Mergulhando no Everest em Pozo Azul

Rick Stanton a caminho do Sump
Rick Stanton a caminho do Sump

Uma equipe liderada por britânicos fez história em setembro com a mais longa penetração de mergulho em cavernas do mundo. O mergulhador de apoio Martyn Farr presta homenagem e explica como esse feito extraordinário foi alcançado.

BAQUE… AI!!! (palavrões!) – o movimento para a frente é dramaticamente retardado. Como um boxeador cambaleando após uma forte pancada na cabeça, flexiono o pescoço lentamente e me pergunto sobre “chicotada”. A visibilidade é de cerca de 1.5m aqui, e eu bati em uma pedra pendurada no teto da caverna. Minha cabeça dói. Graças a Deus pelo capacete. A scooter está boa e agradeço às minhas estrelas da sorte por ninguém mais ter visto isso.
Juro tentar perder aquela pedra no futuro.

Este é o Sump 1 em Pozo Azul, (pronuncia-se potho athol, significa “buraco azul”). Outrora o mergulho em caverna mais longo da Espanha, agora é o principal candidato ao mergulho em caverna mais longo do mundo. É um lugar verdadeiramente lindo, escondido perto da pequena aldeia de Covanera, 60 milhas ao sul de Santander e a 30 milhas de Burgos. Uma semana depois, esta, a expedição mais audaciosa da história do mergulho em cavernas, está prestes a testemunhar o momento da verdade.

O líder da equipe Jason Mallinson se prepara, auxiliado por Brian Scofield.
O líder da equipe Jason Mallinson se prepara, auxiliado por Brian Scofield.

Tenho explorado cavernas durante toda a minha vida, mas nunca neste nível técnico. Dia após dia, uma enorme equipa de activistas britânicos, espanhóis e holandeses tem trabalhado arduamente, preparando tudo para montar uma exploração semelhante a uma missão espacial da NASA.

Eu olho para a história em busca de comparações. No início da década de 1900, foi a corrida para o Pólo Sul; em 1953, a conquista do Everest. A missão que estou testemunhando é a última, e os caras que estou apoiando são os melhores. Tal como Amundsen em 1911 e Hilary/Tensing em 1953, são extremamente competentes.

Ao conhecer Jason Mallinson, líder da expedição, Rick Stanton, John Volanthen e o holandês Rene Houben, você nunca imaginaria que esses caras fazem o que fazem. Eles são quietos e despretensiosos. São como icebergs; acima da água você vê apenas uma pequena parte; abaixo da superfície há força e determinação insondáveis.

John Volanthen com o mapeador de cavernas que ele projetou e testou na expedição
John Volanthen com o mapeador de cavernas que ele projetou e testou na expedição.

A experiência é tudo neste nível, mas depois de 40 anos de actividade nesta esfera tenho dificuldade em contemplar o que estes rapazes estão prestes a fazer. Sigo pelas águas turvas e reflito sobre a missão, os vastos preparativos e todas as incertezas envolvidas.

Há dois meses, estávamos todos no sul da França, onde Rick, Jason, John e Rene lideravam outro projeto monumental na caverna Doux de Coly, perto da cidade de Brive. A preparação para aquela expedição levou meses e, depois de muitos dias de preparação, os rapazes tiveram de sentar-se e admitir a derrota.
As águas pluviais, de cerca de um mês antes, escolheram esse período para fluir pela caverna e reduzir a visibilidade para apenas alguns metros.

O mergulhador Rob Dalby negocia a restrição na entrada da caverna. Além daqui, a passagem é muito maior.
O mergulhador Rob Dalby negocia a restrição na entrada da caverna. Além daqui, a passagem é muito maior.

Foi ruim na época, mas foi uma experiência boa – psicológica e física – para o Pozo Azul.
Agora, o objetivo é a exploração da passagem inexplorada, em andamento, a 6 km da entrada da caverna. Apenas uma pessoa, Rick Stanton, viu essa passagem, em 2009. Trabalhando como parte de uma equipe muito unida, seu empurrão foi o terceiro e último avanço naquela viagem. Ele foi precedido por John e Rene, que avançaram de 4020m no Sump 2 para chegar a 4395m, e depois Jason, novamente liderando a expedição, que avançou mais 625m para atingir a marca de 5020m.

Finalmente, vários dias depois, Rick fez a sua vez, passando pelo poço apenas 140 m adiante, a 5160 m – o poço mais longo a ser ultrapassado no mundo. A pequena área de caverna seca além foi chamada de Tipperary. Rick fez uma breve incursão de 160 metros na próxima seção inundada e estabeleceu que a caverna continuava rumo ao desconhecido. Em 2009, portanto, seriam necessários 6020 m de mergulho apenas para chegar ao ponto mais distante conhecido.

Um ano depois, em setembro de 2010, estamos de volta e o enorme projeto está bem encaminhado. Em essência, esta operação se divide em três etapas.

Quatro mergulhadores que fizeram história - Rick Stanton, Rene Houben, John Volanthen, Jason Mallinson (Líder)
Quatro mergulhadores que fizeram história – Rick Stanton, Rene Houben, John Volanthen, Jason Mallinson (Líder).

Embora o mergulho comece ao sol no topo de um vale tranquilo, uma base de mergulho avançada deve ser estabelecida em uma pequena câmara “seca” a 1 km da caverna. A maior equipe de mergulhadores em cavernas já reunida está agora navegando diariamente nesta seção da hidrovia, transportando carga após carga para fornecer o ataque ao Sump 2.

Até mesmo o Sump 1 é, pelos padrões normais de mergulho em cavernas, longo. Uma linha telefônica foi instalada e transportar tudo para o Sump 2 não é tarefa fácil. Garrafas de O2 de trinta litros são muito pesadas e dificilmente transportáveis ​​acima da água; movê-los 950 m debaixo d'água leva tempo e requer flutuação considerável.
Quatro habitats subaquáticos são estabelecidos a uma curta distância do reservatório 2. Além destes, um grande estoque de cilindros de resgate e outros equipamentos é estabelecido ao longo da rota por 2 km até o reservatório 2.

René no Cárter 2
René no Cárter 2

O poço 2, com 5 km e 70 m de profundidade em grande parte de sua extensão, é um desafio monumental por si só.
Para ir ainda mais longe e enfrentar eficazmente o Sump 3, é necessário que os mergulhadores acampem durante duas noites na pequena secção seca, Tipperary. Eles precisam acampar para poder descansar, liberar combustível e, o mais importante,
para reabastecer seus rebreathers após a longa jornada até a caverna. Então os rapazes têm que levar tubos secos à prova de pressão contendo sacos, camas, ou rede, fogão, comida e assim por diante.

Cada indivíduo deve ser totalmente autossustentável e carregar seu próprio tubo seco. Qualquer vazamento ou outro problema exigirá uma saída prematura, talvez acarretando um mergulho de 12 horas no Reservatório 2.

Brian Scofield no reservatório 1.
Brian Scofield no Reservatório 1

Além do tubo seco, cada mergulhador precisa levar três patinetes e um carretel de linha, sem contar os cilindros de 20 litros de gás de resgate. A logística é incompreensível. Nada pode falhar e ninguém ousa sofrer qualquer problema físico ou relacionado ao mergulho. O resgate não está na agenda, porque simplesmente não há ninguém a quem recorrer – não falamos sobre isso.

A única coisa que discutimos é o tema da acumulação de CO2 em Tipperary. A área é de tamanho limitado e a presença de quatro pessoas durante um período prolongado pode resultar num problema real com a qualidade do ar. A preocupação com esse aspecto da operação é tamanha que Rick leva um analisador portátil de CO2 para monitorar a situação.

Hoje é o Dia D. Todos acordam antes do amanhecer e vamos mergulhar às 8.30h1. Por causa de todo o tráfego de mergulhadores, o reservatório 2 está fortemente assoreado, mas o reservatório 2 está cristalino. O ânimo está elevado e todos os quatro exploradores estão calmos. Se as coisas correrem conforme o planejado (e há tantas coisas que podem dar errado!), sabemos o que acontecerá. Os caras ficarão fora de contato além do Sump XNUMX por pelo menos duas noites.

A configuração correu tão bem e a atmosfera é tão positiva que consegui o resultado perfeito foto-shoot da partida. Então esperamos.

Rick no mesmo reservatório
Rick no mesmo reservatório

Com sua partida escalonada para o reservatório 2, os caras descomprimem duas horas depois no outro lado do reservatório, Tipperary, sem se aglomerarem. Então eles começaram a se organizar.

Rene faz um mergulho exploratório no reservatório 3. Talvez haja uma seção maior de caverna seca a cerca de 500 m, o que permitiria que todos avançassem para um local melhor para acampar. Isso eliminaria a preocupação que pairava sobre eles em relação ao ar atmosférico em Tipperary.

No caso, não há outra câmara de ar e René retorna depois de traçar 1 km de linha.
Os outros olham uns para os outros e cada um pensa a mesma coisa: “Bem, isso é o padrão!”
Horas depois, com Jason e Rene nas redes e Rick e John no chão, os rapazes se acomodam em uma boa conversa.
merecia descanso.

A distância final percorrida, que inclui os trechos secos do Pozo Azul.
A distância final percorrida, que inclui os trechos secos do Pozo Azul.

Na manhã seguinte, John faz seu turno solo na frente. Ele segue a linha de René e estabelece mais 125m antes de descobrir a linha lançada no ano anterior.

Como todas as cavernas, Pozo Azul é complexa. René avançou 280m no dia anterior, mas sem saber deve ter entrado em uma passagem lateral.

John rapidamente volta atrás, localiza a continuação principal a montante e avança 875m na montanha. Seu ponto mais distante fica a respeitáveis ​​1315 m da base de mergulho Sump 3, e ele também retorna
para Tipperary com todos os 1 km de linha instalados.

John Volanthen
John Volanthen

A caverna está a cerca de 30-40 m de profundidade, e John descreve o local como sendo totalmente maior, talvez com o dobro do tamanho do reservatório 1. “Apontei a minha scooter para a parte mais escura à frente e continuei”, diz ele aos outros.

Rick e Jason mergulham juntos. Eles fizeram isso com tanta frequência que confiam e se entendem perfeitamente. Na marca de 1315m, Rick empata em um novo carretel e Jason segue em frente para explorar a rota.
Na água cristalina, isso permite ao homem que dirige o molinete uma espécie de farol para se dirigir. Essa técnica garante que o carretel siga o túnel principal e não acidentalmente entre em uma passagem lateral ou em uma alcova que desperdiça tempo.

Após 700m, eles trocam de papéis. Mergulhando a 20-40 metros de distância, eles navegam pelo imenso túnel. “Tínhamos apenas que continuar”, diz Rick, “estava lá para ser conquistado”. A caverna continua indefinidamente, serpenteando como antes, mas tendendo como sempre em uma direção constante para o leste. No evento a dupla faz um mergulho de cinco horas, das quais duas horas são descompressivas.

Rick Stanton
Rick Stanton

No momento em que recuperam a superfície em Tipperary, já atingiram o ponto mais distante de penetração no reservatório 3 para 2.8 km. Em termos de distância de mergulho desde a entrada da gruta (ou seja, excluindo os troços secos), atingiram 8825m.

Poderíamos esperar um tremendo júbilo neste momento, mas na verdade a atmosfera está moderada. Este não é momento para comemorações. “Sim, estamos seguros em Tipperary”, diz John, “mas o simples fato é que temos que mergulhar para sair”.

São mais de 6km para sair daqui e mais uma vez cada mergulhador se prepara para garantir uma saída segura. Só então todos poderão relaxar.

Martin Farr
Martin Farr

Os rapazes estão plenamente conscientes de que o ponto de penetração mais distante em qualquer mergulho em caverna anteriormente foi em Wakulla Springs, no norte da Flórida, um recorde de 7.8 km estabelecido em 2009.

Hoje eles foram um quilômetro além disso!

Às 1.19h2 do dia seguinte, o telefone toca na superfície. A equipe subterrânea que espera no Sump XNUMX nos informa que o primeiro par, John e Rene, estão de volta em segurança à descompressão.

E quando chega a notícia de que todos estão seguros e da incrível quantidade de limites que foram estabelecidos, as únicas palavras que podem ser ouvidas são “impressionante” e “alucinante”. Fazer tal avanço geralmente não acontece em lugar nenhum.

Às 4h, depois de mais de 50 horas na caverna, a equipe com os olhos turvos emerge para o sol do final da tarde. Está tudo acabado.

Sump1, Sump2 e Sump 3 Pozo Azul
Mergulhando no Everest em Pozo Azul 13

A expedição é digna de nota por outro aspecto. Um novo dispositivo de mapeamento projetado e desenvolvido por John Volanthen recebeu seu primeiro teste sério. Em operações de mergulho tão longas e profundas, é impraticável mapear a distância, a profundidade e as orientações precisas em termos de tempo. Na manhã seguinte à superfície, John mostra-nos os frutos dos seus esforços e todos os presentes ficam extremamente impressionados.

O trabalho em equipe e a camaradagem evidentes durante a expedição de duas semanas foram impecáveis.
Embora os membros da equipa britânica e holandesa sejam os holofotes, a operação teria sido impossível sem o apoio altruísta e incansável de Xesus Manteca e do seu grupo de mergulhadores sorridentes, vindos de todas as partes de Espanha.

A equipa deseja agradecer especialmente a Carlos e Tere Rodrigues do Bar Munecas, Covanera, pela sua inabalável generosidade e apoio.

VAMOS MANTER CONTATO!

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