produtos plásticos do que apenas aqueles que contêm microplásticos.

Sem ação, a produção de plástico poderia triplo por 2060. No entanto, algumas nações parecem estar no caminho de aumentar a produção em vez de reduzi-la.

Negociações do tratado

Semana passada eu estive Ottawa, onde 180 nações debateu o conteúdo do tratado global sobre poluição plástica, um texto que contém mais de 60 referências a microplásticos.

O que pode ser feito para deter esta acumulação? Os microplásticos são quase impossível de remover. Mesmo para itens maiores, as limpezas não resolverão o problema. Novos materiais, como os plásticos biodegradáveis, podem oferecer benefícios em circunstâncias específicas, mas não vai resolver poluição plástica.

Saí das negociações com emoções confusas. Satisfeito por a comunidade científica ter fornecido provas concretas suficientes – incluindo algumas das minhas próprias pesquisas – sobre a poluição plástica para iniciar a necessidade deste tratado global. Entristecido porque 180 nações acharam tão difícil chegar a um consenso sobre o caminho a seguir.

As negociações não estipularam que cientistas independentes deveriam sequer ser incluídos em grupos formais de trabalho de peritos.

Tal como acontece com muitos cientistas que ajudaram a apresentar provas de danos, é imensamente frustrante ser potencialmente excluído de um processo internacional que espera fornecer soluções. Pode ser difícil para alguns engolir – vi um delegado segurando uma garrafa plástica de água descartável nas costas durante as negociações.

Contrariamente ao resultado das discussões à meia-noite em Otava, a tónica deve ser colocada na prevenção através de reduzindo a produção global de polímeros plásticos e garantindo que todos os itens de plástico que produzimos sejam essencial, seguro e sustentável.

RICHARD THOMPSON é professor de Biologia Marinha na Universidade de Plymouth

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

Também na Divernet: Corante expõe microplásticos oceânicos “invisíveis”, Microplásticos formam vastas correntes de águas profundas, Mmm, tem um gosto bom – por que os corais gostam de plástico, Plásticos estragam a fabricação caseira do caranguejo eremita, Plásticos ameaçam os filtradores

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Neville
Neville
dias 10 atrás

Dei feedback à PADI sobre suas roupas de plástico reciclado que eles promovem como amigas do oceano. Destaquei que esses produtos liberam muitas micropartículas plásticas e devem ser substituídos por produtos de fibra natural. Não tive resposta.

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