Por que grandes vegetais dominam os recifes

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Por que grandes vegetais dominam os recifes

Cópia de peixe-papagaio

Triturador de coral: um peixe-papagaio de cabeça íngreme. (Foto: Victor Huertas)

Os grandes herbívoros são o futuro dos peixes de recife, de acordo com novas pesquisas científicas na Austrália. O que é descrito como um estudo inovador revelou que são as dietas das diferentes espécies de peixes que determinam a rapidez com que cada uma evolui. 

Os investigadores esperavam que a localização geográfica fosse a chave para a evolução dos peixes de recife – por isso ficaram surpresos ao saber que se tratava mais do que comiam e do tamanho que cresciam.

“Descobrimos que a maneira mais rápida de ter mais espécies, ou biodiversidade, num recife é ser grande e vegetariano”, disse o professor David Bellwood, membro da equipa de investigação do Centro de Excelência ARC para Estudos de Recifes de Coral da Universidade James Cook. em Townsville.

“Herbívoros como os peixes-cirurgião e os peixes-papagaio são fundamentais para a diversidade ecológica dos recifes de coral hoje.” 

Foi há relativamente pouco tempo, em termos evolutivos – há menos de 23 milhões de anos – que os peixes herbívoros desenvolveram características que lhes permitiram explorar diferentes áreas dos recifes.

“Por causa disso, os recifes de hoje são altamente dinâmicos e têm uma rotação rápida”, disse o Prof Bellwood. “Esses herbívoros são o elemento-chave que estabeleceu os recifes de coral modernos.”

A equipa construiu uma “árvore da vida” evolutiva que compreende a maioria das espécies de peixes de recife em todo o mundo – mais de 6000 – incluindo dados sobre aspectos como a sua dieta e distribuição. Este banco de dados foi utilizado para analisar o que impulsionou as variações nas taxas de formação de espécies.

 

19 de Junho de 2020

Alexandre Siqueira foi o autor principal do estudo. “Até agora sabíamos que muitos factores poderiam ter influenciado o ritmo de evolução dos peixes de recife, mas estes factores nunca foram examinados em conjunto”, explicou. Estudos anteriores concentraram-se no número de recifes e nas espécies que continham, o que significa que pouco se sabia sobre o funcionamento dos recifes e os papéis desempenhados por espécies individuais de peixes na manutenção da sua saúde.

“Ao se alimentarem de algas que competem com os corais, os peixes herbívoros também podem ter ajudado a expansão dos corais ao longo do tempo”, disse Siqueira. “Por sua vez, esta expansão dos corais permitiu a diversificação de outros grupos de peixes de recife que deles dependem. 

“Compreender como os recifes são construídos ao longo da sua evolução significa que podemos alcançar uma melhor compreensão dos processos fundamentais que os mantêm hoje num estado saudável.”

O estudo é publicado na Nature Communications.

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