Para o submundo: novo ecossistema encontrado sob fumantes quentes

Vulcanoctopus, mexilhões e vermes tubulares perto de Tica Vent
Vulcanoctopus, mexilhões e vermes tubulares perto de Tica Vent

Os cientistas têm estudado fontes hidrotermais nas profundezas do oceano nos últimos 46 anos – mas, para além dos micróbios nos sedimentos, nunca antes tinham procurado vida por baixo destas fontes termais vulcânicas.

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Agora, uma equipa científica internacional examinou cavidades vulcânicas por baixo dos “fumadores quentes” para descobrir um ecossistema anteriormente insuspeitado.

A descoberta ocorreu durante uma expedição de um mês liderada pela Dra. Monika Bright, do Universidade de Viena no Pacífico Leste. Elevação ao largo do Panamá. Eles estavam usando o navio de pesquisa do Schmidt Ocean Institute (SOI) Falkor e seu ROV profundo Su Bastian, trabalhando a profundidades de cerca de 2.5 km.

Eelpout nada além de uma torre de vermes tubulares em Tica Vent (SOI)
Eelpout nada além de uma torre de vermes tubulares em Tica Vent (SOI)
Dra Monika Bright e Andre Luiz de Oliveira na sala de controle (SOI)
Dra Monika Bright e Andre Luiz de Oliveira do Instituto Max Planck de Microbiologia Marinha em Falkorsala de controle (SOI)

A equipe, que incluía cientistas dos EUA, Alemanha, Holanda, França, Costa Rica e Eslovênia, usou o ROV para derrubar pedaços de crosta vulcânica no local. Vivendo na água a 25°C abaixo da crosta, eles encontraram sistemas de cavernas “cheios” de vermes, caracóis e bactérias quimiossintéticas. 

Aglomerado de vermes tubulares nos subúrbios de Fava Flow (SOI)
Eelpouts em um aglomerado de vermes tubulares em Fava Flow Suburbs (SOI)
SuBastian investiga abaixo da crosta um dos fumantes (SOI)
Su Bastian mergulha abaixo da crosta terrestre em um dos fumantes quentes (SOI)

Quando uma nova fonte hidrotermal aparece, sabe-se que ela será colonizada dentro de alguns anos – mas os cientistas sempre ficaram perplexos sobre como as larvas dos animais conseguiram encontrar seu novo lar.

Muito poucos espécimes jovens de habitantes de fontes, como vermes tubulares, foram encontrados em torno das fontes, e a equipe agora acredita ter encontrado evidências de que os vermes viajam sob o fundo do mar através dos fluidos das fontes para criar suas novas comunidades.

“Nossa compreensão da vida animal nas fontes hidrotermais profundas expandiu-se bastante com esta descoberta”, disse o Dr. “Existem dois habitats de ventilação dinâmicos. Os animais da ventilação acima e abaixo da superfície prosperam juntos em uníssono, dependendo do fluido da ventilação vindo de baixo e do oxigênio na água do mar vindo de cima.”  

Um verme tubular (SOI)
Close de um verme tubular de águas profundas (SOI)
O experimento da caixa de malha (SOI)
O experimento da caixa de malha (SOI)

ROV Su Bastian conduziu experimentos nos quais colou caixas de malha sobre rachaduras na crosta terrestre no local de Tica Vent para excluir a possibilidade de organismos obterem acesso acima do fundo do mar. Quando as caixas foram removidas após vários dias, descobriu-se que os animais colonizaram a cavidade hidrotermal – e só poderiam ter chegado lá através de fissuras cheias de líquido abaixo do fundo do mar. 

“Esta descoberta verdadeiramente notável de um novo ecossistema, escondido sob outro ecossistema, fornece novas evidências de que a vida existe em lugares incríveis”, disse o diretor executivo da SOI, Dr. Jyotika Virmani. “O Schmidt Ocean Institute tem orgulho de ter fornecido uma plataforma para a Dra. Bright e sua equipe reunirem novos insights sobre esses sistemas que podem ser vulneráveis ​​à mineração em alto mar.”

Evidência de um novo ecossistema: amostra de crosta invertida revela vermes tubulares e outros organismos (SOI)
Amostra de crosta invertida revela vermes tubulares e outros organismos (SOI)

A SOI foi fundada em 2009 por Eric e Wendy Schmidt. “As descobertas feitas em cada Instituto do Oceano Schmidt expedição reforçam a urgência de explorar plenamente o nosso oceano para sabermos o que existe no fundo do mar”, disse a sua presidente Wendy Schmidt.

“A descoberta de novas criaturas, paisagens e, agora, de um ecossistema inteiramente novo sublinha o quanto ainda temos para descobrir sobre o nosso oceano – e como é importante proteger o que ainda não conhecemos ou compreendemos.”

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