Corante expõe microplásticos oceânicos “invisíveis”

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Um corante fluorescente poderia fornecer a solução para mapear e lidar com concentrações de microplásticos invisíveis nos oceanos.

Os detritos plásticos marinhos tornaram-se um problema ambiental global, mas apenas os “giros” acumulados são fáceis de detectar, porque se estima que 99% dos resíduos plásticos consistem em partículas minúsculas.

Isso inclui microesferas usadas em cosméticos e produtos de limpeza, fibras de roupas e plásticos maiores desgastados em minúsculos pellets.

Estas partículas são mais abundantes nas águas superficiais do mar e nas costas, mas se ainda não estiverem escondidas nos sistemas digestivos da vida marinha, são demasiado pequenas para serem distinguidas a olho nu.

Pesquisadores da Universidade de Warwick e da Universidade de Plymouth afirmam que testes preliminares em diferentes polímeros plásticos indicam que o Nile Red, um corante fluorescente que acende quando em contato com certos produtos químicos, pode ser usado para revelar o paradeiro desses microplásticos.

Foi usado em conjunto com microscopia de fluorescência e software de análise de imagem.

A equipe coletou amostras de areia de praia e água do mar superficial da costa de Plymouth e as analisou em busca de microplásticos usando sua técnica de coloração e métodos tradicionais. Para garantir que o corante não marcasse materiais de tamanhos semelhantes, como gorduras ou fragmentos de madeira, os cientistas lavaram as amostras com ácido nítrico.

Eles descobriram que seu método relativamente barato permitia a análise de um grande número de amostras em grande velocidade e relataram ter encontrado muito mais microplásticos pequenos com menos de 1 mm do que o esperado, e significativamente mais do que quando se usavam métodos tradicionais.

Grande parte do plástico provou ser de polipropileno quebrado, usado em embalagens e recipientes de alimentos. O método de coloração foi capaz de detectar partículas tão pequenas quanto 5 micrômetros – a largura de um fio de cabelo humano.

Os cientistas afirmam que o seu método “apresenta uma mudança radical na capacidade de detectar pequenos microplásticos, substituindo a subjetividade da classificação visual humana por um procedimento sensível e semiautomático”. Lidar com a poluição é um problema diferente….

O estudo é publicado em Ciência e Tecnologia Ambiental.

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30-Nov-17

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