O mergulhador mais profundo Don Walsh morre aos 92 anos

Don Walsh (frente) com Piccard em Trieste, 1960 (NOAA)
Don Walsh (frente) com Jacques Piccard em Trieste, 1960 (NOAA)

O explorador de águas profundas e oceanógrafo, o ex-capitão da Marinha dos EUA, Don Walsh, que se tornou um dos dois primeiros homens a chegar ao ponto mais profundo dos oceanos em 1960, morreu aos 92 anos.

Há quinze dias, Divernet relataram que o relógio de mergulho icônico Walsh usou em sua descida histórica pilotando o batiscafo Trieste havia sido colocado à venda.

Ontem, o relógio JeanRichard Aquastar 60 foi vendido por US$ 62,500 (£ 50,000) em leilão – três dias após a morte de Walsh, em 12 de novembro.

O icônico relógio de mergulho de Don Walsh (Heritage Auctions, ha.com)
O icônico relógio de mergulho de Don Walsh (Heritage Auctions, ha.com)

Nascido em 2 de novembro de 1931, em Berkeley, Califórnia, Walsh ingressou na Marinha em 1948, trabalhando como tripulação aérea antes de treinar para se tornar oficial de submarino, de acordo com o Instituto Naval dos Estados Unidos (USNI), que anunciou a morte de Walsh. Depois de comandar o USS Bashaw, ele se tornou o primeiro piloto de submersível profundo da Marinha.

A Trieste foi desenvolvido no Laboratório Expedicionário da Marinha em San Diego através da Operação Nekton – que foi mantida em segredo na época porque a Marinha não queria que o que poderia ter sido um fracasso caro fosse divulgado.

Batiscafo Trieste entrando na água em 1959 (Arquivo Nacional)
O batiscafo Trieste é içado na água em 1959 (Arquivo Nacional)

“Tudo nisso teve que ser projetado e feito por nós, porque não havia fornecedores comerciais, nenhum catálogo que vendesse peças ou se qualificasse para 20,000 ou 16,000 psi, oito toneladas por polegada quadrada de pressão e para fazer as coisas que queríamos fazer”, disse Walsh Notícias da USNI em 2020. 

“Câmeras, luzes, amostradores, sensores, sensores de instrumentos – tudo isso tivemos que projetar e construir, ou construímos. Então estávamos escrevendo o livro para operações em águas profundas. Foi realmente égua incógnita. " 

A equipe Trieste (Walsh é o segundo à esquerda) (HA)
A Trieste equipe (Walsh é o segundo à esquerda) (HA)

Seguiram-se cinco meses de trabalho em Guam, no Pacífico, em 1959, onde foram realizados vários mergulhos de teste. Em 15 de janeiro de 1960, o tenente Walsh e o oceanógrafo suíço Jacques Piccard mergulharam no Trieste 7 km até Nero Deep, na Fossa das Marianas, a sudoeste da ilha. 

Pouco mais de uma semana depois, em 23 de janeiro, a dupla fez seu mergulho histórico para 10.911 km no Challenger Deep. 

Interior de Trieste em 1963. Foto da Marinha dos EUA
Trieste interior (Marinha dos EUA)

“A 31,000 pés [9.45 km] Trieste foi sacudido por um estrondo abafado”, Walsh escreveria mais tarde para Scientific American. “No passado, tivemos falhas em alguns componentes externos muito pequenos, mas esses eventos produziram sons mais nítidos de implosões. 

“Esse barulho era muito mais baixo, como se algo grande tivesse quebrado. Verificamos as leituras dos nossos instrumentos e tudo parecia bem, e Trieste estava descendo na mesma proporção de antes, então decidimos prosseguir.”

Uma vez desembarcado no fundo do mar, onde Trieste permaneceria por 20 minutos, Piccard apontou para um pequeno peixe chato branco. “Embora muito breve, esta foi uma observação importante”, escreveu Walsh. “Primeiro, disse-nos que havia um vertebrado marinho de ordem superior vivendo nesta profundidade incrível. 

“Em segundo lugar, se houvesse um, provavelmente haveria muitos, já que se tratava de um peixe que vivia no fundo. E terceiro, havia nutrientes e oxigênio suficientes para sustentar a vida no fundo do mar mais profundo.”

As descidas submersíveis subsequentes até Challenger Deep só poderiam exceder o Trieste conquista em questão de poucos metros. Walsh foi premiado com a Legião de Mérito pelo mergulho que durante o resto de sua vida, segundo a USNI, “permitiu sua influência dentro da Marinha e nos corredores do Congresso como um defensor ferrenho da exploração contínua dos oceanos”.

Walsh passou 24 anos na Marinha e depois, com doutorado em oceanografia, lecionou a matéria na Universidade do Sul da Califórnia. Ele foi consultor de vários filmes de Hollywood, incluindo A aventura Poseidon em 1972 e participante de inúmeras expedições oceânicas, principalmente às regiões polares.

Em 2001 ele visitou os destroços do Titânico na VISUAL 2 submersível. Ele também se juntou ao diretor de cinema James Cameron Desafiador Deepsea equipe para sua missão solo no Challenger Deep em 2012.

Ele recebeu muitos elogios por suas realizações, incluindo o Distinguished Public Service Award da Marinha dos EUA e a mais alta honraria da National Geographic Society, a Medalha Hubbard.

Em 2019, Walsh juntou-se ao explorador de águas profundas Victor Vescovo em sua Expedição Five Deeps, durante a qual seu submersível Fator limitante fez mergulhos repetidos até o fundo do Challenger Deep,

Don Walsh (à esquerda), o mergulhador mais profundo em 1960, parabeniza Victor Vescovo. (Foto: Reeve Jolliffe)
Don Walsh (à esquerda), o mergulhador mais profundo em 1960, parabeniza Victor Vescovo por seus mergulhos (Reeve Jolliffe)

O CEO da Triton Submarines, Patrick Lahey, usou o relógio Aquastar de Walsh em um desses mergulhos e, no ano seguinte, Walsh retornou ao local com seu filho Kelly, que levou o relógio até o fundo do oceano pela terceira vez.

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