Grande turismo de tubarão branco na África do Sul em perigo enquanto orcas atacam tubarões

Um grande tubarão branco, como os mergulhadores em gaiolas adoram vê-los. Foto: Elias Levy
Um grande tubarão branco, como os mergulhadores em gaiolas adoram vê-los. Foto: Elias Levy

MERGULHADOR DE GAIOLA

Quando os cadáveres de grandes tubarões brancos começaram a aparecer sem os seus fígados, demorou algum tempo a juntar as peças da história – e agora os operadores de mergulho em gaiolas da África do Sul vivem com medo de que os seus dias dourados estejam contados. RICHARD PEIRCE tem essa história exclusiva.

NO FILME JAWS DE 1975, a presença de um grande tubarão branco ameaçou a prosperidade de uma cidade costeira fictícia chamada Amity. Na vida real, em 2016 e 2017, a ausência de grandes tubarões brancos ameaçou empregos e empresas na cidade sul-africana de Gansbaai.

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Mergulho em gaiola com grandes tubarões brancos ocorre na África do Sul ao redor da Ilha Dyer (Walker Bay), em False Bay e em Mossel Bay. Das três, a Ilha Dyer, ao largo da cidade de Gansbaai, é de longe a mais popular entre os turistas locais e estrangeiros.

Esta é a autodenominada “Capital Mundial do Grande Tubarão Branco”, com oito operadores fazendo até três viagens por dia. Eles atendem milhares de turistas por ano e proporcionam direta e indiretamente centenas de empregos locais.

Assim como os operadores, restaurantes, pensões, hotéis, lojas de souvenirs e outros, todos se beneficiam do ecoturismo do grande tubarão branco.

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O mergulho em gaiolas em torno da Ilha Dyer começou no final da década de 1990 e se tornou uma indústria multimilionária. Os tubarões eram uma árvore de dinheiro, e os bons tempos nunca iriam acabar – até que os tubarões desaparecessem!

Então, a horrível realidade se deu conta de que todas as folhas haviam caído da árvore do dinheiro e sido levadas pelo vento.

No início de 2016, os tubarões desapareceram durante três semanas e várias teorias foram apresentadas para explicar a sua ausência.

Em 2013 um grupo de orcas (orcas) foi visto na área pela primeira vez, com novos avistamentos em 2015 e 2016. Primeiro foi visto um grupo de seis e, em seguida, um par de machos com distintivos colapsos. barbatanas. O nadadeira de um animal caiu para a direita e outro para a esquerda – foram apelidados de Bombordo e Estibordo.

On 7 February, 2017, Port and Starboard were again spotted near Dyer Island, and the next day a dead 2.7m shark washed up on a nearby beach. The body was intact, but there were scratch-marks around its head.

O terceiro tubarão branco morto, mostrando como seu fígado foi removido.
O terceiro tubarão branco morto, mostrando como seu fígado foi removido.

Ao mesmo tempo, os operadores começaram a notar a ausência de grandes tubarões brancos e, tal como no ano anterior, só regressaram durante três semanas.

Para os entusiastas dos tubarões e para os operadores, a vida voltou ao normal, até que no dia 4 de maio uma fêmea de tubarão branco de 5 metros foi encontrada. Os cientistas que conduziram a autópsia revelaram que seu fígado havia sido removido.

Havia um buraco grande e perfeito em sua barriga, entre os peitorais. barbatanas, e quando outro tubarão foi descoberto no dia seguinte, desta vez um macho, a ferida estava no mesmo lugar e faltavam fígado, coração e testículos.

Mais uma vez, os avistamentos de tubarões cessaram e não haveria trégua para a cidade sitiada e para os seus operadores de mergulho em jaulas, porque no dia 7 de Maio outro tubarão foi descoberto a menos de 60 milhas ao longo da costa em Struisbaai. Mais uma vez, seu fígado foi removido.

Os cientistas que fizeram as autópsias estavam convencidos de que a causa da morte e a remoção dos fígados se devia à predação por orcas, e Porto e Estibordo eram os principais suspeitos.

Os tubarões pareciam ter fugido aterrorizados quando confrontados com um predador superior, e as pessoas na área de Gansbaai continuaram preocupadas com os seus meios de subsistência, pois, dia após dia, as águas da Ilha Dyer estavam vazias de tubarões.

Então os corpos pararam de aparecer e a cada dia aumentava a esperança de que os tubarões retornariam.

Estas expectativas foram frustradas em 24 de junho, quando o tubarão morto número quatro foi descoberto numa praia com a agora familiar ferida na barriga e sem fígado.

Naquele mesmo dia, Porto e Estibordo foram vistos e filmados patrulhando a área. Os receios quanto ao futuro aumentaram o seu domínio sobre a Grande Capital Mundial do Tubarão Branco.

A ILHA DO TINTOR

A ILHA DO TINTOR Conservation Trust (DICT) é uma ONG sem fins lucrativos, uma organização irmã da Marine Dynamics, a maior das operadoras de Gansbaai. O DICT financiou a recuperação de todos os tubarões mortos, as autópsias e outras pesquisas relacionadas.

Wilfred Chivell é o fundador e proprietário da Marine Dynamics e Dyer Island Cruises, e fundador da DICT. Na altura, ele disse que a falta de grandes brancos teve um enorme efeito dominó na economia local.

As duas orcas chamadas Bombordo e Estibordo, vistas na superfície.
As duas orcas chamadas Bombordo e Estibordo, vistas na superfície.

Só ele emprega 90 pessoas, e a Marine Dynamics também financia a pesquisa conduzida no DICT no valor de 1 milhão de rands anualmente. Cobriu os custos de recuperação dos grandes tubarões brancos mortos e a contratação de especialistas para ajudar nas necropsias.

A bióloga marinha do DICT, Alison Towner, acredita que não há precedentes que haja uma rivalidade entre duas espécies de predadores de ponta, porque o seu território normalmente não se sobrepõe. “Definitivamente, esta é a escassez mais extrema de grandes tubarões brancos já registrada”, disse ela.

Chivell continuou: “Eu me pergunto se é por causa de algo que nós, como humanos, fizemos que levou as orcas para esta área. Tiramos a comida deles com a pesca excessiva? Acredito firmemente que há alguma pressão em algum lugar.”

Kim “Sharklady” MacLean, que trabalha com grandes tubarões brancos há 25 anos, disse: “Talvez tenha sido o aquecimento global que destruiu o gelo na Antártida, onde as orcas tradicionalmente arrebatam e agarram focas. O desaparecimento dos tubarões causou estragos. Tem sido muito, muito estressante”.

Brian McFarlane, owner and founder of Great White Shark Tours, has been in the business for almost 20 years.

He has seen the local industry grow in leaps and bounds, particularly as film-crews visited South Africa and shared their great white footage with the wider global public, thus attracting more shark tourists.
“Tornámo-nos na grande capital branca do mundo porque os nossos tubarões são muito mais acessíveis”, disse ele.

Em meados de julho, o primeiro tubarão foi avistado de volta à área, e os números aumentaram lentamente enquanto uma cidade inteira respirava aliviada. Mas será que os bons tempos voltaram para ficar ou será que a grande capital branca terá de aprender a conviver com os altos e baixos?

A bióloga de tubarões Alison Towner tem a palavra final sobre as orcas, mas espera estar errada. “Eles estão por aí, tornaram-se alimentadores especializados e provavelmente voltarão!”

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