Sacrifício, Segurança e Santuário

Vista do naufrágio raso do Prinz Eugen.
Vista do naufrágio raso do Prinz Eugen.

MERGULHADOR DO PACÍFICO

Há uma série de legados históricos extraordinários para explorar nas Ilhas Marshall, diz MARK B HATTER. Naufrágios de navios e aeronaves, ótima vista e recifes imaculados, alguém?

Mergulhador e leque em uma das paredes sem nome do Atol Rongelap.
Mergulhador e leque em uma das paredes sem nome do Atol Rongelap.

Na minha busca por fotografar todas as espécies de peixe anêmona para um livro de mesa que espero publicar algum dia, eu ainda tinha sete destinos no Indo-Pacífico para visitar.

Assim, há dois anos, comecei a planear uma viagem à República das Ilhas Marshall, no centro-oeste do Pacífico, lar exclusivo do peixe-anémona de três bandas.

Achei que minha melhor oportunidade de encontrá-lo (e o melhor investimento) seria em um liveaboard, e não em passeios de um dia em uma loja de mergulho, mas minha pesquisa inicial no Google não revelou nenhuma operação de liveaboard de mergulho esportivo nas Ilhas Marshall.

O que encontrei foi o site de Martin Daly, que anunciava charters de surf e mergulho técnico em naufrágios profundos no Atol de Bikini. Então entrei em contato com Daly e perguntei se ele estaria interessado em realizar um charter exploratório de mergulho esportivo de 10 dias nas ilhas.

“Nós podemos fazer isso”, ele respondeu com entusiasmo. “Encontrar o seu peixe anêmona não será um problema. Além disso, temos muitos naufrágios da Segunda Guerra Mundial para mergulhar e, na minha opinião, a melhor visibilidade do mundo fora das lagoas.”

No sentido horário, a partir do canto superior esquerdo: caranguejo Pocillopora; peixe-borboleta reticulado; camarão comensal; Peixe dardo Helfrichi.
No sentido horário, a partir do canto superior esquerdo: caranguejo Pocillopora; peixe-borboleta reticulado; camarão comensal; Peixe dardo Helfrichi.

Ele explicou que como a pesca comercial não era permitida no país, eu veria muitos tubarões nos recifes externos. “Temos o maior santuário de tubarões do mundo”, disse-me ele – a área de 770,000 milhas quadradas foi designada pelo governo em 2011.

Ele me conquistou, é claro, com sua garantia de peixe anêmona.

Com as perspectivas de visibilidade ilimitada, paredes profundas, passagens estreitas, tubarões-santuário, peixes-anêmona endêmicos e naufrágios da Segunda Guerra Mundial em abundância, não foi difícil encontrar nove companheiros de mergulho para dividir o custo do fretamento do Daly’s Indies Surveyor.

As Ilhas Marshall ficam a 2400 milhas a sudoeste do Havaí e, apesar de cobrirem uma área tão grande, sua massa terrestre é de apenas 70 milhas quadradas. No entanto, ter sido o ponto focal de grandes eventos históricos faz com que seja uma atração para mergulhadores sérios.

No período de 60 a 80 anos atrás, a ocupação militar de Kwajalein pela Segunda Guerra Mundial pelos japoneses e os testes nucleares pós-guerra dos EUA no Atol de Bikini deixaram uma abundância de relíquias de guerra e meio século de isolamento em alguns dos atóis, por causa de contaminação nuclear.

Avançando até aos dias de hoje, as cicatrizes brutais da história apresentam oportunidades para a nossa equipa de mergulho. O Atol de Bikini está aberto ao mergulho técnico há mais de uma década e o Atol de Rongelap é agora suficientemente seguro para sustentar uma população nascente de marshalleses e permitir a passagem segura do nosso barco para locais de mergulho que talvez nunca tenham sido visitados antes.

Atol de Kwajalein

Nossa aventura começou com três dias de mergulho na lagoa de Kwajalein, um dos maiores atóis do mundo.

Estrategicamente importante para os japoneses durante a Segunda Guerra Mundial, pelo menos inicialmente, depois de perder as Ilhas Salomão e a Nova Guiné para os Aliados, o comando japonês decidiu reunir meios de guerra esgotados mais perto de casa e declarou as Ilhas Marshall “dispensáveis”.

Mesmo assim, o conselho de guerra japonês quis cobrar um preço a qualquer força invasora dos EUA e defendeu Kwajalein com 28,000 soldados.

Sem aeronaves ou navios de guerra (apenas cargueiros e pequenas canhoneiras na lagoa) para apoio, eles não foram páreo para a Marinha e os Fuzileiros Navais dos EUA durante os dois meses da Operação Flintlock para retomar as Ilhas Marshall.

Em 4 de fevereiro de 1944, Kwajalein foi assegurado pelos americanos.

Setenta e cinco anos depois, a lagoa está repleta de dezenas de naufrágios bem catalogados da Segunda Guerra Mundial e centenas de aviões dos EUA que foram afundados após a guerra, oferecendo aos mergulhadores a rara oportunidade de visitar um período turbulento da história mundial.

Iniciamos nossa expedição com um mergulho em uma das relíquias de guerra mais notáveis ​​da lagoa o Prinz Eugen um prêmio de guerra alemão capturado pelos Aliados na Europa e rebocado para Bikini após a guerra para ser usado como arma nuclear- suporte de teste.

Ironicamente, o navio de 207 metros sobreviveu a duas detonações sem afundar. Escapando da morte como Rasputin, ela foi rebocada para Kwajalein para estudos mais aprofundados.

Mas o casco, enfraquecido por explosões nucleares, apresentou um vazamento. A esta altura, muito contaminado para ser abordado, o navio acabou virando e afundando em uma encosta arenosa a 36m, com a proa apoiada no fundo.

Um mergulho fácil e um ótimo lugar para conferir nosso kit, o naufrágio não é particularmente fotogênico abaixo da superfície. No entanto, na maré baixa, duas das três hélices rompem a superfície, criando uma oportunidade para um trabalho legal em níveis divididos com lentes grande angulares atrás de portas de cúpula superlargas.

Nosso próximo mergulho foi no Palawan, um cargueiro com motor das Filipinas capturado pelos japoneses e usado pela Marinha Imperial.

Ele fica na vertical a 45 m ao norte da Ilha Bigei e, embora pouco da estrutura permaneça, a grande roda coberta com crescimento marinho colorido a meia-nau produz ótimas imagens de grande angular.

Continuando para o norte, o Akibasan Maru de 115m fica em pé em 49m. Acredita-se que ele tinha acabado de chegar com suprimentos da Lagoa Chuuk quando foi atacado em 31 de janeiro de 1944. O navio foi atingido três vezes diretamente por uma aeronave dos EUA e afundou em cinco minutos.

Os porões ainda estão supostamente carregados com mercadorias de reabastecimento, agora apenas artefatos, como asas de hidroaviões e pontões, e garrafas de cerveja e saquê. Senti falta deles, mas as colônias de esponjas pastéis no meio do navio me mantiveram ocupado durante grande parte do mergulho.

A seção de proa Eiko Maru.
A seção de proa Eiko Maru.

Provavelmente os melhores naufrágios são encontrados no limite norte da lagoa, incluindo o Eiko Maru, de 104 m. Acredita-se que o navio tenha sido atacado perto da Ilha Kwajalein, mas conseguiu chegar ao extremo norte da lagoa antes de afundar no fundo arenoso em 40m.

Com seus dois postes a meia-nau e canhão de arco de 3 polegadas, decidimos antes do mergulho nos dividir em dois grupos, permitindo que todos disparassem o canhão sem foto-bombardeando um ao outro.

Do canhão, mudei-me a meio do navio para um porão aberto com o que parecia ser um grande buraco aberto no casco lateral. Parecia o produto de um torpedo de bombardeiro de mergulho. Eu estava pensando em como os marinheiros do Eiko se sentiram enquanto estavam sob ataque quando um dos meus amigos circulou fora do casco e emoldurou bem uma imagem, tirando-me dos meus pensamentos sombrios.

Os naufrágios foram legais, mas o cemitério de aeronaves, perto da ilha de Roi Namur, também no extremo norte do atol, foi ótimo! Ao longo de quase 2 milhas quadradas, 120-150 aeronaves dos EUA foram afundadas após a guerra, muito caras para serem transportadas de volta aos Estados Unidos.

Despojados de motores e peças críticas, eles foram empurrados de barcaças para a lagoa. A 35m, o cemitério inclui bombardeiros Mitchell B-25, bombardeiros de mergulho Douglas Dauntless, F4U Corsairs e Hellcats.

O ereto Douglas Dauntless no cemitério de aeronaves em Kwajalein.
O ereto Douglas Dauntless no cemitério de aeronaves em Kwajalein.

Estranhamente, embora 70 anos de oxidação tenham afetado os navios japoneses, muitas aeronaves são surpreendentemente limpas, com pouco crescimento marinho. Meus favoritos são os aviões ainda parados com o nariz para baixo, como se estivessem em um último bombardeio de mergulho.

Depois de três dias mergulhando nos destroços da Lagoa Kwajalein, era hora de navegar para o norte, até o Atol Rongelap. Sua história é ainda mais sombria do que a de Kwajalein, devastada pela batalha, e é uma amostra do verdadeiro mergulho exploratório.

Atol de Rongelap

Em 1º de março de 1954, os militares dos EUA detonaram um dispositivo termonuclear de 15 megatons no Atol de Bikini, com o codinome Castle Bravo. A bola de fogo de 4.5 quilômetros de diâmetro, formada um segundo após a explosão, era visível em Kwajalein, a 250 quilômetros de distância.

A explosão vaporizou duas ilhas de Bikini, abriu uma cratera de 76 metros de profundidade por 2000 metros de largura no anel do atol e formou uma nuvem em forma de cogumelo que atingiu quase XNUMX quilômetros no céu.

À medida que os ilhéus do arquipélago relatavam “o Sol nascendo no oeste”, os resíduos contaminados da nuvem começaram a lançar detritos radioactivos, até 2 cm de profundidade, sobre Rongelap e a sua população despreparada, 95 quilómetros a leste.

Sessenta anos, milhares de milhões de dólares e décadas de limpeza tornaram Rongelap novamente seguro para habitação humana. Uma pequena população de marshalleses repatriou Rongelap para restabelecer um modo de vida histórico, perdido há tanto tempo.

Por ser seguro para os ilhéus, também foi seguro para o Indies Surveyor explorar as passagens, encostas, paredes e coroas de recifes ao redor do atol.

Nossa tripulação pesquisou antecipadamente mapas de mais de uma dúzia de locais de mergulho, a maioria sem nome, e muitos provavelmente nunca tinham visto um mergulhador. E durante os cinco dias seguintes iríamos percorrer as corredeiras em passagens nas marés cheias, visitar paredes verticais nunca antes mergulhadas e explorar jardins de corais que rivalizam com qualquer outro no mundo.

Chegamos a Rongelap antes do previsto. Os mares estavam calmos e o bom juju resultou em um par de grandes atuns albacoras pescados atrás do Surveyor, levantando a questão: o que vem primeiro - sashimi de café da manhã ou mergulho? O atum poderia esperar.

Colocamos gelo na captura, nos preparamos e rolamos para uma visibilidade impossível de 50m às 8h. Fomos recebidos por recifes cinzentos e depois por tubarões prateados enquanto descíamos 35 m.

A fase de quarto de lua gera uma corrente suave, e nós flutuamos através de um belo recife em direção a uma passagem distante. Eu estava fotografando em grande angular, mas notei o dardo Helfrichi de 7 cm pairando sobre pequenos bolsões de areia na encosta, que agora estava quase vertical, a 30 m. Vi muitos peixes que eram novos para mim e para minha biblioteca de imagens, então decidi fotografar macro no próximo mergulho.

No fundo e com o nitrox diminuindo, segui em direção ao topo da encosta, onde a cobertura de coral era densa e diversificada. Finalmente, eu os vi. Aos 20m, num amplo aquário de areia, um par de anêmonas de contas hospedava famílias de peixes-anêmona de três bandas!

Eu tinha o kit errado, mas esperava conseguir algumas fotos colocando cuidadosamente o vidro da porta da cúpula a milímetros dos animais. Parecia ser um bom presságio; foi o nosso primeiro mergulho no recife exterior e eu já tinha encontrado o propósito subjacente para organizar esta viagem.

Acontece que mais tarde descobrimos que este recife era o único local conhecido para o peixe anêmona de três bandas. Após vários dias adicionais de busca pelos peixes em outros locais, o grupo foi gentil e concordou em retornar a este recife, permitindo-me capturar mais imagens com meu kit macro.

Terminamos nosso mergulho em um canto raso do recife na boca da passagem, onde a corrente acelerou acentuadamente devido ao efeito venturi criado pela maré empurrando contra a abertura estreita e rasa da passagem.

Encontramos refúgio da corrente em pequenos anfiteatros abaixo de cristas de densas formações de corais fora da passagem, e permanecemos lá fotografando os muitos peixes coloridos.

Na manhã seguinte, seguimos para West Pass, um canal remoto, profundo e estreito entre a lagoa, a coroa do recife e o oceano aberto no anel oeste do atol.

Não havia outras passagens por perto e esperávamos uma experiência de mergulho “atirar nas corredeiras” na maré cheia.

Nós não ficamos desapontados. Embora a corrente fosse demasiado forte para a maioria dos corais construtores de recifes, as paredes estavam cobertas de vida marinha laranja-pastel, de natureza semelhante aos corais, mas desconhecida de todos nós. Tal como em todos os outros locais de mergulho nos recifes exteriores, os omnipresentes tubarões seguiram-no com curiosidade.

Em 2016, o Pacífico central, juntamente com a maior parte do mundo, sofreu um evento significativo e prolongado de águas quentes que causou danos à população de corais das Ilhas Marshall. Na altura da nossa viagem de 2018, a menos que conhecesse os indicadores reveladores dos danos do branqueamento, acreditaria que a maioria dos locais em que mergulhámos não foram minimamente, se não completamente, afectados.

No entanto, como explorávamos novos locais todos os dias, esperávamos e encontrámos dois recifes fortemente danificados e com dificuldades de recuperação, como evidenciado pela abundância de macroalgas que inibem a colonização de novos corais.

No entanto, a maioria dos locais onde mergulhámos estavam em excelente forma, bem no caminho da recuperação, conforme medido pelo número de colónias de corais do tamanho de um punho estabelecidas entre colónias de crescimento maiores e mais antigas que sobreviveram ao evento de águas quentes.

No quarto dia, descobrimos algo incrivelmente raro: um recife espetacular com a cobertura de corais mais densa, colorida e diversificada que qualquer um de nós já tinha testemunhado em mais de uma década. Foi impressionante!

Começando com uma floresta aberta de corais de mesa, muitos com 2 m de diâmetro, e construindo um planalto impenetrável de corais duros, este recife certamente estabeleceu um padrão ouro na saúde dos recifes. Tudo era grande, saudável e colorido, incluindo um molusco gigante centenário. Deixou-me esperançoso de que, mesmo sob o impacto mortal dos recentes acontecimentos provocados pelas alterações climáticas, a resiliência da Mãe Natureza ainda nos pode surpreender.

Atol de Ailinginae

Oito milhas a oeste de Rongelap, O desabitado Atol de Ailinginae foi onde nossa tripulação “garantiu” que nossa equipe de mergulho foi “absolutamente a primeira” a explorar seus recifes.

Até o nosso último dia, com uma longa viagem a vapor pela frente, só podíamos pagar dois mergulhos para explorar a parede sul do atol. Usando os mesmos critérios para selecionar locais de mergulho em Rongelap, o Indies Surveyor nos indicou dois vencedores.

Tal como em Rongelap, a parede exterior era um recife pesado de esporas e ranhuras, como foi o caso no segundo local, mas com uma torção. Perto do final do nosso mergulho, aos 15m, o nosso guia descobriu uma série de grutas e túneis formados dentro da parede do recife.

Eu o segui por uma toca de coelho e me contorci pelo túnel sinuoso. Liguei minha lanterna e fiquei maravilhado com a estrutura antiga, tomando cuidado para não bater minha câmera nas paredes de cores brilhantes.

Alguns minutos depois, voltamos ao recife 5m mais fundo e 20m da entrada. Saindo do túnel, apaguei minha tocha e subi pela última vez até a água azul do recife, juntando-me aos meus colegas mergulhadores para uma parada de segurança.

Como a minha computador comecei a diminuir meu intervalo, não conseguia pensar em nenhum final mais apropriado para uma viagem incrível, documentando relíquias de uma guerra distante e explorando lugares antes mantidos fora dos limites pelos motivos mais sombrios. E tudo por causa do peixe anêmona de três bandas.

ARQUIVO DE FATOS

CHEGANDO LA: Apenas a United Airlines atende as Ilhas Marshall, voando de Honolulu. As viagens são organizadas em torno do serviço diário para Kwajalein.

MERGULHOACOMODAÇÃO: Topógrafo das Índias é confortável, limpo e substancial, diz Mark Hatter. Possui cinco cabines duplas e duas cabeceiras comuns

Arquivo de fatos 0719 Marshalls
Sacrifício, Segurança e Santuário 6

QUANDO IR: O mergulho em naufrágios em Kwajalein ocorre o ano todo, mas apenas julho-outubro é calmo o suficiente para chegar aos Atóis Rongelap e Ailinginae.

DINHEIRO: Dólares americanos.

SAÚDE: A Indies Surveyor possui uma câmara de recompressão e equipe treinada para operá-la.

PREÇOS: O charter de 10 dias custa US$ 45,000 mil para até 10 mergulhadores, incluindo comida (excelente, diz Mark), cerveja e vinho e nitrox. O preço da viagem de ida e volta de Honolulu, no Havaí, é de US$ 1600. Os voos para Honolulu custam a partir de £ 800.

Informações ao visitante: Visite o site das Ilhas Marshall

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