Octopus Garden é um acelerador de ovos em águas profundas

Agregação de polvos-pérola fêmeas (© 2022 MBARI)
Agregação de polvos-pérola fêmeas (© 2022 MBARI)

Já se passaram cinco anos desde que milhares de polvos foram descobertos nidificando juntos nas profundezas da costa da Califórnia – a maior agregação desse tipo conhecida na Terra.

Então, há três anos, uma equipe científica liderada pelo Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI) começou a monitorar o que chamou de “Jardim do Polvo” para descobrir o que tornava o local tão atraente para os cefalópodes, geralmente considerados solitários – e agora produziu seu relatório.

Octopus Garden fica a 3.2 km de profundidade em uma pequena colina perto da base do Davidson Seamount, um vulcão submarino extinto 80 milhas a sudoeste de Monterey. Mais de 6,000 polvos foram contados em uma única seção, com pelo menos 20,000 presentes ao mesmo tempo.

(Ilustração Madeline Go/MBARI, mapa base criado via ArcGIS Online)
Localização do site (Ilustração Madeline Go/MBARI, mapa base criado via ArcGIS Online)
Uma câmera time-lapse desenvolvida pelos engenheiros do MBARI permitiu que seus pesquisadores e colaboradores monitorassem polvos nidificando no Jardim do Polvo por mais de seis meses (© 2022 MBARI)
Uma câmera time-lapse desenvolvida pelos engenheiros do MBARI permitiu que seus pesquisadores e colaboradores monitorassem polvos nidificando no Jardim do Polvo por mais de seis meses (© 2022 MBARI)

E agora o local foi confirmado como um dos poucos viveiros de polvos de águas profundas conhecidos, onde o calor das fontes hidrotermais profundas aumenta o metabolismo das fêmeas e das suas ninhadas e reduz drasticamente o tempo necessário para a incubação.

Os investigadores acreditam que este período de criação mais curto reduz muito o risco de desenvolvimento de embriões de polvo que são feridos ou comidos por predadores. 

Imagens de lapso de tempo de um pedaço de polvo pérola taciturno. A câmera foi implantada de março de 2022 a agosto (© MBARI)
Filmagem em lapso de tempo de um grupo de polvos chocando (© MBARI)

Perna para polvos bebés

Os polvos são Muusoctopus robustus, apelidados de polvos perolados pelos pesquisadores do MBARI devido ao aparecimento de indivíduos nidificando à distância. 

ROV de alto mar do MBARI Doutor Ricketts realizaram 14 mergulhos nos quais foram observados apenas polvos machos e fêmeas adultos desenvolvendo ovos e filhotes. Sem nenhuma evidência da presença de indivíduos de tamanho intermediário ou de alimentação de polvos, a equipe conseguiu concluir que os polvos perolados se agregavam no local apenas para acasalar e nidificar.

Polvo pérola macho no Octopus Garden (© 2019 MBARI)
Polvo pérola macho no Octopus Garden (© 2019 MBARI)
Agregação de polvos-pérola fêmeas (© 2022 MBARI)
Fêmea chocando seus ovos no Octopus Garden (© 2020 MBARI)

Os ninhos estão agrupados em fendas banhadas por fontes hidrotermais que emitem fluido a 11°C – em contraste com a temperatura ambiente da água de 1.6°C. Se fossem colocados em água mais fria, os ovos de polvo pérola levariam de 5 a 8 anos ou até mais para eclodir. 

Filmando as mães nidificantes usando uma câmera 4k, os cientistas ficaram surpresos ao descobrir que os ovos de polvos individuais identificados através de cicatrizes e outras características distintivas eclodiram em menos de dois anos. 

“O fundo do mar é um dos ambientes mais desafiadores da Terra, mas os animais desenvolveram formas inteligentes de lidar com temperaturas frias, escuridão perpétua e pressão extrema”, disse o cientista sênior do MBARI e principal autor do estudo, Jim Barry.

“Períodos de incubação muito longos aumentam a probabilidade de os óvulos da mãe não sobreviverem. Ao fazerem ninhos em fontes hidrotermais, as mães polvos dão uma vantagem aos seus filhotes.” 

Predadores e necrófagos

Aninhando polvos fêmeas (© 2019 MBARI)
Aninhando polvos fêmeas (© 2019 MBARI)

A enorme concentração de polvos em uma única área também atrai predadores e necrófagos, cientes de que, como a maioria dos cefalópodes, os polvos-pérola morrem após a reprodução. Dizia-se que uma “rica comunidade” de invertebrados vivia ao lado das fêmeas em nidificação para se beneficiar de quaisquer ovos não eclodidos, filhotes vulneráveis ​​ou polvos adultos mortos.

A equipe afirma que permanecem dúvidas sobre para onde vão os polvos-pérola após a eclosão, como as espécies se adaptaram à reprodução em fontes hidrotermais, como os polvos adultos encontram as fontes e que vantagem os indivíduos criados ali têm sobre outros criados em outros lugares. 

Davidson Seamount é protegido como parte do Santuário Marinho Nacional da Baía de Monterey. “Pontos críticos biológicos essenciais como este berçário de águas profundas precisam ser protegidos”, diz Barry. “As alterações climáticas, a pesca e a mineração ameaçam o mar profundo.

“Proteger os ambientes únicos onde os animais do fundo do mar se reúnem para se alimentar ou reproduzir é fundamental, e a investigação do MBARI está a fornecer a informação que os gestores de recursos necessitam para a tomada de decisões.” 

O estudo foi realizado por MBARI com Santuário Marinho Nacional da Baía de Monterey da NOAA, Moss Landing Marine Laboratories, University of Alaska Fairbanks, University of New Hampshire e Field Museum, e financiado pela David & Lucile Packard Foundation. É publicado em Os avanços da ciência.

Outra descoberta vulcânica: 1 milhão de ovos de skate

Mais ao norte, na costa do Pacífico do Canadá, no início deste ano, uma equipe científica no Expedição de alto mar do Nordeste do Pacífico estavam explorando o que pensavam ser um vulcão extinto em águas profundas, apenas para descobrir que ainda estava borbulhando – e coberto com o que se estimava ser até um milhão de ovos cônicos gigantes. 

O vulcão, apelidado de NEPDEP 58, tem 1.5 km de profundidade, mas chega a 400 metros da superfície, e foi um dos mais de 45 novos montes submarinos mapeados pela expedição. Os ovos foram postos por raias brancas do Pacífico (Bathyraja spinossisima). O único outro viveiro desta espécie conhecido anteriormente ficava em Galápagos, embora não tenham sido encontrados mais do que algumas dezenas de ovos lá.

Um patim capturado no ato da postura de ovos (ROPOS/NEPDEP)
Um patim capturado no ato da postura de ovos (ROPOS/NEPDEP)

Para coroar esta descoberta, a equipe se tornou a primeira a testemunhar e documentar um patim em alto mar descendo para botar um ovo, uma ação capturada pelas câmeras do ROV. ROPOS. Eles acreditam que, mesmo com a ajuda do aquecimento vulcânico, provavelmente levaria cerca de quatro anos para os ovos eclodirem.

Também na Divernet: Viveiros profundos de polvos no “limite da imaginação humana”, Para o submundo: novo ecossistema encontrado sob fumantes quentes, Alienígenas? Caranguejos? Buracos bizarros no fundo do mar confundem os cientistas!, Fronteira desaparecendo

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