Mergulhe nos hotspots da garoupa Golias

Grande aglomerado de Garoupas Golias no Zion Train/Bonaire Jupiter Wreck Trek, um dos três locais de agregação de desova em Júpiter, Flórida, durante os meses de agosto e setembro.
Garoupa Golias em um local de desova perto de Júpiter

Eles estão entre os mega-peixes mais inspiradores que podem ser encontrados em um mergulho, especialmente quando se formam agregações massivas, e a Flórida é do lugar para ir se você quiser conhecê-los. WALT STEARNS explica

Garoupa Golias (Epinephelus itajara) are the largest predatory, reef-dwelling bony fish found in the tropical Atlantic and Caribbean. To lay eyes on one can turn a dive into a series of wow moments, because these grouper can be as big around as a barrel, weighing in at as much as 230kg. Size one up next to your companheiro de mergulho e tente decidir – qual deles é maior? 

Infelizmente, as probabilidades de ver um deles nas suas viagens pelas Caraíbas variam agora de extremamente raro a inexistente, resultado da pesca excessiva. A maioria dos destinos erradicou o peixe das suas águas, infelizmente relegando-o a uma época passada.

Mas ao largo da costa do sul da Florida a história é diferente, porque, por enquanto, estes mamutes são uma espécie protegida, o que torna a probabilidade de encontrar um cara a cara praticamente uma garantia – se souber para onde ir. E para mim, a costa do condado de Palm Beach é “o lugar”.

Garoupas Golias
O Hole-in-the-Wall foi o local de agregação de desova no condado de Palm Beach, ao qual a garoupa Golias retornou pela primeira vez em 2002, após uma ausência de três décadas.

Drop in on a wreck or reef formation with a deep undercut and you’re likely to encounter a Goliath grouper. They are such a regular attraction that many dive-charter operations have named several individuals, such as Shadow, Braveheart and Wilbur.

Ver uma, duas ou até três dessas enormes garoupas juntas faz com que por um momento poucos esqueçam. E, no final do verão, ocorre um evento muito especial que os mergulhadores não encontrarão em nenhum outro lugar do planeta – agregações de desova de garoupas Golias, com a presença de 40 a mais de 90 peixes. 

Época de desova

Os meses de agosto e setembro são a época de desova do Golias, e o evento anual ocorre em vários locais importantes espalhados entre a costa leste do condado de Palm Beach e o sul do Golfo do México, a 40 quilômetros da costa oeste da Flórida.

Entre estas duas regiões, a costa de Palm Beach é a mais acessível, porque os locais de agregação da população da costa leste do estado ficam a apenas 3-5 milhas da costa, com profundidades médias de 20-30m.

Garoupas Golias 05
Massa de 67-69 peixes (conte-os!) ao redor da popa do Trem de Sião destruir Júpiter

Compared to most grouper species, the Goliath’s path to romance is more marathon than sprint. It starts with resident fish assembling around the end of July at specific sites such as the MG-111 barcaça fluvial e o Trem de Sião / Bonaire naufrágios em Júpiter, o Ana Cecília / Mizpá naufrágios em West Palm Beach e até o Castor naufrágio em Boynton Beach.

Em meados de Agosto, os peixes residentes juntam-se aos seus vizinhos do norte, alguns tendo viajado até 350 milhas costa acima, aumentando as fileiras de qualquer local para 50 ou mais.

Apesar de seu tamanho formidável e comportamento um tanto denso, os Golias não são os brutos ferozes que alguns caçadores submarinos querem que acreditemos.

For the most part, they can be big babies. When threatened, they sound off with a short series of loud booms, sometimes accompanied by a brief succession of head and body shakes that make the fish look as if it’s having a mild seizure.

This is generally all posturing, with a few barks but no bite, typically ending with the fish retreating to a safer distance or disappearing into a deep hole in the reef or wreck the moment their bluff is called.

Grande aglomerado de Garoupas Golias
Garoupa Golias vista no Trem Sião / Bonaire Júpiter “Jornada naufrágio”

Durante a época de desova, há ainda menos motivos para temer, porque os peixes não são mais territoriais do que em qualquer outra época do ano. Mesmo um grande grupo de 20 ou mais garoupas não ficará no seu caminho caso alguém avance em seu espaço. Na verdade, eles costumam quebrar para um lado ou para o outro, como um grupo de pombos do parque.

No geral, o comportamento destes peixes perto dos mergulhadores enquadra-se em três categorias: recluso, como em “mantenha distância, não confio em você”; indiferença total como em “ah, você está aqui de novo, o que mais há de novo?”; ou, ocasionalmente, você pode encontrar um ou dois peixes que não apenas não se afastam, mas fazem questão de vir dizer olá.

Não se surpreenda se ela decidir se sentar ao seu lado ou de seu amigo. Quando um Golias é tão complacente, teoricamente você poderia fazer quase tudo menos dar-lhe um abraço de urso.

Um agrupamento de garoupas Golias durante a temporada de desova pairando em frente à proa do Bonaire no Zion Train/Bonaire Jupiter Wreck Trek, saindo de Júpiter, Flórida.
Garoupa Golias na frente do Bonairearco
Garoupa Golias
Um Golias solitário se separa do grupo pendurado no Bonaire para dizer oi

Supermodelos: Regras a seguir

Alguns dos locais fotógrafos subaquáticos refira-se a esses peixes como “supermodelos” porque eles manterão a posição, permitindo ao mergulhador disparar tiro após tiro! Se acontecer de você encontrar um desses peixes, existem algumas regras simples a seguir:

1. Não coloque as mãos na frente do rosto do peixe, pois isso pode resultar em uma mordida. 

2. Mantenha os seus movimentos lentos e deliberados – como qualquer outra pessoa, estes peixes não gostam de ser surpreendidos. 

3. Não persiga os peixes. Seus melhores resultados virão seguindo a regra 2.

A Garoupa Golias do Atlântico
Estas garoupas reuniram-se perto do MG-111 naufrágio de uma barcaça fluvial em Júpiter.

Como morador de longa data de Palm Beach, sinto-me altamente privilegiado por ter podido passar muitos anos mergulhando com essa megafauna carismática e de aparência um tanto boba. A minha lista de reuniões sazonais memoráveis ​​remonta a 2001, quando o primeiro grupo reprodutor regressou a um local chamado Hole-in-the-Wall – após uma ausência de três décadas. 

Naquela época havia apenas 27 peixes, mas foi muito legal presenciar. Com um mergulho em 2012 no Trem Sião / Bonaire No local do naufrágio, que fica a 27 m de profundidade, consegui contar mais de 90 indivíduos. Entre minha coleção de imagens daquela temporada está uma foto com 67 peixes em um quadro. 

Em termos do grande número de peixes reunidos em um único local, perto do final da temporada, no final de setembro, a área de Boynton Beach Castor O naufrágio – que fica a 33 metros de altura e com um perfil de 18 metros – já capturou um número sem precedentes de peixes que ultrapassou os 130, embora poucos dias antes o número de peixes presentes estivesse abaixo da metade desse número.

Este influxo incomum foi provavelmente o resultado de uma série de ressurgências de água fria que assolaram os locais de desova na área de Júpiter e West Palm, fazendo com que os peixes se dirigissem para o sul para evitá-lo. Golias não são fãs de água fria.

Estou em grande estado de expectativa sobre o que poderei ver na próxima vez que aparecer naquele naufrágio especial. Espero ser saudado mais uma vez por 40 a 50 dessas garoupas gigantescas. Quer se juntar a mim?  

Vou vê-los nascer?

O que os mergulhadores normalmente veem durante o dia em qualquer local de agregação de desova é uma coleção de Golias colossais formados em um único grupo ou em uma coleção de subgrupos pendurados próximos uns dos outros. Normalmente, o peixe fica agitado, como se dissesse: “OK, estamos todos aqui, e agora?”

Uma característica que frustrou tanto os biólogos pesqueiros quanto os fotógrafos subaquáticos é que a garoupa Golias não segue o mesmo ritual de desova que seus parentes mais próximos, a garoupa de Nassau (Striatus do epinephelus).

Os Nassaus geralmente desovam em massa sob a lua cheia no inverno, enquanto os Golias desovam sob o manto da escuridão durante um período de 6 a 7 noites durante a lua nova de agosto e setembro. Este comportamento tornou impossível – até agora – que alguém documentasse o ato da desova.

Golias não tem vida fácil

Outra coisa a considerar ao testemunhar estes encontros é que a desova já foi bastante comum e agora tornou-se cada vez mais rara. A distribuição histórica da garoupa Golias já abrangeu toda a extensão do Atlântico tropical, desde o sudeste dos EUA, passando pelo Caribe e pela costa da América Central até o Brasil, bem como pela costa da África Ocidental no Golfo da Guiné.

Because of relentless fishing pressure throughout its range, the Goliath species sits on the edge of being wiped out, which is why the IUCN has it Red-listed as a Critically Endangered species. Currently Florida is the only region in which stocks have returned from a state of collapse. This makes Florida’s spawning critically important to the survival of the species. 

Isso é apenas o começo…

A costa do condado de Palm Beach oferece muito mais do que a garoupa Golias. Este trecho de 45 quilômetros ao longo da costa sudeste da Flórida é frequentemente chamado de Florida Gold Coast, um título que se originou do tesouro perdido pelos galeões espanhóis que afundaram no mar e foram encontrados na região.

That region is steeped in incredibly diverse marine life. On any given dive, in addition to Goliath grouper divers can be treated to encounters with sea turtles (all five of the Atlantic species come here), sharks (lemon, bull and reef are the trademark species) and, of course, loads of fish life. 

Tubarão de recife
Tubarão de recife
Grande cardume de grunhidos abre caminho por baixo de uma grande saliência.
Grandes cardumes de grunhidos abrem caminho por baixo de uma grande saliência.

O principal influenciador é a Corrente do Golfo, a segunda maior corrente oceânica do planeta, fluindo para norte a partir do oeste das Caraíbas, passando pela costa da Florida e seguindo para o Atlântico Norte até às Ilhas Britânicas.

Este poderoso “rio dentro do mar” não só fornece aos mergulhadores águas mais claras do que em qualquer outro lugar ao longo da costa leste da Flórida, mas o seu fluxo constante anima os recifes e naufrágios da área, trazendo a nutrição necessária para que os corais, esponjas e peixes prosperem. 

Duas grandes tartarugas verdes
Duas tartarugas verdes

É bastante sabido que a maioria dos destinos de mergulho oferecem acesso a mais do que apenas um naufrágio, mas poucos têm estes navios afundados concentrados de tal forma que um mergulhador possa explorar dois a quatro numa única submersão. Tua lata no Condado de Palm Beach. Por exemplo, o local que os operadores locais chamam de Corredor compreende seis destroços, apoiados no fundo de uma linha. 

Isto ocorre para que os mergulhadores que trabalham com o fluxo norte da Corrente do Golfo possam saltar de naufrágio em naufrágio. O primeiro da fila aqui é o Ana cecilia, um navio cargueiro de 52m sentado no fundo a 26m de profundidade, seguido pelos restos do Mizpá e PC 1174, que são seguidos pelo amarílis.

A história deste último é que todos os conveses e superestrutura do navio de 137 metros foram removidos quando ele foi resgatado após chegar à costa durante um furacão. Hoje, os habitantes locais referem-se ao amarílis como “a canoa de 450 pés”. Depois dessa experiência você pode visitar a China Barge, uma barcaça invertida de 24m, e as “Docas Brasileiras”, pilhas de entulho de concreto e bueiros.

Perto dos destroços
Perto dos destroços

The Corridor is by no means Palm Beach County’s only signature wreck combination. A short boat-ride from the Lake Worth Inlet is Governor’s Riverwalk, which comprises four large coastal freighters that were placed 27m deep in February 2002 as part of the county’s artificial-reef programme. 

Os três primeiros da coleção foram ordenados por ordem de comprimento, começando com o Shasha Boekanier (56m) seguido pelo St Jacques (55m) e o Mar Gilberto (52m).

Nove meses depois, um quarto navio, o Thozina (53m) foi adicionado ao grupo, pousando diretamente atrás do Mar Gilberto and completing Governor’s as a spectacular artificial-reef system. All dives off the coast are conducted as drifts, and the entire group can be covered in one dive.

Com garoupa Golias, tartarugas, tubarões, muitos peixes, recifes, naufrágios, mergulho em terra na Blue Heron Bridge e, claro, oportunidades de mergulho em águas negras, o que mais você precisa para uma fantástica aventura de mergulho no sul da Flórida? 

Fotografias de Walt Stearns

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