Pesca fantasma significa que plásticos infestam corais profundos

Plásticos em local de mergulho no Arquipélago de São Paulo, um dos grupos de ilhas mais isolados do mundo (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)
Plásticos em local de mergulho no Arquipélago de São Paulo, um dos grupos de ilhas mais isolados do mundo (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)

A poluição por plásticos nos recifes de coral aumenta com a profundidade, deriva principalmente das atividades de pesca e piora ainda mais em torno das Áreas Marinhas Protegidas (AMP). Um grupo internacional de investigadores mergulhou profunda e extensivamente na “zona crepuscular” para chegar às suas conclusões surpreendentes.

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Os cientistas afirmam que o estudo resultante sobre a poluição plástica nos recifes de coral é o mais abrangente até agora e que dele surgiram algumas estratégias promissoras para ajudar a proteger os recifes.

A equipe de pesquisadores da Academia de Ciências da Califórnia (CAS), das Universidades de Oxford, Exeter e São Paulo e outros órgãos conduziu mais de 1,200 pesquisas visuais subaquáticas em 84 ecossistemas de recifes em diversas profundidades em 14 países com regiões da Índia, Pacífico e Costas do Oceano Atlântico. O seu objetivo era estabelecer a abundância, distribuição e causas da poluição plástica em diversas profundidades.

Mais de 1,200 levantamentos visuais foram realizados em 84 ecossistemas de recifes rasos e mesofóticos em 14 países. (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)
Mais de 1,200 levantamentos visuais foram realizados em 84 ecossistemas recifais (Luiz Rocha © California Academy of Sciences)

Para pesquisar recifes de coral mesofóticos (de 30 a 150 m de profundidade), os pesquisadores usaram equipamento técnico de mergulho para contar detritos ao longo de transectos de 20 m, ou analisaram imagens capturadas por ROVs e submersíveis tripulados.

Descobriram que os recifes de coral pareciam estar mais contaminados por plásticos e outros detritos de origem humana do que outros ecossistemas marinhos avaliados no passado, embora muito menos poluídos do que ecossistemas como praias e zonas húmidas. 

Ao contrário dos ambientes próximos da costa, no entanto, descobriu-se que as quantidades de plásticos nos recifes de coral aumentam com a profundidade, atingindo o pico na zona mesofótica e derivando principalmente das actividades de pesca. Macroplásticos maiores que cerca de 5 cm representaram 88% do total de detritos.

Cerca de 88% de todos os detritos eram macroplásticos maiores que 5 cm (Luiz Rocha © California Academy of Sciences)
Cerca de 88% de todos os detritos eram macroplásticos maiores que 5 cm (Luiz Rocha © California Academy of Sciences)

Lixo em cada mergulho

“Foi surpreendente descobrir que os detritos aumentaram com a profundidade, uma vez que os recifes mais profundos em geral estão mais distantes das fontes de poluição plástica”, disse o Dr. Luiz Rocha, curador de ictiologia do CAS, codiretor do Centro de Estudos da Academia. Esperança para os recifes iniciativa e o autor sênior do estudo.

“Quase sempre somos os primeiros humanos a pôr os olhos nestes recifes mais profundos e, ainda assim, vemos lixo produzido pelo homem em cada mergulho. Isso realmente coloca em perspectiva o efeito que tivemos no planeta.”

As possíveis razões para a poluição profunda incluem ondas e turbulência perto da superfície que desalojam detritos produzidos pelo homem e os levam embora; mergulhadores recreativos limpando os recifes rasos mais acessíveis; e corais rasos de desenvolvimento mais rápido crescendo e escondendo itens de lixo.

Foram encontrados detritos de origem humana em 77 dos 84 locais – até mesmo recifes remotos ao largo de ilhas desabitadas no Pacífico central, embora as densidades mais baixas, de cerca de 580 itens por quilómetro quadrado, tenham sido observadas em locais como as Ilhas Marshall. 

As ilhas Comores, ao largo da África Oriental, tiveram a maior densidade de poluição, com quase 84,500 itens por quilómetro quadrado, o equivalente a cerca de 520 itens de detritos num campo de futebol. Os recifes das Filipinas e do Brasil também estavam altamente poluídos.

“Nossas descobertas fornecem mais evidências de que o mesofótico não é um refúgio para espécies de recifes rasos em um clima em mudança, como pensávamos”, disse o coautor Bart Shepherd, diretor do Aquário Steinhart do CAS e codiretor do Hope for Reefs. 

“Os resultados do nosso estudo global iluminam uma das muitas ameaças que os recifes profundos enfrentam hoje”, acrescentou o biólogo marinho de Oxford, Paris Stefanoudis. “Como estes ecossistemas são ecológica e biologicamente únicos, tal como os seus primos de águas pouco profundas, precisam de ser conservados e explicitamente considerados nos planos de gestão.”

75% plásticos de pesca

Corda de náilon presa a uma linha de ancoragem está pendurada nos recifes de coral da “zona crepuscular” perto de Palau. (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)
Nylon rope from an anchor-line hangs in ‘twilight zone’ coral reefs near Palau (Luiz Rocha © California Academy of Sciences)

Embora tenham sido encontrados detritos de consumo, como garrafas de água e embalagens de alimentos, foram redes de pesca, linhas e cordas que representaram quase 75% de todos os itens de plástico documentados. 

“Os equipamentos de pesca que, mesmo sendo detritos, continuam a capturar a vida marinha através do que chamamos de pesca fantasma, parecem contribuir com uma grande proporção do plástico visto nos recifes mesofóticos”, disse a co-autora Prof Lucy Woodall, cientista principal de Nekton e um professor associado em Exeter. 

“Infelizmente, os detritos das artes de pesca muitas vezes não são reduzidos por intervenções gerais de gestão de resíduos; portanto, devem ser consideradas soluções específicas relacionadas com as necessidades dos pescadores, tais como a eliminação gratuita de artes danificadas nos portos ou a rotulagem individual das artes para garantir que os pescadores assumam a responsabilidade pelo equipamento extraviado.”

Um ouriço-de-fogo agarra-se a uma linha de pesca enquanto se camufla com um pedaço de plástico azul a cerca de 130 metros de profundidade nas Filipinas (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)
Um ouriço-de-fogo agarra-se a uma linha de pesca enquanto se camufla com um pedaço de plástico azul a cerca de 130 metros de profundidade nas Filipinas (Luiz Rocha © Academia de Ciências da Califórnia)

A poluição dos recifes também aumentou com a proximidade de cidades densamente povoadas e de mercados locais – mas também de AMPs. “Como as áreas marinhas protegidas muitas vezes permitem uma certa quantidade de pesca dentro ou perto das suas fronteiras e são normalmente mais produtivas do que outras áreas devido ao seu estatuto protegido, são frequentemente muito frequentadas por pescadores”, disse Stefanoudis. “Isto pode ser responsável pelo aumento da quantidade de detritos relacionados com a pesca em áreas próximas das zonas marinhas protegidas.”

Nas suas conclusões, a equipa enfatiza a necessidade urgente de expandir a profundidade das AMP para incluir recifes mesofóticos, atualizar os acordos internacionais sobre o combate à poluição plástica para incluir artes de pesca e desenvolver alternativas biodegradáveis ​​de baixo custo às artes de pesca.

“Se agirmos rapidamente e empregarmos soluções baseadas na ciência, há absolutamente esperança para os recifes de coral”, disse o CASPastor. O artigo acaba de ser publicado em Natureza.

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