O que torna os machos das baleias assassinas “filhos da mãe”?

Uma mãe pós-reprodutiva viaja com seus dois filhos e outras pessoas (David Ellifrit/Centro de Pesquisa de Baleias)
Uma mãe pós-reprodutiva viaja com seus dois filhos e outras pessoas (David Ellifrit/Centro de Pesquisa de Baleias)

As baleias assassinas machos estão mais bem protegidas de outras baleias se tiverem mães na pós-menopausa – mas as filhas não recebem a mesma proteção, de acordo com uma nova pesquisa anglo-americana.

Os cientistas têm estudado as cicatrizes deixadas quando uma baleia assassina raspa os dentes na pele de outra, durante uma luta ou durante brincadeiras violentas. Sem predadores naturais além dos humanos, as marcas de dentes provavelmente serão infligidas apenas por outras orcas, e isso pode acontecer dentro de grupos sociais ou quando dois grupos se encontram.

Macho adulto com marcas profundas nos dentes (David Ellifrit/Centre for Whale Research)
Macho adulto mostrando marcas profundas nos dentes (David Ellifrit/Center for Whale Research)

Algumas marcas podem ser graves e uma ferida aberta é uma fonte potencial de infecção, mas as cicatrizes curadas podem durar a vida toda e ser úteis para ajudar os pesquisadores a identificar as baleias.

Descobriu-se que os machos apresentam 35% menos dessas marcas se suas mães permaneceram com eles e já passaram da idade reprodutiva. Cinco espécies de baleias com dentes são os únicos animais, além dos humanos, conhecidos por passar pela menopausa, embora o motivo pelo qual isso aconteça permaneça um mistério para os cientistas.

Aumentando as chances de vida dos homens

O novo estudo foi realizado pelas Universidades de Exeter e York, no Reino Unido, e pela Centro de Pesquisa de Baleias (CWR) no estado de Washington, nos EUA. Parte da investigação de longo prazo sobre as baleias assassinas residentes no sul da costa do Pacífico da América do Norte, diz-se que contribui para a evidência crescente de que as fêmeas pós-reprodutivas aumentam as oportunidades de vida dos descendentes masculinos.

Mãe pós-reprodutiva e filho adulto (David Ellifrit/Center for Whale Research)
Mãe pós-reprodutiva e filho adulto (David Ellifrit/Center for Whale Research)

Em vez de competir com as filhas para procriar, parecem ter evoluído para transmitir os seus genes, ajudando os filhos e netos. 

“A menopausa pode ter evoluído para que as mães e as suas filhas não tenham descendentes simultâneos, levando a uma competição indesejável por recursos escassos”, diz o CWR. “As baleias na pós-menopausa provaram que passam um tempo significativo ajudando seus filhotes e descendentes: compartilhando alimentos e conduzindo suas famílias para melhores áreas de alimentação.” 

“Para os machos cuja mãe ainda estava reproduzindo, não encontramos evidências de que a presença dela reduzisse as lesões causadas pelos dentes”, disse a principal autora do estudo, Charli Grimes, do Exeter’s. Centro de Pesquisa em Comportamento Animal. “Não podemos dizer ao certo porque é que isto muda após a menopausa, mas uma possibilidade é que a interrupção da procriação liberte tempo e energia para as mães protegerem os seus filhos.

“Os machos podem procriar com múltiplas fêmeas, por isso têm mais potencial para transmitir os genes da mãe. Além disso, os machos procriam com fêmeas fora do seu grupo social – então o fardo de criar o filhote recai sobre outro grupo.”

Charli Grimes, da Universidade de Exeter, fala sobre o novo estudo

Interações perigosas

O professor Darren Croft, também da Universidade de Exeter, disse que era possível que as mulheres mais velhas tivessem experiência anterior com indivíduos de outros grupos e conhecimento do seu comportamento, por isso estivessem equipadas para afastar os seus filhos de interações potencialmente perigosas. “As mães também podem intervir quando uma briga parecer provável”, disse ele.

“Tal como acontece com os humanos, parece que as baleias fêmeas mais velhas desempenham um papel vital nas suas sociedades – usando o seu conhecimento e experiência para proporcionar benefícios, incluindo encontrar comida e resolver conflitos.”

“As orcas fêmeas pós-reprodutivas oferecem numerosos benefícios de manutenção da vida aos seus descendentes e netos, com ênfase extra no cuidado dos filhos”, diz o CWR, descrevendo os machos como “verdadeiramente meninos das mães”.

Baleias assassinas residentes viajando em grupo (Kenneth Balcomb / Center for Whale Research)
Baleias assassinas residentes viajando em grupo (Kenneth Balcomb / Center for Whale Research)

“Quando um filho se reproduz, espera-se que ele acasale com fêmeas de fora do grupo familiar, para que não haja nenhum custo para o grupo local na criação da sua cria. Em contrapartida, quando uma filha se reproduz, o bezerro nasce no grupo local e é mais uma boca para alimentar.” 

Declínio em números

Os filhos têm potencial para produzir vários bezerros em um determinado ano, enquanto as fêmeas normalmente têm apenas um a cada seis anos. “É compreensível que as mães invistam a sua energia nos filhos e não nas filhas – que é o que fazem”, diz a CWR.

“Tal como os humanos, parece que as baleias assassinas mais velhas desempenham um papel vital nas suas sociedades – usando o seu conhecimento e experiência para proporcionar benefícios familiares e comunitários, incluindo encontrar comida e resolver conflitos.

Baleias assassinas residentes espionando (Katie Jones / Center for Whale Research)
Espionagem de baleias assassinas (Katie Jones / Center for Whale Research)

“O que é preocupante para o futuro da população de baleias assassinas residentes no sul é que o número de fêmeas pós-reprodutivas diminuiu nas últimas duas décadas.”

O estudo foi apoiado pelo Natural Environment Research Council e foi publicado na revista Current Biology.

Todas as fotografias foram coletadas sob licenças de pesquisa concedidas pela Administração Nacional Oceânica e Atmosférica dos EUA e pelo Departamento de Pesca e Oceanos do Canadá. Todas as filmagens de drones foram coletadas sob licenças de pesquisa emitidas pelo Serviço Nacional de Pesca Marinha dos EUA..

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