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Mergulhar em remotas vilas de pescadores dá a PAUL COLLEY uma visão única da vida marinha neste país menos mergulhado do sudeste asiático

ERA COMO TENTAR TIRAR UMA FOTOGRAFIA de Mo Farah enquanto competia contra ele em uma corrida de 1500m. Uma brisa forte empurrou o barco caranguejo cambojano contra a maré oposta enquanto eu nadava como um fedor a apenas 2 metros de profundidade para forçar minha grande câmera através da água.
Parecia enganosamente simples: “Tire fotos da vida marinha do Camboja, incluindo as operações de pesca locais”.
E aqui estava eu, sugando o ar quase mais rápido que o meu regulador poderia entregá-lo, procurando crustáceos encarcerados enquanto a tripulação cambojana transportava caranguejos para bordo.
Exasperantemente, apenas armadilhas vazias para caranguejos subiam das profundezas verdes. Finalmente, com os pulmões queimando, vislumbrei um brilho laranja brilhante dentro de uma armadilha e vi minha chance. Um chute final com as pernas cansadas, uma composição apressada e um chute certeiro.
Três semanas como voluntário num projeto de conservação marinha no arquipélago cambojano de Koh Rong foi uma tarefa incomum. Trabalhando para a Fauna & Flora International, documentei três habitats marinhos: recifes de coral, manguezais e ervas marinhas.
Um delicioso toque de aventura foi o mergulho independente (principalmente sozinho), enquanto vivia e fotografava as remotas vilas de pescadores – uma ótima maneira de se aproximar da alma de um país.
O mergulho solo e o equipamento pesado de câmeras anularam qualquer aspiração de viajar com pouca bagagem. Mas 15 horas de voo levaram-me à gestora do programa do Camboja, Kate West, que me informou na capital, Phnom Penh, antes da partida para a costa. A expansão urbana se transformou na zona rural do Camboja, e fiquei feliz em deixar o frenético porto de Sihanoukville e ir para a tranquila Koh Rong.
Os barcos de pesca longtail são o transporte padrão no arquipélago. No início fui ajudado por Marianne e Ben, duas almas enérgicas que faziam um excelente trabalho de conservação através da Fundação Song Saa. Eles forneceram excelente suporte, principalmente informações locais e valioso conhecimento local.
A acomodação era uma caminhada pela mata até a vila de pescadores de Prek Svay, com água do rio para se lavar, eletricidade limitada, sem wi-fi e alimentação básica.
Maravilhoso! Foi uma oportunidade de abraçar a vida da aldeia, que começou de madrugada com miados e galos. Não é necessário despertador.
Meus primeiros mergulhos no Camboja foram restritos a locais ao norte de Koh Rong, devido aos fortes ventos fora de época.
Esses recifes rasos e ligeiramente turvos têm correntes imprevisíveis, por isso ainda foi emocionante rolar sozinho com planos de segurança sólidos.
Meus passeios pelo Lonely Reef, apropriadamente chamado, revelaram corais saudáveis ​​e impressionantes esponjas vermelhas, ouriços-do-mar a cada passo e uma miríade de pequenos peixes em cardumes.
Os mergulhos na vizinha Ilha Coral foram recompensados ​​com dezenas de peixes-anêmona rosa. Aqui também me juntei a pessoas da comunidade pesqueira local durante o seu programa de educação sobre os recifes de coral. E mergulhos posteriores no Vista Reef, perto da ilha Song Saa, começaram a mostrar o potencial do Camboja para algumas oportunidades de fotos macro de boa qualidade, com lindos nudibrânquios, esponjas coloridas e camarões delicados.

ENTÃO VOLTOU AO GRANDE desafio – capturar a essência da pesca comunitária local. Também subi a bordo de um barco de lula e observei o capitão trabalhar sozinho com o barco e o equipamento de pesca contra o vento e a maré. Às vezes, ele tinha todos os quatro membros trabalhando em tarefas diferentes ao mesmo tempo.
Concebi a imagem subaquática de uma lula recém-fisgada pela isca do pescador, com ele e seu barco visíveis através da superfície. Durante uma pescaria de trabalho em um barco não configurado para mergulho, não foi fácil.
Qualquer idiota pode pular de um barco de pesca, mas você precisa de um plano para voltar a embarcar! Neste caso foram arranjos ad hoc de pneus velhos e cordas.
Uma grande emitem surgiu da operação perto da hélice do barco. A falta de direção poderia causar o risco de sujar o equipamento de pesca, então eu só tive que trabalhar rapidamente quando a hélice foi parada. Com uma corrente moderada e ondas de superfície, um mergulho raso sob o barco foi mais uma vez um trabalho bastante árduo, mas adoro estes desafios.
Em torno de Prek Svay, lentamente construí uma imagem dos recifes e manguezais locais. Em torno desta costa o lixo é um enorme problema, e nesta fase eu já tinha sofrido as consequências talvez inevitáveis ​​de me afastar da infra-estrutura turística.
Os cupins são abundantes em climas tropicais e, mais cedo ou mais tarde, você passará por alguma coisa. Para mim foi um cais – ginástica não planejada, canelas esfoladas, roupas rasgadas e dignidade machucada.
Com uma espinha de ouriço no joelho também, devido a um imperdoável lapso momentâneo no controle de flutuabilidade, e com um parafuso saliente abrindo um grande buraco na parte traseira do meu novo wetsuit, um kit de primeiros socorros com agulha e linha revelou-se essencial para manter o calor e o recato. Mas a mãe não ficaria orgulhosa da minha costura.
Koh Rong Sanloem, uma ilha irmã ao sul, oferece algumas oportunidades interessantes. Planejei mergulhar com o grupo conservacionista local Save Cambodian Marine Life e também fiquei grato pelo apoio ad hoc do Grupo de Mergulho Cambojano.
As acomodações básicas na vila de Mei Pei Bei tinham um toque um pouco mais turístico, mas ainda estão bem fora dos circuitos habituais e têm charme.
Locais de Divemaster Rudi me apresentou aos recifes e tinha um ótimo olho para nudibrânquios. Com a visibilidade um pouco melhor aqui, de 3 a 6 m, tive uma boa noção da estrutura do recife de coral. Espalhados por pedras e um pouco mais profundos, normalmente de 6 a 12 m nas áreas mais interessantes, vi lindos corais-chicote, amêijoas gigantes e centenas de mariscos parecidos com vieiras - alguns peixes maiores também, incluindo garoupas juvenis.
Eu gostei imensamente de mergulhar aqui. O destaque foi um mergulho em uma praia levemente inclinada. Num fundo marinho árido, a vida marinha era prolífica: polvo, chocos e peixes chatos; crustáceos estranhos e maravilhosos; delicadas penas do mar e robustos ouriços-lápis; lindas anêmonas com pequenos camarões de vidro.
O melhor de tudo foi a criatura característica desta área, o cavalo-marinho, que está sob ameaça do comércio de medicamentos tradicionais asiáticos e da pesca ilegal de arrasto pelo fundo. Com a ajuda de Rudi e mais tarde de James da Save Cambodian Marine Life,
Encontrei e fotografei vários exemplares. Uma pequena criatura agarrou-se à base do seu ouriço-do-mar hospedeiro, enquanto caçava de cabeça baixa durante a sua lenta caminhada de boleia pelo fundo do mar.

DE VOLTA AO MOLHADO LOCAL, redescobri que estas estruturas de madeira são locais fabulosos para observar a vida, tanto acima como abaixo da água. A vida marinha se reúne abaixo deles para proteção contra predadores. Os feixes de luz ambiente criam uma atmosfera maravilhosa e, à medida que você se aproxima das pernas do cais, você vê mexilhões, pequenas esponjas e caranguejos.
Acima da água, as crianças aprendem a pescar. Com precauções adequadas contra o intenso fluxo e refluxo do tráfego de barcos de pesca, estes mergulhos rasos e muitas vezes em águas claras são maravilhosamente produtivos. Também mergulhei em um viveiro local de recifes de corais, onde pequenos caranguejos e peixes juvenis corriam em torno de corais ramificados recém-crescidos.
Minha vila de pescadores favorita era Daem Thkov, onde fotografei a operação do barco caranguejo. A dona do Inn the Village, minha acomodação lá, era Kylie. Ele dirige projetos de conservação, mas também abre suas portas para outros visitantes e pode apoiar o mergulho.
Acomodações rústicas, chuveiros com balde e eletricidade limitada imitam deliberadamente a vida na aldeia. Você se sente parte e é incentivado a comer com os cariocas, o que eu gostei muito.
A minha tarefa era documentar ervas marinhas e recifes de coral, e fiquei impressionado com a variedade de criaturas nestes viveiros marinhos naturais.
Uma viagem tranquila de barco de três horas para o norte até Koh Sadak, fora do arquipélago de Koh Rong, me levou a dois fascinantes profissionais de mergulho, Kris e Hege. Eles deixaram a Noruega e arrendaram parte das terras de Koh Sadak por 10 anos.
Mais uma estadia em casa do que uma pousada, sua criação, Octopuses Garden, é uma casa de madeira maravilhosamente peculiar na água, com uma pequena operação de mergulho incorporada que pode acomodar grupos de seis pessoas facilmente, de oito a dez de cada vez.
As acomodações são básicas, limpas e confortáveis, com banheiro com descarga de balde e chuveiro com vista para o mar. Os proprietários são ambientalmente conscientes e a operação de mergulho inclui um compressor e todos os equipamentos de mergulho.
Você pode explorar os medidores de recifes de onde você mora. Um bom mergulho com criaturas, tem polvos, caranguejos, anémonas, muitos peixes e algumas impressionantes esponjas. Enquanto estava lá, também mergulhei junto com um grupo de conservação local chamado Projects Abroad, e fiquei encantado em adicionar um cavalo-marinho grávido ao portfólio do meu cliente.
O tesouro do Octopuses Garden fica mais longe. A vinte minutos de distância, na Ilha da Tartaruga, às vezes você pode ver enormes cobias em um lindo recife de coral repleto de vida.
Mas o melhor mergulho para mim foi no Golfo da Tailândia, onde a visibilidade chega a mais de 20m. Kris e Hege levam você até lá em seu barco longtail bem equipado.

PARA MINHA CURTA ESTADIA, mergulhei bastante durante duas mini-expedições ao Recife Condor e depois à Ilha Shark, mas você pode fazer a viagem em uma, acampando na Ilha Shark durante a noite. Em março e abril, milhares de andorinhas-do-mar visitam esta pequena ilha.
Uma partida às 6h para a viagem de duas horas e meia é um preço pequeno para um ótimo mergulho. A galera oferece um delicioso café da manhã e café na saída, almoço com curry e petiscos com cerveja na volta.
O Recife Condor é estranhamente semelhante a alguns locais do Atlântico, como a Ilha de Ascensão. Enormes blocos vulcânicos de rocha dominam a cena subaquática. Coberto de ouriços-do-mar, o recife também está repleto de peixes, nomeadamente alguns belos bodiões. Varia desde logo abaixo da superfície até 20m, com algumas paredes verticais espetaculares.
As enormes esponjas laranja e vermelhas que crescem nas colônias são especialmente impressionantes. E há evidências de um antigo naufrágio chinês, com peças de porcelana de 400 anos ainda visíveis no fundo do mar.
A Ilha dos Tubarões é minúscula, apenas algumas rochas cinzentas e algumas palmeiras dão lugar a um recife de coral vibrante que cai até 20 m, repleto de enormes leitos de anêmonas e esponjas gigantes.
Grandes cardumes de pargos de tamanho médio fizeram deste o meu mergulho favorito da viagem – um mergulho imperdível.
O que você vai adorar no Octopuses Garden não são apenas os mergulhos interessantes, mas o bom humor, a excelente comida e a sensação de estar em casa que Kris, Hege e sua equipe proporcionam aos hóspedes. É como ficar com amigos e um ótimo lugar para relaxar. Eu não queria ir embora!
Não estou sugerindo que o trabalho voluntário seja a melhor maneira de mergulhar no Camboja, mas se você estiver viajando e quiser mergulhar, há muitas oportunidades de ver uma grande vida marinha. A falta de predadores de topo é um sinal de pesca excessiva, mas o Octopuses Garden tem que estar no topo da lista para se divertir a sério.
E se você estiver passando por Koh Rong, ligue para Save Cambodian Marine Life ou para o Cambodian Diving Group. Ambas as roupas cuidarão de você e você verá alguns recifes interessantes cheios de invertebrados, peixes e outras criaturas.
Se você é bom com uma câmera e está disposto a ser voluntário por algum tempo – bem, o mundo é sua ostra!

ARQUIVO DE FATOS:
CHEGANDO LA: Paul Colley voou com a Malaysia Airlines.
MERGULHANDO: Centro de Mergulho Octopuses Garden, Koh Sadak, www.octopuscambodia. com. Grupo de Mergulho Cambojano, Koh Rong Sanloem, www.cambodiandivinggroup.com. O outro mergulho de Paul foi mediante acordo prévio através da Save Cambodian Marine Life, www.savecambodianmarinelife.com, Projects Abroad, www.projects-abroad.co.uk/volunteer-destinations/ cambodia, e da Song Saa Foundation, www.songsaafoundation.org
ACOMODAÇÃO: Paul ficou em vilas de pescadores e no Inn The Village, Koh Rong, www.innthevillage.com e Octopuses Garden.
QUANDO IR: Novembro a abril para evitar a estação chuvosa úmida. Fevereiro em diante é melhor para evitar ventos offshore.
MOEDA: Riel cambojano, mas os dólares americanos funcionam em qualquer lugar.
PREÇOS: Voos £ 700, B&B no Octopuses Garden custa a partir de US$ 12 por pessoa por noite (almoço a partir de US$ 4, jantar a partir de US$ 6). Pague US$ 85 por dois mergulhos locais ou US$ 120 por dois mergulhos em ilhas remotas, ambos incluindo aluguel de equipamento, almoço e bebidas.
INFORMAÇÕES PARA VISITANTES: www.tourismcambodia.com

Apareceu no DIVER setembro de 2016

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