As focas cinzentas estão retornando às águas do Reino Unido, mas…

Focas cinzentas em Stiffkey, Norfolk (Duncan Harris)
Focas cinzentas em Stiffkey, Norfolk (Duncan Harris)

Por mais que sejam os favoritos dos mergulhadores, a sua situação continua precária, relatam os biólogos KATRINA DAVIS, da Universidade de Oxford, e RICHARD BEVAN, da Universidade de Newcastle.

Focas, leões marinhos e morsas – um grupo de animais chamado pinípedes – foram fortemente explorados ao longo de grande parte da história humana. Muitas dessas espécies já foram, em algum momento, ameaçadas de extinção.

Mas, no Reino Unido, o seu declínio foi largamente revertido. Desde o Lei de Conservação de Focas de 1970 proibiu o abate ou ferimento de focas cinzentas e focas em todo o Reino Unido, o número de focas cinzentas no país duplicou para 157,000 – embora pareça haver variação regional significativa.

Mais de um terço das focas cinzentas do mundo povoam agora as águas do Reino Unido.

Esta é uma excelente notícia para a conservação das focas. Mas pode ser problemático para a indústria pesqueira, que enfrenta agora um aumento dos danos às capturas e artes infligido por selos. Compreender como as populações de focas estão a mudar ajudará a gerir as suas interações com a pesca e outras indústrias marinhas.

As focas cinzentas e outros pinípedes são criaturas inteligentes e altamente adaptáveis, capazes de mudar as suas presas e hábitos de alimentação para se adequarem ao seu ambiente. Mas as ameaças que estas espécies enfrentam estão a mudar rapidamente. De reprodução lenta e vulneráveis ​​às alterações climáticas e às doenças, estes animais agora comuns poderão ficar ameaçados no futuro, caso as condições continuem a mudar.

Forrageadoras oportunistas

A expansão populacional das focas cinzentas no Reino Unido é provavelmente o resultado de vários factores. Na década que se seguiu à Lei de Conservação das Focas, o aumento da população pode ter sido o resultado da falta de caça ou de abates controlados. Os abates foram realizados em alguns locais de focas cinzentas na década de 1970, mas não como tentativas generalizadas de controlar a população em geral.

Mas desde então, o aumento populacional pode, em vez disso, dever-se a mudanças na disponibilidade de alimentos. Na ausência de outras fontes de mortalidade, a disponibilidade de alimentos impulsiona frequentemente a expansão populacional. E as focas cinzentas são forrageadoras oportunistas que se alimentam da presa mais fácil de capturar.

Selo cinza (Lucc77)
Selo cinza (Lucc77)

Vários estudos analisaram como as dietas das focas cinzentas mudaram nas últimas décadas. Ao examinar as partes duras que permanecem nas fezes das focas, como ossos e conchas, é possível reconstruir suas presas. Esta técnica subnotifica alguns grupos de alimentos, como salmonídeos, mas é atualmente o único método que permite aos cientistas quantificar a dieta de uma foca.

Em três anos distintos (1985, 2002 e 2010), foram recolhidas fezes de focas nas zonas costeiras da Escócia e no leste de Inglaterra. As dietas das focas consistiam em 66 espécies diferentes, demonstrando a sua capacidade de explorar qualquer presa que se torne disponível.

Quando os peixes grandes estão ausentes, eles caçam presas menores, como galeotas. Mas, como as populações de espécies de presas maiores, como arenque, código e badejo aumentar, eles também exploram isso.

Não há tempo para complacência

As focas cinzentas e outros pinípedes habitam um ambiente dinâmico e as ameaças que enfrentam estão a mudar rapidamente. Das Alterações Climáticas, por exemplo, está a afectar a composição e abundância local dos alimentos.

Uma das principais formas de isto ocorrer é através de um processo denominado “tropicalização”, em que o aumento da temperatura do mar faz com que espécies de águas quentes substituam espécies que vivem em águas mais frias. Em média, as espécies marinhas estão a deslocar-se em direcção aos pólos a uma velocidade taxa de 72 km por década.

As focas também são vulneráveis ​​a choques populacionais. Os pinípedes têm uma vida longa e tendem a ter um pequeno número de descendentes – geralmente apenas um filhote por ano. Qualquer mudança ambiental de curta duração pode ser atenuada pela longevidade das focas. Se eles não criarem filhotes com sucesso em um ano, provavelmente o farão no próximo.

Mas qualquer aumento na mortalidade adulta pode afectar rapidamente uma população. As populações de focas são, portanto, particularmente vulneráveis ​​a doenças e outras fontes de mortalidade adulta.

As doenças respiratórias têm um impacto particularmente agudo na capacidade de alimentação dos animais mergulhadores, como as focas. O que poderia ser uma ameaça relativamente pequena para um animal que vive em terra pode ser fatal para um animal que mergulha.

Por exemplo, mais de 3,000 leões marinhos foram encontrados mortos ou morrendo na costa do Peru após um surto de gripe em janeiro de 2023. Mais de 1,000 leões marinhos morreram em apenas uma ilha, a Isla San Gallan.

É provável que as alterações climáticas aumentem o risco de doenças no futuro. Estudos descobre que condições mais quentes favorecem o desenvolvimento, a sobrevivência e a propagação de patógenos.

Infraestrutura de energia verde

A forma como os humanos utilizam o mar também está a mudar. A energia eólica offshore, por exemplo, é projetado para fornecer cerca de um terço da produção de electricidade do Reino Unido até 2030. Mas a construção, operação e manutenção de parques eólicos offshore provoca perturbações sonoras e pode alterar o comportamento dos animais marinhos.

Parque eólico Rhyl Flats (David Dixon)
Parque eólico do Reino Unido (David Dixon)

Estudos sobre focas portuárias descobriu que elas tendem a evitar áreas onde a atividade de empilhamento (o processo de cravação de fundações no fundo do mar) está em andamento. Onde há empilhamento, constatou-se que o uso da área pelas focas diminuiu 83%.

Mas a infra-estrutura eólica offshore também pode levar ao desenvolvimento de recifes artificiais. Esses recifes podem resultar em aumento da densidade de presas na área circundante e poderia melhorar as oportunidades de forrageamento.

Se uma infra-estrutura oceânica como esta irá beneficiar as focas depende de ela apoiar um aumento nas populações de presas numa região – ou simplesmente concentrar as populações existentes numa área mais pequena.

As focas cinzentas são o principal predador marinho nas águas do Reino Unido e parecem ter se tornado mais comuns desde a década de 1980. Mas a sua situação continua precária e têm pouca margem de manobra caso as condições mudem.

Esta vulnerabilidade realça a importância de compreender o impacto das ameaças futuras, incluindo as alterações climáticas, mais infra-estruturas de energias renováveis ​​e surtos de doenças.

Katrina Davis é Professor Associado de Biologia da Conservação na Universidade de Oxford e RiCHARD BEVAN é professor sênior de biologia na Universidade de Newcastle.

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

Também na Divernet: Hora de brincar cinza, Mergulho com focas cinzentas na Ilha Lundy, As focas dão as boas-vindas aos mergulhadores em Farnes, Acima dos 18m: Mergulho em Farnes recebe selo de aprovação

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