Será que conseguiremos resolver o problema da explosão do ouriço-do-mar?

John Keane em um extenso ouriço estéril (John Keane)
John Keane em um extenso ouriço estéril (John Keane)

Os ouriços-do-mar de espinhos longos representam uma grande ameaça aos ecossistemas marinhos da Austrália, mas será que o sabor das suas ovas poderá proporcionar uma solução apetitosa – e empregos para os mergulhadores? Relatório de JOHN KEANE e SCOTT LING da Universidade da Tasmânia

Os ouriços-do-mar de espinhos longos são nativos das águas temperadas ao redor de Nova Gales do Sul. Mas à medida que os oceanos aquecem, o seu alcance expandiu-se mais de 650 km, através do leste de Victoria e do sul até à Tasmânia. Seu número está explodindo no processo, derrubando florestas de algas e deixando para trás “ouriços-do-mar”.

As espécies (Centrostephanus rodgersii) é agora o maior e mais ameaça urgente para florestas de algas ao longo da costa sudeste da Austrália Great Southern Reef.

O que podemos fazer? Aqui está uma solução excelente: coma suas ovas, uma iguaria amanteigada que pode custar centenas de dólares por quilo. A Tasmânia já possui uma pescaria de ouriço apoiada pelo governo. Quando combinado com uma combinação de outras ferramentas, conforme descrito em nossa submissão às espécies marinhas invasoras Inquérito do Senado, a colheita de ouriços pode travar esta espécie marinha abundante e extensa.

No início de novembro o Senado transmitiu suas conclusões, identificando investimento em colheita comercial como uma ferramenta de primeira linha preparada para o clima para combater o ouriço.

Apresenta uma oportunidade vantajosa para todos, maximizando os retornos socioeconómicos e ambientais para os ecossistemas de algas marinhas, ao mesmo tempo que diminui o custo contínuo de controlo.

Lidar com ouriços é urgente

Quase 200 espécies marinhas foram documentadas mudanças de alcance nos mares australianos à medida que as mudanças climáticas aquecem os oceanos. Mas os ouriços-do-mar são os mais prejudiciais até agora.

As águas ao longo de centenas de quilómetros de costa já aqueceram acima de uma média de inverno de 12°C. Esta é a temperatura na qual larvas de ouriço podem se desenvolver durante a desova. O oceano está aquecendo mais rápido que a terra, aquecendo a uma taxa de 4°C por século.

A investigação do Senado mostra que o governo está ouvindo. O inquérito e o acompanhamento plano de cinco anos métodos de controle são baseados em mais de Duas décadas de investigação científica.

A tragédia dos áridos

Os ouriços mastigam florestas inteiras de algas. Depois que as grandes algas desaparecem, elas passam a se alimentar de pequenas algas incrustantes que podem crescer rapidamente e persistir mesmo diante do pastoreio intensivo. Isso cria ouriços-do-mar “hiperestáveis”.

Os danos são dramáticos, com a perda local de centenas de espécies associadas a algas variando do valioso abalone ao icônico dragão marinho frondoso.

Os áridos no sul de NSW, no leste de Victoria e na Tasmânia podem agora ser medidos na escala de quilómetros, com recifes inteiros transformados em desertos subaquáticos.

Eles também se expandem rapidamente. Na Tasmânia, os primeiros avistamentos no nordeste em 1978 transformaram-se numa população estimado em 20 milhões ao redor da costa leste. As áreas áridas cobrem agora 15% dos recifes da Tasmânia. Se não for controlado, 50% do habitat dos recifes poderá ser perdido até 2030, como vimos no sul de Nova Gales do Sul e no leste de Victoria.

Coma a saída: mergulhador pesquisador avaliando a propagação de ouriços-do-mar em St Helens, no nordeste da Tasmânia (Matt Testoni)
Mergulhador pesquisador avaliando ouriços-do-mar espalhados ao largo de St Helens, no nordeste da Tasmânia (Matt Testoni)

Corrigindo um desequilíbrio da natureza

As lagostas são um predador natural dos ouriços. Eles impulsionam resiliência do leito de algas e até mesmo impedir a expansão árida em algumas áreas fora dos limites da pesca da lagosta.

A Estratégia de Reconstrução da Lagosta da Costa Leste da Tasmânia concentra-se na reconstrução dos estoques para ajudar a combater o ouriço-do-mar. No entanto, a forte preferência das lagostas por presa local como abalone, seus capacidade insignificante para reabilitar extensos áridos uma vez que os ouriços atingem a hiperabundância e o elevado valor da pesca recreativa e comercial, restringem a escala de eficácia.

Outra opção é o abate, onde mergulhadores matam ouriços debaixo d'água. O resultado é que as algas podem voltar a crescer rapidamente, em apenas 18 meses, se todos os ouriços visíveis forem abatidos. Mas é extremamente caro e os ouriços podem ressurgir, o que significa que o abate precisa ser contínuo.

Uma solução acessível, escalável e de longo prazo?

Sim. Torne-o lucrativo. O jogo principal aqui não são os ouriços, mas suas ovas, conhecidas como uni no Japão. Ovas de ouriço são uma iguaria conhecida por seus sabores doces, amanteigados, umami e cor dourada brilhante. As ovas premium rendem mais dólares nos mercados do Sudeste Asiático, dos EUA e do Oriente Médio.

Se a pesca comercial for viável, podemos remover grandes quantidades de ouriços-do-mar dos recifes num programa de baixo custo de controlo de ouriços-do-mar em grandes áreas.

Mas também aqui existem desafios. Extrair as ovas exige muita mão-de-obra. A qualidade das ovas pode variar muito, diminuindo à medida que ocorre o sobrepastoreio. Até à data, a infra-estrutura, o acesso aos mercados e o conhecimento detalhado das técnicas de processamento têm sido um factor limitante.

Um mergulhador comercial remove ouriços-do-mar destinados aos mercados internacionais (Matt Testoni)
Um mergulhador comercial remove ouriços-do-mar destinados aos mercados internacionais (Matt Testoni)

A Tasmânia está mostrando que isso pode ser feito. Em 2018, o governo do estado investiu em uma pesca de ouriços-do-mar em conjunto com a indústria de abalone, oferecendo subsídios à colheita.

Isso deu aos processadores ouriços a segurança financeira para investir. Em poucos anos, a produção anual da pesca do ouriço cresceu de 40 toneladas a 500 toneladas, todos colhidos manualmente por mergulhadores.

Até à data, a pesca criou mais de 100 empregos e impulsionou as economias regionais. Isso é começando a trabalhar também. A pesca não só retardou a expansão dos ouriços-do-mar, mas também permitiu a recuperação de habitats de algas em algumas áreas fortemente pescadas.

Expandindo a pesca do ouriço

O exemplo da Tasmânia mostra o potencial do controlo de espécies problemáticas e superabundantes, liderado pela pesca. Aproveitá-lo ao máximo significa agregar valor, como expandir o mercado internacional, desenvolver novos usos para ovas de ouriço de baixa qualidade e vendendo resíduos. Se for mais rentável, os mergulhadores poderão viajar para mais longe do porto e pescar unidades populacionais de ouriços-do-mar.

Também podemos orientar os esforços de pesca para um melhor controlo dos ouriços-do-mar, oferecendo subsídios aos pescar áreas de alta prioridade. Outros estados duramente atingidos por ouriços-do-mar também, como Victoria, poderiam beneficiar do controlo através da pesca.

Alcançar o controlo nacional e generalizado dos ouriços-do-mar exigirá uma coordenação desafiadora. Precisamos:

  • apoiar a pesca de mergulho para se tornar o elemento pesado no controle dos ouriços-do-mar
  • adicionar medidas extras de controle de ouriços em recifes de alto valor
  • começar a restaurar áridos degradados em um mosaico de pescarias de ouriços ou florestas de algas
  • aumentar as populações de predadores de ouriços-do-mar em recifes saudáveis, para aumentar a resiliência em primeiro lugar.
Ecossistemas saudáveis ​​de algas são vitais para o abalone (Matt Testoni)
Ecossistemas saudáveis ​​de algas são vitais para o abalone (Matt Testoni)

Se fizermos isso corretamente, o controle do ouriço-do-mar pela Austrália poderá ser um exemplo global de preparado para o clima manejo de espécies superabundantes e extensas, aumentando economias rurais e bem-estar social. À medida que as espécies continuam a deslocar-se, será essencial encontrar medidas de controlo de custo baixo ou nulo para manter os ecossistemas intactos.

O controlo de espécies problemáticas é frequentemente visto como um custo importante para o governo. Nosso trabalho e o trabalho de muitos outros mostraram que não precisa ser assim. Criar pescarias viáveis ​​de ouriços-do-mar transforma um custo em benefício.

John Keane é bolseiro de investigação (pesca de mergulho) e Scott Ling professor associado da Universidade de Tasmânia. Este artigo foi republicado de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

Também na Divernet: O recife desconhecido, Blue Goos e ouriços com chapéus – mas por quê?

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