13ª vez com sorte: trágico naufrágio da Corrida do Ouro localizado

Vista de popa do navio a vapor Pacific (Edward Muybridge / NSA)
Vista de popa do navio a vapor Pacific do século 19 (Edward Muybridge / NSA)

A Pacífico, um navio a vapor da Corrida do Ouro de meados do século 19, descrito como o “grande naufrágio mais evasivo e procurado” da Costa Oeste, foi localizado na 13ª expedição de um determinado salvador - e a empresa acaba de receber direitos exclusivos para recuperar o navio conteúdo.

Rockfish foi criado em 2016 especificamente para rastrear o navio a vapor de roda lateral de 64 m, que afundou no estado de Washington em 4 de novembro de 1875. Ela colidiu com o clipper Orfeu naquele que é considerado o desastre marítimo mais mortal da história costeira do Pacífico dos EUA. Apenas duas das 327 pessoas a bordo sobreviveram ao naufrágio.

Construída em 1850, originalmente para atender garimpeiros durante o Califórnia Corrida do Ouro, a Pacífico estava indo para o sul de Victoria, no Canadá, para São Francisco quando a colisão ocorreu, 80 milhas ao sul do ponto mais a noroeste dos EUA, Cape Flattery. 

Imagem de sonar de parte do convés superior e maquinário a vapor do Pacífico (Rockfish/NSA)
Imagem de sonar mostrando parte do convés superior e maquinário a vapor do Pacífico (Rockfish/NSA)

A Pacífico afundou em menos de uma hora. Um inquérito descobriu que apenas três tripulantes não treinados e inexperientes estavam de guarda e que seus botes salva-vidas podiam transportar apenas 160 pessoas. De qualquer forma, nenhum destes barcos tinha sido utilizável, tendo sido abastecidos com água anteriormente para ajudar a estabilizar a embarcação. O Orfeu descobriu-se que o capitão havia se desviado de seu curso e feito muito pouco para ajudar os atingidos Pacífico.

Em Victoria, vários passageiros “proeminentes e ricos” embarcaram no Pacífico junto com mineiros que retornavam das jazidas de ouro de Cassiar, na Colúmbia Britânica, levando Rockfish a acreditar que a carga do navio provavelmente incluiria ouro.

O Pacífico, construído na época da Corrida do Ouro (NSA)
O navio a vapor do Pacífico, construído durante a Corrida do Ouro (NSA)
O Pacífico foi capturado em várias fotografias (NSA)
O Pacífico aparece em diversas fotografias da época (Edward Muybridge/NSA)

O presidente da empresa, Jeff Hummel, está entre vários caçadores de naufrágios que passaram anos tentando localizar o Pacífico. Rockfish havia realizado 12 expedições anteriores desde 2017, usando sonar de varredura lateral, um trenó de câmera rebocado pelo fundo e ROVs. 

Jeff Hummel (Rockfish/NSA)
Presidente da Rockfish, Jeff Hummel (Rockfish/NSA)

A área de busca inicial de 338 milhas quadradas da empresa foi reduzida em grande parte através da análise de dados dos rastros dos arrastões e de entrevistas com pescadores, alguns dos quais encontraram carvão nas suas redes. A análise revelou que isto veio de uma mina de propriedade de PacíficoOs proprietários do Goodall, Nelson & Perkins, e esta descoberta reduziu a área de pesquisa para 2 milhas quadradas.

Encontrado a uma profundidade descrita apenas entre 300 e 900m, o Pacífico O local do naufrágio foi fotografado pela primeira vez em outubro de 2021, mas não foi reconhecido imediatamente. Uma vez identificadas, as duas rodas de pás com parte do eixo de transmissão de aço preso foram avistadas a cerca de 650 metros do casco, confirmando os relatos dos sobreviventes de que elas haviam se desprendido durante o naufrágio. 

As rodas de pás destacadas do Pacífico (Rockfish / NSA)
As rodas de pás destacadas do Pacífico (Rockfish / NSA)

Rockfish diz que transferirá todos os itens não-carga recuperados de interesse histórico para a organização sem fins lucrativos Northwest Shipwreck Alliance (NSA) sem nenhum custo. A NSA, que foi fundada anos antes do Rockfish por Hummel e pelo historiador e mergulhador Matthew McCauley (seu presidente), planeja eventualmente exibir Pacífico artefatos em um novo museu na área de Puget Sound. 

Os primeiros itens recuperados são pedaços de tábuas do casco dianteiro e um tijolo refratário, ambos conservados pela Texas A&M University. Espera-se que o tijolo possa ajudar a resolver a questão de saber se o PacíficoA caldeira explodiu durante o incidente. A Rockfish diz que espera concluir a operação de salvamento, incluindo as rodas de pás do navio, nos próximos três anos.

Madeira comida por vermes recuperada por um ROV Rockfish (Rockfish / NSA)
Fragmento de tábuas de carvalho do Pacífico comido por vermes recuperado por um ROV Rockfish (Rockfish / NSA)
A caldeira explodiu? Este tijolo refratário pode conter a resposta (Rockfish / NSA)
A caldeira explodiu? Este tijolo refratário pode ajudar a responder à pergunta (Rockfish / NSA)

Em 1984, Hummel e McCauley, então ambos com 20 anos, ganharam um caso histórico depois de serem processados ​​pela Marinha dos EUA pela propriedade de um destroço de avião que encontraram, e receberam o título claro e gratuito do avião. Eles recuperaram mais quatro aeronaves de combate naval da era da Segunda Guerra Mundial no Lago Washington, entre outros projetos de naufrágios.

60 toneladas de prata

Entretanto, 60 toneladas de barras de prata avaliadas em 36 milhões de dólares, recuperadas em 2017 de um naufrágio da Segunda Guerra Mundial situado a 2 km de profundidade perto das Seicheles, no Oceano Índico, foram entregues à empresa de salvamento do caçador de tesouros britânico Ross Hyett.

Um tribunal sul-africano decidiu que a Argentum Exploration, propriedade do antigo diretor executivo do British Racing Drivers’ Club, pode ficar com as 2,364 barras de prata trazidas dos destroços há cinco anos. A prata foi originalmente depositada no Receiver of Wreck do Reino Unido.

O navio prateado Tilawa (Fundação Tilawa)
O navio prateado Tilawa (Fundação Tilawa)

Em 23 de novembro de 1942, o navio de passageiros/carga da British India Steam Navigation Company Tilawa transportava cidadãos indianos e uma carga de prata do que hoje é Mumbai para Durban. O ouro seria usado pelo governo sul-africano para cunhar moedas. 

Entre dois ataques de torpedo do submarino japonês I-29 muitos dos 732 passageiros e 222 tripulantes conseguiram evacuar o navio, mas 280 morreram no naufrágio. HMS Birmingham resgatou a maioria dos sobreviventes no dia seguinte.

A Tilawa foi localizado e identificado em 2014, após uma busca de 18 meses pela Advanced Maritime Services, que foi contratada pela Argentum para recuperar a prata. A África do Sul argumentou que o ouro era propriedade do Estado, mas a equipa jurídica de Hyett teve sucesso com a sua alegação de que o navio agia como um navio mercante e não estava numa missão governamental.

Um tribunal de recurso sul-africano concordou que, como carga, as barras eram legalmente utilizadas para fins comerciais, mas disse que se o navio fosse propriedade sul-africana, a decisão provavelmente teria favorecido o governo. 

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