Focas-aneladas identificadas como novas espécies

Foca-anelada Kangia (Instituto de Recursos Naturais da Groenlândia)
Foca-anelada Kangia (Instituto de Recursos Naturais da Groenlândia)

Uma nova espécie de foca-anelada chamada Kangia foi descrita no oeste da Groenlândia, de acordo com um estudo colaborativo internacional liderado pela Finlândia. Universidade de Helsinque.

As focas foram encontradas vivendo no fiorde de gelo Ilulissat, Patrimônio Mundial da UNESCO. O ecossistema marinho do Árctico continua a ser uma das poucas águas cientificamente desconhecidas, afirma a equipa de investigação, preocupada com o facto de estar actualmente a aquecer a taxas muito acima da média global.

As focas Ilulissat parecem diferentes de outras focas aneladas, diz a equipe multidisciplinar, sendo muito maiores e com coloração e padrões de pelagem muito distintos. Os caçadores locais, que há gerações estavam conscientes da sua natureza distinta, chamam-nos Kangiat (aqueles de Kangia).

As focas foram agora submetidas a sequenciação do genoma e “marcação” telemétrica, bem como a levantamentos aéreos que revelaram que apenas alguns milhares de animais permanecem dentro do fiorde de gelo, vivendo em altas densidades. Outras focas aneladas do Ártico tendem a existir em populações maiores e a ser mais móveis, alimentando-se sazonalmente ao longo de milhares de quilómetros.

O fiorde de gelo de Ilulissat é o lar das focas-aneladas Kangia (Jens Bludau)
Fiorde de gelo Ilulissat (Jens Bludau)

A análise genómica, liderada por Ari Löytynoja, do Instituto de Biotecnologia da universidade, indicou que as focas Kangia foram isoladas de outras espécies de focas aneladas há mais de 100,000 mil anos.

“Durante esse período, certos genes e regiões genómicas nas focas aneladas Kangia evoluíram e deram às focas a sua coloração de pelagem única, maior tamanho corporal e adaptações ao seu habitat especial no fiorde”, diz Löytynoja.

“Embora as adaptações sejam adequadas à menor concentração de sal no fiorde de gelo, ainda não está claro como e onde as focas Kangia foram isoladas e obtiveram as suas características biológicas únicas.”

Dado que Ilulissat é apenas um dos muitos fiordes do Ártico, encontrar as focas-aneladas Kangia pode ser apenas “a ponta do icebergue”, diz a equipa. No entanto, devido à natureza “oculta” do ecossistema do Árctico, as melhores formas de gerir e conservar a sua vida selvagem e os seus recursos naturais permanecem incertas.

O estudo foi publicado na revista científica Ecologia Molecular.

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