Baleias azuis pigmeus ligadas às Seychelles

O primeiro avistamento de baleia azul nas Seychelles (James Loudon / Big Blue Films)
O primeiro avistamento de baleia azul nas Seychelles (James Loudon / Big Blue Films)

Descobriu-se que as baleias azuis frequentam os mares ao redor das Seychelles numa base sazonal, de acordo com a primeira pesquisa científica dedicada a ser realizada nas ilhas do Oceano Índico. 

Os maiores animais do mundo, as baleias azuis (Balaenoptera musculus) agora estão presentes regularmente entre dezembro e abril, embora ainda não esteja claro por que exatamente eles visitam o Oceano Índico tropical ocidental. O monitoramento acústico estendido combinou a população com a conhecida na parte noroeste do oceano, perto do Sri Lanka.

Historicamente, o arquipélago das Seychelles foi uma área baleeira oportunista para frotas que passavam de e para a Antártica, de acordo com o estudo, produzido por cientistas do Universidade das Seicheles, Universidade Internacional da Flórida (FIU) e Universidade Estadual de Oregon (OSU). Os baleeiros soviéticos mataram ilegalmente 500 baleias azuis perto das Seychelles durante a década de 1960. 

Depois que o país aderiu à Comissão Baleeira Internacional em 1978 e se tornou parte do Santuário de Baleias do Oceano Índico, começou a fazer lobby para proteger as baleias no Oceano Índico. 

Baleia Azul (Oceanic Films)
Baleia Azul (Oceanic Films)

A equipe científica realizou duas expedições para determinar a distribuição das baleias azuis, obter foto-identificação de dados e coleta dos primeiros dados acústicos das espécies na região, por meio de um hidrofone que esteve implantado durante um ano. 

Ao longo de duas temporadas de campo nos últimos cinco anos, eles estabeleceram a presença de baleias azuis através de cinco avistamentos confirmados de até 10 animais. Existem quatro subespécies de baleia azul, mas pelo seu canto foi determinado que era a baleia azul pigmeu que visita as águas das Seychelles. Estes têm um comprimento máximo de 24m em comparação com os 30m alcançáveis ​​por outras subespécies.

Desafiador de monitorar

Antes do novo estudo, as baleias azuis provaram ser uma espécie “rara e difícil de monitorizar” no Oceano Índico tropical ocidental, afirma o instituto com sede em Genebra. Fundação Save Our Seas (SOSF). 

Um dos líderes do projeto da SOSF que investiga a importância das Seychelles para os cetáceos é o professor de biologia da FIU, Dr. Jeremy Kiszka, pesquisador associado do Centro de Biodiversidade e Conservação da Ilha da Universidade de Seychelles e coautor do estudo.

“É notável saber que o maior animal da Terra nada aqui”, disse ele. “As baleias azuis estão protegidas porque já não são caçadas legalmente, mas ainda enfrentam uma série de ameaças. O tráfego marítimo causa poluição sonora e pode levar a colisões. As alterações climáticas estão a alterar a distribuição e a abundância do seu principal alimento, o krill.

Baleia azul avistada perto da costa na Ilha D’Arros. (Justin Blake/SOSF)
Baleia azul avistada perto da costa na Ilha D’Arros (Justin Blake / SOSF)

“Precisamos agora de aumentar os nossos esforços de investigação para avaliar a abundância destas baleias azuis e descobrir porque é que utilizam as águas das Seicheles. Também precisamos aumentar a conscientização e ajudar o governo a protegê-los melhor.”

Kiszka, um dos cientistas apresentados em um novo documentário, Baleias Azuis – O Retorno dos Gigantes, diz esperar que mais investigação dedicada possa abordar questões como o que as baleias fazem enquanto estão nas Seicheles, o que comem e como as alterações climáticas podem afectar os seus movimentos.

“Essas baleias azuis não têm fronteiras; precisamos conduzir pesquisas em uma escala apropriada e precisamos colaborar internacionalmente”, disse ele. “É uma oportunidade fenomenal para compreender estas baleias azuis.” O estudo foi publicado na revista Pesquisa de espécies ameaçadas.

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