Tempestade perfeita: arraias manta ciclônicas

O guarda-florestal da Reserva da Biosfera, Farih Rasheed, fotografa mantas alimentando-se de ciclones (Hannah Moloney)
O guarda-florestal da Reserva da Biosfera, Farih Rasheed, fotografa mantas alimentando-se de ciclones (Hannah Moloney)

Como é que as mantas desenvolveram tantas formas inteligentes de alimentar os seus rostos, em particular as estratégias que dependem de uma cooperação estreita, e como é que decidem qual usar e quando? Nas Maldivas, onde se encontra o maior aglomerado mundial de mantas de recife, pesquisadores como HANNAH MOLONEY, da Universidade da Sunshine Coast, principal colaboradora do Manta Trust, estão praticando mergulho livre para descobrir mais

A menos que você seja um ávido caçador de tempestades, existem poucos ciclones nos quais você escolheria mergulhar de bom grado. Se você é um entusiasta do oceano, no entanto, há uma “temporada de ciclones” nas Maldivas que poucas pessoas conhecem! 

Durante as monções do sudoeste, uma enseada de recife desavisada abriga o maior grupo de arraias manta de recife do mundo. A Baía de Hanifaru se torna um caldeirão onde grandes megafaunas (incluindo tubarões-baleia) se deleitam com o minúsculo alimento rico em nutrientes chamado zooplâncton. 

Quando a água é uma sopa de zooplâncton, as arraias manta que se alimentam em cadeia circulam, com o animal líder juntando-se à manta que o segue para criar um grande círculo. À medida que mais mantas se juntam à alimentação, a coluna aumenta, criando um vórtice de água e plâncton. Isso é chamado de alimentação de ciclone. 

Mr Spotty ciclone alimentando (Hannah Moloney)
Mr Spotty (a manta mais manchada das Maldivas) mostra sua barriga enquanto nada no ciclone catando comida (Hannah Moloney)

Um ciclone pode começar na superfície da água e atingir o fundo do mar, muitas vezes apresentando uma exibição de mantas em vórtice com 20 m de diâmetro.

A alimentação por ciclones é uma estratégia de alimentação rara que só foi testemunhada em Fiji e nas Maldivas, mas é relativamente comum na Área Marinha Protegida (AMP) da Baía de Hanifaru, no Atol de Baa. É um comportamento de forrageamento coordenado por um grupo de arraias manta.

As mantas ciclônicas fazem com que a água se mova rapidamente no sentido anti-horário, como um mini-redemoinho ou corrente. Isto atrai o zooplâncton para o caminho destas máquinas de alimentação famintas. Os animais planctônicos incluem crustáceos, copépodes, vermes, salpas e ovos – alguns dos alimentos favoritos das mantas. 

Copépodes (Koan Hughes)
Os copépodes são zooplâncton rico em nutrientes e um alimento favorito das mantas. Estes são copépodes calanóides vistos ao microscópio (Koan Hughes)

Como um mergulhador que observa esse fenômeno de longe, às vezes pode parecer que você está sendo atraído para dentro, como um zooplâncton, no ciclone das mantas!

Colheres de rosto gigantes

Manta rays feed using their paddle-like cephalic barbatanas, que funcionam como colheres gigantes quando desdobradas para alimentação. Eles correm pela água a uma profundidade específica onde o zooplâncton está concentrado, usando a propulsão de seus asa-como peitoral barbatanas.

Pense em 150 indivíduos grandes (alguns do tamanho de um Fusca achatado) com barbatanas e bocas abertas, correndo para pegar o máximo de animais velozes que puderem, enquanto durar esse hotspot efêmero.

Foto de drone da Baía de Hanifaru (Farih Rasheed)
Zangão foto of Hanifaru Bay with hundreds of feeding mantas, taken under Biosphere Reserve permit (Farih Rasheed)

Os comportamentos das mantas são fascinantes e complexos, e ainda não compreendemos completamente muitos deles, e até que ponto os raios podem comunicar. Quando olhamos mais de perto exclusivamente para os comportamentos alimentares, podemos identificar oito estratégias distintas de forrageamento, conforme definidas em 2016 pelo Dr. Guy Stevens, fundador e CEO do Manta Trust. 

Estratégias de alimentação de manta (Marc Dando)
As oito estratégias alimentares das mantas de recife, caracterizadas por Guy Stevens (Marc Dando)
Estratégias de alimentação individual
As cinco estratégias de alimentação solo (Guy Stevens)
Estratégias de alimentação em grupo
As três estratégias de alimentação em grupo (Guy Stevens)

Algumas delas são estratégias “solo”, para quando as arraias se alimentam sozinhas (cambalhota, fundo, superfície, lateral e, mais comum, alimentação direta) e outras são “em grupo”, quando as arraias se alimentam cooperativamente (nas costas, corrente e , claro, ciclone). 

Essas estratégias são empregadas para aumentar a eficiência alimentar, com diversos benefícios obtidos com cada uma delas. Como o zooplâncton e as condições oceanográficas nunca são as mesmas de dia para dia ou de hora em hora, as mantas adaptaram seus comportamentos de forrageamento para levar em conta os vários tipos e densidades de zooplâncton e também várias dinâmicas de corrente/movimentos de água. 

Acredita-se que o uso de estratégias de grupo esteja ligado a um aumento na densidade de presas. As mantas adotam alimentação coordenada ou em grupo para melhorar a captura de presas, aumentar a eficiência hidrodinâmica e, claro, para evitar colisões. 

Se não houvesse um ritmo ou sistema de alimentação em um local como Hanifaru, as mantas passariam mais tempo esquivando-se umas das outras do que se alimentando!

Mantas em Hanifaru (Hannah Moloney)
A pesquisadora do Manta Trust, Elspeth Strike, coleta o máximo de identificações possível de uma só vez (Hannah Moloney)

Atualmente, estão em andamento pesquisas pelo Manta Trust e pela University of the Sunshine Coast para investigar mais detalhadamente o que impulsiona a seleção de comportamento durante a alimentação e por que essas agregações em massa de centenas de mantas acontecem. 

Nos últimos dois anos, os investigadores têm recolhido amostras específicas de zooplâncton na Baía de Hanifaru, mas não da forma “comum” de amostragem de plâncton. A maior parte da investigação sobre plâncton é feita rebocando uma rede atrás de um barco, mas devido ao estatuto de AMP deste local, existem muitas regras e regulamentos em vigor para mitigar o impacto do turismo sobre os animais. 

Isso significa que não há barcos, nem mergulhadores e um número limitado de praticantes de snorkel por vez. A amostragem deve ocorrer usando a força humana e com uma única respiração – em mergulho livre.

Amostragem de zooplâncton (Miriam Staiger)
Hannah coletando uma amostra de zooplâncton (Miriam Staiger)

Desafios de mergulho livre

Este método permite aos investigadores recolher amostras específicas em qualquer profundidade em que as mantas se alimentam e analisar de perto as estratégias de alimentação utilizadas para recolher as suas presas. No entanto, mergulhar livremente até 10 m para rebocar uma rede pesada horizontalmente por 1 minuto, evitando por pouco o contato próximo com arraias famintas, nem sempre é fácil! 

Este trabalho para duas pessoas exige grande atenção do assistente de pesquisa, que fica de olho nos arredores, faz patrulha de segurança, faz contagens rápidas de mantas e registra os diversos comportamentos alimentares.

Manta que se alimenta de superfície visando vermes-flecha (Hannah Moloney)
As mantas que se alimentam na superfície coletam apenas os 20 cm superiores de água, geralmente visando vermes-flecha (Hannah Moloney)

Em fevereiro de 2023, os pesquisadores processarão 100 amostras de alimentação no laboratório de plâncton CSIRO, na Austrália. Com a nuvem negra das alterações climáticas e a intensidade de sistemas como o El Nino/La Nina pairando sobre nós, é mais importante do que nunca estudar os nossos oceanos. 

Os cientistas climáticos prevêem que o zooplâncton poderá diminuir até 50% em algumas regiões tropicais, afectando a disponibilidade de alimentos para as raias manta e outros planctívoros. Este estudo nos ajudará a compreender a ecologia e o comportamento da alimentação de manta, e também os motivadores por trás do maior local de alimentação de arraias manta do mundo. 

Sopa de zooplâncton e uma arraia manta cambalhota – o zooplâncton é visível e às vezes distorce o foco da câmera (Hannah Moloney)
Sopa de zooplâncton e uma arraia manta cambalhota – o zooplâncton é claro à vista e às vezes distorce o foco da câmera (Hannah Moloney)
Alimentação de manta (Hannah Moloney)
Raias manta que se alimentam em cadeia (Hannah Moloney)
Uma manta de alimentação direta (Hannah Moloney)
A good ID foto of a manta while it straight-feeds above the freediver (Hannah Moloney)

Esta investigação é importante porque a alimentação é importante para a sobrevivência – se protegermos os pequenos animais, o zooplâncton, então os animais de grande porte, como as raias manta, podem continuar a prosperar.

Este estudo está sendo conduzido em colaboração com CSIRO Austrália, Universidade de Queensland, Universidade de Plymouth, Four Seasons Resorts e o Confiança Manta.

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