Se errar e você estará morto

Robert Palmer
Robert Palmer

O mundo do mergulho ficou chocado quando o famoso mergulhador britânico Rob Palmer morreu em circunstâncias misteriosas no Mar Vermelho – visto pela última vez a 120 metros no ar e ainda descendo.

John Bantin, a close friend of Rob’s, explains why after a week of madness his death came as no surprise.

Mergulhadores de cavernas costumavam contar uma piada sobre alguns deles que morreram e foram para o céu. São Pedro encontrou-os nas Portas Peroladas e perguntou o que queriam encontrar no seu Paraíso perfeito. Um maravilhoso sistema de cavernas onde ninguém havia estado antes, responderam eles.

Fazendo uma verificação de amizade com John Bantin em um mergulho com rebreather
Fazendo uma verificação de amizade com John Bantin em um mergulho com rebreather

Logo eles estavam nadando por uma caverna magnífica. De repente, um mergulhador em uma grande scooter preta Aqua-Zepp surgiu atrás deles, agarrou-se à linha e disparou em direção ao sistema.

A mergulhadores de caverna voltaram a São Pedro para reclamar que não foram os primeiros a entrar na caverna.

“Who was that guy with the big black Aqua-Zepp?” they asked. “Was it God?” “No,” replied St Peter. “That’s Rob Palmer. He only thinks he’s God.”

Não é hilário, mas diz algo sobre Rob que ele costumava repetir essa história com orgulho. Como um dos mergulhadores mais conhecidos do mundo (o mergulho em cavernas era apenas uma parte disso), ele sabia que certamente atrairia inveja em alguns setores. Os mergulhadores menores foram rápidos em criticar; ele sempre parecia gostar disso.

Se Rob fosse injustamente considerado arrogante por alguns, ele certamente poderia se levar um pouco a sério às vezes. Em uma viagem a bordo, por exemplo, todos nós conspiramos para chamá-lo de Rod.

Uma semana se passou antes que ele gritasse conosco: “Meu nome é Rob!” A partir de então o chamamos de Rod Plumber. Ele se resignou às zombarias bem-humoradas de seus amigos.

Rob Palmer em dias mais felizes – aproveitando o tipo de mergulho em que a profundidade extrema não é um fator
Rob Palmer em dias mais felizes – aproveitando o tipo de mergulho em que a profundidade extrema não é um fator

Rob escreveu livros e artigos sobre organização de expedições. Quem participou de suas expedições sabia que como organizador de expedições ele era totalmente desorganizado!

Ele foi, no entanto, um mergulhador exemplar. Ele era experiente, disciplinado, evitava riscos e sempre era calmo sob pressão.

Excelente professor, nunca perdeu a oportunidade de transmitir seus conhecimentos. Eu acreditava que mergulhar com ele era mergulhar com a maior segurança possível. Se ele tinha algum defeito, pensei, era que ele conseguia ser um pouco sério!

Armadilha mental

Mergulhei frequentemente com Rob nos últimos anos. Compartilhamos hospedagem em hotéis e barcos. Achei-o uma boa companhia e um contraponto ao meu excêntrico senso de humor.

Em maio de 1997, íamos passar duas semanas juntos no Mar Vermelho. Rob estava em boa forma.

Seu bagagem had been lost between his home in the Bahamas and London, where we met up, but when I suggested that this was a problem that needed sorting out, he replied: “John, you’re confusing me with someone who gives a damn!” Nothing ever seemed to phase him.

Week one was on mv Moon Dancer, at that time Peter Hughes’ new live-aboard venture in Egypt. Rob found time to conduct a semi-closed-circuit rebreather course and certified my wife, Farzi. It was to be the last certification he issued.

A segunda semana foi reservada para a primeira conferência internacional do mergulho técnico agência TDI em Hurghada. Perdi o primeiro dia, que consistia na sessão de abertura seguida de um mergulho, pois tive que levar o Farzi ao aeroporto.

Quando voltei ao Intercontinental fui recebido por Bret Gilliam, Presidente do TDI. Ele queria falar comigo – com urgência.

It turned out that news had come through on the dive centre’s radio that Rob had failed to return from his dive. Bret was clearly shocked.

Eu, infelizmente, não estava. Foi o culminar de algo que eu esperava que acontecesse nos últimos sete dias.

Conhecemos o barco de mergulho quando ele atracou no cais. Todos a bordo sofriam uma mistura de choque e descrença. Conversei com aqueles que estiveram na água com Rob, incluindo Tim Breen, o mergulhador adolescente que fez dupla com ele na semana anterior.

Enviei um comunicado factual e cuidadosamente redigido por meio da Press Association. Não era lugar para especulações. Mais tarde, fiquei surpreso enquanto jornais respeitados inventavam suas próprias explicações sensacionais para o incidente.

Rob não estava usando um “respirador secreto”, nem estava “preso em um buraco negro”, conforme relatado por alguns. Acredito que ele estava preso, embora não no sentido físico. Ele estava preso por seu próprio estado de espírito.

A year before, Rob had been present when some US divers appeared to have undertaken an unnecessarily risky dive. This was later the subject of litigation when an American revista reported it and the divers seemingly closed ranks.

Animado: Rob em Hurghada com Karim Helal (à esquerda), organizador da conferência TDI
Animado: Rob em Hurghada com Karim Helal (à esquerda), organizador da conferência TDI

Rob não fez parte do mergulho, nem do aparente “encobrimento”. Porém, de uma forma estranha, senti que ele se sentia diminuído por ser excluído. Alguns desses mergulhadores provavelmente chegariam a Hurghada para a conferência TDI.

Narcose aconchegante

A bordo do Moon Dancer, foi-nos prometida uma agradável série de mergulhos. Eu não tinha escolha quando se tratava de amigos. Meus dois favoritos estavam a bordo – Farzi e Rob.

No entanto, quando Rob sugeriu “fazermos algumas pesquisas profundas”, decidimos que minha esposa, uma nova mãe, não deveria correr riscos desnecessários.

Então ela e eu mergulhamos juntos enquanto Rob se juntou a Tim, um mergulhador jovem, mas sensato e inteligente. Tim e Rob entraram armados com um conjunto duplo de ar e um tanque de nitrox 50 para descompressão.

On one dive I noticed them doing a stop at a far greater depth than us. Back on board Moon Dancer I took a casual look at Rob’s computador.

A princípio pensei que fosse “12m”. Um arrepio percorreu meu corpo quando percebi que havia interpretado mal “120m”! Falei com ele sobre isso mais tarde, em particular, mas sem efeito.

Rob sempre foi um grande campeão do mergulho técnico. Ele defendeu misturas ricas em nitrox para descompressão e foi um expoente entusiasta do trimix para uso em profundidade.

He pursued increased safety by reducing the amount of offensive gas in the breathing mix. “Get it wrong and you’re dead!” he would say.

Mas aqui estava ele a atirar ao vento tudo o que acreditava e a submeter o seu corpo a um mergulho com PO2 superior a 2.7 bar, quando sempre defendeu um máximo absoluto de 1.6 bar.

I was confused and appalled. I had always enjoyed the way Rob not only shared his skills but was open-minded about others’ ideas. But it hurt to find my mentor acting so far out of character. Surely this had to be a temporary aberration?

À medida que Rob repetia seus mergulhos profundos no final da semana, nossas conversas em sua cabine tornaram-se cada vez mais acaloradas. Quando expressou a opinião incompreensível de que um PO2 de 3 bar era “seguro”, fê-lo em privado.

No entanto, mais tarde ele foi ouvido discutindo com outros passageiros “o efeito aconchegante da narcose quando ela se aproxima de você”.

Apenas nossa guia de mergulho, Sarah, parecia alheia ao que estava acontecendo. Ela recomendava diariamente um limite de profundidade de 30m em seus briefings de mergulho!

My feeling was that what Rob did was his own business, but he should not have encouraged a young person who admired and trusted him to accompany him on these dives. I pointed out to him that if anything happened to Tim, Rob’s career would be in ruins.

Armas jovens

No final da semana, eu estava intrigado não tanto com a possibilidade de haver uma fatalidade – isso parecia estar previsto – mas com o que Rob estava tentando provar.

Conhecimento é poder e quando você compartilha esse conhecimento você deve compartilhar o poder. Depois que Rob ensinasse às pessoas o que sabia, elas se tornariam especialistas por si mesmas.

Alguns pareciam considerar o seu antigo professor uma ameaça. Ele havia se desentendido com vários antigos associados, provavelmente por esse motivo.

It’s one thing to get famous, another to stay there. Continuing renown was one thing Rob really seemed to want.

Só posso concluir que, tal como um velho pistoleiro, ele se sentiu ameaçado por pessoas cada vez mais novas na cena, bem como pelas façanhas mais arriscadas e, em alguns casos, notórias de alguns dos seus pares.

A conferência TDI colocou-o na companhia desses mergulhadores. Parece que ele precisava provar alguma coisa – para eles ou para si mesmo.

Quando Bret Gilliam me disse que era Rob quem estava perdido, na verdade senti uma sensação de alívio. Meu medo de que ele estivesse implicado na morte de um adolescente aumentava a cada mergulho.

Ao mesmo tempo, confirmou-me que o que Rob sempre ensinou estava correto.

Seja você quem for, deve obedecer às leis naturais e Rob optou por testar o que vinha ensinando sobre a toxicidade do oxigênio. Ele submeteu repetidamente seu corpo a altos níveis de oxigênio.

Rob was killed by physics. As he always told me, you get away with it until you don’t.
Quando contei a Bret sobre a semana anterior, ele mal pôde acreditar.

“Mas Rob nunca foi um mergulhador profundo!” foi tudo o que ele conseguiu dizer. Alguns alegaram depois que Rob Palmer cometeu suicídio, mas à noite ele falava da possibilidade de constituir família com sua esposa, Steffi.

We had agreed that children are one’s only real legacy – hardly the sentiments of a depressed person.

Ele tinha acabado de comprar um terreno nas Bahamas e planejava construir uma casa lá. Problemas de saúde, problemas conjugais e até mesmo a sua posição dentro do ..TDI foram citados como motivos. Nada disso é verdade.
Alguns dizem que ele tinha equipamento defeituoso – altamente improvável.

Foi uma tendência competitiva infundada e possivelmente uma crise de meia-idade que foi o seu calcanhar de Aquiles.

Onda final

Mergulhos repetidos superiores a 100 m no ar mataram Rob Palmer, mas nunca podemos ter certeza do que se passava em sua mente.

Naquele último dia, ele entrou na água com Tim; dois outros jovens, Jean-Michel e Mila; e uma jovem, Jane. Rob tinha o dobro da idade de alguns deles; eles o viam como um modelo.

O cenário era um típico recife de águas profundas das Ilhas Giftun. Foi Jane quem, durante a descida, decidiu parar aos 70m.

Tim e Jean-Michel dizem que pararam aos 107m, enquanto Mila parece ter dado um mergulho por conta própria. Rob foi visto pela última vez abaixo dos outros, aparentemente acenando para que continuassem a descer.

Tim said to me afterwards when the boat docked: “He’s lost. He’s not coming back. He just kept swimming on down.”

As I collected Rob’s few possessions for the Egyptian police from our shared hotel room, it distressed me that he had lost his life in what seemed to have been a week of terrifying folly.

It is a sad reflection on human nature that, within days of Rob’s death, Mila went diving with me and chose to ignore our pre-dive chosen depth limit. I parted company with him at 65m and he surfaced a good time after me with 120m logged on his computador.

Diving should not be a competitive sport. Let’s do what Rob said, not what he did during that last, crazy week of his life.

Tive a tarefa nada invejável de viajar às Bahamas para contar à sua viúva Steffi o que acredito que realmente aconteceu. Ela agora quer que a história seja contada.

Independentemente do que pensemos, não devemos permitir que este curto período de razão perdida dilua o legado que Rob Palmer nos deixou em relação à técnica e segurança do mergulho.

Afinal, foi ele quem cunhou a frase: “A atitude mantém você vivo”.

VAMOS MANTER CONTATO!

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