A grande trifeta de tubarões das Bahamas

Tubarões se reúnem em torno do Dolphin Dream
Tubarões se reúnem em torno do Dolphin Dream

DON SILCOCK segue para as Bahamas para mergulhar com três dos tubarões mais espetaculares do mundo: o magnífico tubarão-de-pontas-brancas oceânico, o imponente grande tubarão-martelo e o majestoso tigre. Mas quais encontros ele considera 2D e quais 3D?

Parece quase inacreditável que, ainda em meados da década de 1960, o tubarão-de-pontas-brancas oceânico (Carcharhinus longimanus) foi amplamente considerado um dos animais de grande porte mais abundantes do mundo.

Veja também: Por que os tubarões-martelo mergulham prendendo a respiração

Hoje em dia estes tubarões estão na Lista Vermelha da IUCN como Criticamente Ameaçados. Isto deve-se em grande parte ao facto de um antigo general diminuto, mas incrivelmente resiliente, ter tomado o controlo do Império Médio e desencadeado reformas económicas que tiraram centenas de milhões de pessoas da pobreza abjecta.

No processo, foi criada uma classe média florescente, à procura de formas de exibir a sua nova riqueza – uma das quais é a mistura espessa, fibrosa e cara chamada sopa de barbatana de tubarão.

Tubarão de pontas brancas oceânico com peixe-piloto acompanhante
Tubarão de pontas brancas oceânico com peixe-piloto acompanhante

Embora haja muito para admirar em Deng Xiaoping e no incrível crescimento económico que ele permitiu, o lado mais negro de libertar o génio empreendedor chinês da sua garrafa foi a corrupção desenfreada e a poluição terrível. Menos óbvio tem sido o impacto terrível que o consumo conspícuo da classe média chinesa continua a ter nos oceanos do mundo.

Embora ouçamos falar do comércio de barbatanas de tubarão e vejamos periodicamente as imagens horríveis de fileiras e mais fileiras de barbatanas secando nos telhados dos armazéns de Hong Kong, como mergulhadores sabemos em primeira mão o impacto – temos visto menos tubarões debaixo d'água...

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De muitas maneiras, a ponta branca oceânica personifica esse impacto oculto. Sendo um pelágico de águas abertas perto do topo da cadeia alimentar marinha, evoluiu de forma soberba para vagar pela parte superior da coluna de água dos oceanos do mundo.

Encontrados em todas as águas tropicais e subtropicais dos oceanos Atlântico, Pacífico e Índico, mas raramente vistos em águas costeiras, os oceânicos vagavam livremente na sua busca incessante por alimento e, com poucos predadores e pesca limitada em escala industrial, a abundância de os oceanos permitiram que eles se tornassem uma espécie populosa.

Mas à medida que o mercado de barbatanas de tubarão se expandia quase exponencialmente na China, também crescia a procura de grandes peixes de mar aberto, como o atum, a cavala, o mahi mahi e o espadarte, levando ao desenvolvimento da metodologia de pesca mortal conhecida como palangre. .

Apesar do nome aparentemente inócuo, o palangre é projetado para capturar os principais peixes do mar aberto e o faz com uma eficiência devastadora, usando uma linha principal grossa que é estendida e suspensa em bóias a cada 100 m ou mais.

Conectadas a essas linhas principais estão muitas linhas mais curtas com anzóis com isca presos. Um único palangre pode ter até 50 km de comprimento e transportar mais de 12,000 anzóis com isca! 

Embora a ética da pesca com palangre possa ser debatida, com os proponentes a argumentar que se trata simplesmente de satisfazer a procura de um peixe altamente valorizado, o que não pode ser defendido são as suas devastadoras capturas acessórias – aquelas criaturas capturadas por acidente.

ponta branca oceânica
ponta branca oceânica

Whitetips oceânicos como captura acidental

Os oceânicos passam a maior parte do tempo vagando pelo que os cientistas chamam de “camada superficial mista” da coluna de água, o que significa desde a superfície até cerca de 150 m. 

Em seu domínio eles são o predador de ponta, viajando lenta mas eficientemente por grandes distâncias com suas grandes nadadeiras peitorais quase em forma de asas – longimanus se traduz como “mãos longas”. Nessa camada mista estão o atum, a barracuda, o espadarte e o espadim branco, que são a principal fonte de alimento dos oceanos. É também onde os palangreiros concentram grande parte do seu esforço.

Por serem alimentadores oportunistas, os oceanos são atraídos para a linha da morte em números surpreendentes, com indicações claras de que isto causou declínios populacionais de 70-80% ou mais em todas as três bacias oceânicas.

As pontas-brancas oceânicas podem não ser especificamente visadas pelos palangreiros, mas proporcionam uma atividade secundária lucrativa, com aquelas barbatanas grandes e distintas altamente valorizadas no comércio internacional de barbatanas.

O tamanho é importante para o consumidor chinês preocupado com o status, e o fato de o ingrediente principal da sopa-troféu servida em banquetes e casamentos vir de um predador de ponta carrega um prestígio especial.

O pior aspecto da captura acidental de tubarões oceânicos, no entanto, é que, como a sua carne é considerada de baixo valor, os tubarões geralmente são separados de seus valiosos apêndices antes de serem jogados de volta na água para se afogarem!

Esta prática hedionda já dura há muitos anos e, embora haja sinais de que está agora a mudar em áreas regulamentadas, como o Atlântico Noroeste dos EUA, há poucas dúvidas de que continua inabalável em áreas menos controladas.

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Quando a WildAid iniciou a sua campanha contra esta prática em 2006, a sua investigação mostrou que 75% dos chineses inquiridos não sabiam que a sopa de barbatana de tubarão envolvia tubarões. Isso porque a tradução do mandarim é “sopa de asa de peixe”. Além disso, cerca de 19% dos inquiridos acreditavam que as barbatanas voltaram a crescer!

As campanhas apoiadas por celebridades nos últimos anos tiveram um grande impacto na China, ao ponto de comer sopa de barbatana de tubarão se tornar quase vergonhoso para muitos jovens da classe média. Contudo, num país com 1.4 mil milhões de habitantes e uma classe média de mais de 700 milhões, há um longo caminho a percorrer.

Mais significativamente, talvez, tenha sido a forma como o governo chinês apoiou certos aspectos da conservação, incluindo a campanha das barbatanas de tubarão. É difícil saber se é porque se preocupa ou considera isso uma boa relação de relações públicas. 

Mas os restaurantes especializados em barbatanas de tubarão foram fechados em grandes cidades como Xangai e Pequim, e o consumo da sopa foi proibido em banquetes oficiais.

Estudos sobre o comércio global de barbatanas de tubarão indicam que o mercado está em declínio, por isso, embora ainda haja muito a fazer, talvez o ponto mais baixo já tenha ficado para trás.

Encontros subaquáticos

Ao mesmo tempo o Mar Vermelho foi considerado o melhor lugar para ver e fotografar tubarões de pontas brancas oceânicos – normalmente em locais remotos, como as Ilhas Brother e Elphinstone, no Egito, ou os recifes isolados do sul do Sudão.

Significativamente, no entanto, estes avistamentos são geralmente de indivíduos solitários ou de grupos muito pequenos, e pouco se sabe sobre a população global de oceânicos no Mar Vermelho, ou os seus padrões de migração.

Os galha-branca oceânica são animais formidáveis ​​que podem atingir quase 4 m de comprimento quando maduros e têm a reputação de corresponder ao seu tamanho. Jacques Cousteau certa vez os descreveu como “os mais perigosos de todos os tubarões”.

Quando encontrados debaixo de água têm uma presença intimidante e são muito curiosos, parecendo não ter qualquer medo – uma combinação que pode parecer uma agressão nua quando experimentada pela primeira vez.

Eles chegarão muito perto e até esbarrarão em você – muitas vezes repetidamente, o que é obviamente bastante desconcertante para os não iniciados… mas parece que esta é simplesmente a maneira deles de verificar você. 

Cat Island

Cat Island
Cat Island

Outrora uma visão comum nas águas profundas ao redor das Bahamas, a partir do início da década de 1980 as pontas-brancas oceânicas tornaram-se cada vez mais raras. Em geral, presumia-se que eles haviam sido completamente eliminados pelo palangre.

Embora parecesse demasiado tarde para os tubarões oceânicos, como parte do programa global de conservação do governo das Bahamas, proibiu a pesca com palangre no início da década de 1990.

Depois, por volta de 2005, os pescadores da Ilha Cat começaram a queixar-se dos tubarões que roubavam as suas capturas – comportamento pelo qual os oceânicos são famosos – mas demorou mais um ano até se tornar claro que algo muito especial estava a acontecer.

Cat Island é uma ilha longa e estreita no meio do arquipélago das Bahamas, no limite leste da principal plataforma carbonática de calcário chamada Grande Banco das Bahamas.

Suas costas leste e sul ficam bem na beira dessa margem, e logo ao largo estão as águas azuis profundas da bacia ocidental do Oceano Atlântico e a rica Corrente das Antilhas que varre a costa à medida que se dirige para o norte.

É um local perfeito para pescar grandes peixes pelágicos abertos no oceano, como o espadim e o atum, razão pela qual os pescadores estavam lá - mas também era o local perfeito para os galha-branca oceânica reaparecerem após a sua ausência forçada.

Cat Island
Cat Island

Não está claro quem fez a descoberta, porque parece que tanto a equipe de filmagem da BBC quanto Geografia nacional o fotógrafo Brian Skerry estava lá quase ao mesmo tempo, ambos seguindo a mesma pista.

O significado da revelação foi extremamente importante, no entanto, porque ali, na ponta sudeste da Ilha Cat, havia o que parecia ser uma população saudável de pontas-brancas oceânicas. Isto foi quase o oposto do que estava a acontecer noutras partes do mundo, onde declínios de 80-90% se tinham tornado a norma.

Também proporcionou a primeira oportunidade para os cientistas marcarem os whitetips e rastrearem os seus padrões de movimento para tentarem compreender porque é que estavam a recuperar. aulas que poderia ser aplicado em outro lugar. Pesquisas sérias começaram em 2010, e desde então muitos oceanos foram marcados com rastreadores de satélite.

Mulheres grávidas

Vários resultados importantes vieram à tona, a começar pelo facto de que, embora os tubarões marcados vagueassem por todo o Atlântico – em alguns casos até 2,000 km de distância da Ilha Cat – no geral, eles passavam a maior parte do ano nas águas protegidas de Cat Island. as Bahamas.

Provavelmente, os dois resultados mais significativos foram, em primeiro lugar, que, com o tempo, tornou-se aparente que a população geral de pontas-brancas oceânicas na Ilha Cat pode ser tão baixa quanto 300. Em segundo lugar, embora muitos dos tubarões fossem fêmeas grávidas, não havia indicações de que deram à luz na Ilha Cat, deixando o desafio de encontrar os locais de parto para estabelecer um ciclo completo de proteção. 

Havia indícios de que a costa norte de Cuba poderia guardar o segredo, porque os cientistas do governo local relataram números significativos de juvenis de galha-branca oceânica ao largo da pequena aldeia de Cojimar.

As Bahamas estabeleceram-se firmemente como um local de mergulho com tubarões, em grande parte devido aos encontros com tubarões-tigre e tubarões-limão em Tiger Beach, em Grand Bahama, e com os grandes tubarões-martelo em Bimini.

Esses encontros são o que eu descreveria como uma experiência bidimensional, onde você normalmente está ajoelhado em uma área arenosa em águas rasas e os tubarões geralmente se aproximam de você pela frente. São experiências razoavelmente previsíveis e é relativamente fácil para os mergulhadores de apoio literalmente cuidarem de você.

Cat Island, no entanto, oferece uma experiência muito tridimensional, porque você está em águas azuis e seu único ponto de referência é a caixa de isca suspensa a cerca de 10m. 

Ponta branca oceânica na superfície
Ponta branca oceânica na superfície

Os oceânicos são atraídos pela isca, mas não são realmente alimentados. O mero cheiro parece ser suficiente para mantê-los engajados – e eles realmente estão engajados, não exibindo nenhum medo aparente e se aproximando extremamente perto – muitas vezes a ponto de bater em seu porto!

Eles também se aproximam sorrateiramente por trás, por cima e por baixo, muitas vezes chegando tão perto que tocam em você com aquelas longas nadadeiras. Por mais emocionante que tudo isso seja, nunca me senti em perigo real, porque tudo parece fazer parte do padrão de teste dos tubarões para ver se você é o elo mais fraco e merece uma investigação mais aprofundada.

Como Funciona

As opções de mergulho com pontas-brancas oceânicas na Ilha Cat são um tanto limitadas porque a temporada é curta, do final de março a meados de junho, e a ilha carece de grande parte da infraestrutura turística dos locais mais populares das Bahamas.

Reservei minha viagem com Andy Murch de Expedições de peixes grandes e ele trabalhou com Mergulho épico, que tem como base seu barco Debulhadora em Cat Island durante a temporada oceânica. Dirigido pela equipe de marido e mulher Vincent & Debra Canabal, vale a pena contar a história da Epic, porque ambos suspenderam suas carreiras profissionais para seguir sua paixão por tubarões, mergulho com tubarões e conservação de tubarões.

No caso de Vinnie, essa carreira foi como médico de emergência em Nova Jersey, algo que ele ainda faz fora da temporada, enquanto Debra, uma cientista biomédica, trabalhava como nutricionista animal.

Barcos na Ilha Cat
Barcos na Ilha Cat

As Bahamas foram um dos primeiros países a compreender a importância dos tubarões para os seus mares e populações de peixes, e o interesse no turismo de tubarões demonstrou que os animais vivos são muito mais valiosos do que a variedade morta e com barbatanas definidas!

A criação do Bahamas National Trust em 1959 para gerir a primeira área marinha protegida do mundo – o Exuma Cays Land & Sea Park, com 45,600 hectares – pode agora ser vista como uma incrível previsão.

Desde então, as Bahamas adicionaram outros 26 parques nacionais, cobrindo mais de 404,700 hectares de terra e mar. Em 2011, o governo deu um passo adiante e se tornou o quarto país do mundo a estabelecer um santuário de tubarões, protegendo formalmente todos os tubarões nas águas das Bahamas.

Parece claro que o reaparecimento de uma população pequena, mas saudável, de galha-branca oceânica na Ilha Cat nunca teria acontecido se o governo não tivesse tomado essas medidas. A natureza pode produzir coisas surpreendentes se nós, humanos, apenas lhe dermos a oportunidade de fazê-lo.

Grandes tubarões-martelo

Grande cabeça de martelo
Grande cabeça de martelo

Tal como as modelos na passarela, grandes tubarões-martelo entram no seu campo de visão e, se fossem humanos, provavelmente diria que acabaram de “fazer uma entrada”.

Aquela estranha cabeça em forma de martelo, a circunferência do corpo robusta e a barbatana dorsal alta em forma de foice tornam estes tubarões instantaneamente reconhecíveis, e a maioria dos outros tubarões na área também percebem isso e lhes dão um amplo espaço.

Os grandes tubarões-martelo têm uma presença única e distinta na água, cautelosos mas confiantes e aparentemente no controlo do ambiente. À medida que se aproximam, sua cabeça distinta se move de um lado para o outro, fazendo com que o resto do corpo se mova quase como uma cobra.

Meu primeiro encontro próximo com um grande tubarão-martelo foi nas Ilhas Salomão. Embora tenha sido passageiro, me fez pensar em como um amigo meu costumava entrar no pub na Inglaterra – vestido com seu melhor terno, charuto na mão e examinando a sala em busca de um par para a noite!

Encontro com um grande tubarão-martelo
Encontro com um grande tubarão-martelo

Mas, como todos os tubarões, estes magníficos animais foram dramaticamente afectados pela procura instabilável de sopa de barbatana de tubarão. Essa grande barbatana dorsal é altamente valorizada nos mercados de Hong Kong.

Assim, os encontros com grandes tubarões-martelo tornaram-se raros – isto é, em todo o lado, excepto no sul de Bimini, onde, quando chega o Inverno, um número considerável destes esquivos tubarões agrega-se nas águas da ilha. 

Sul de Bimini: Grande Hammerhead Central

As ilhas de Bimini do Norte e do Sul ficam no extremo oeste do arquipélago das Bahamas, a apenas 53 quilômetros a leste da Flórida, o que as torna muito populares entre os proprietários endinheirados de grandes barcos do Sunshine State americano.

Bimini era o local favorito do escritor Ernest Hemingway e foi também de lá que uma grande quantidade de rum foi contrabandeada para a Flórida durante a Lei Seca na década de 1920. Mas talvez seja mais conhecida pela sua pesca desportiva, por vezes referida como a “capital mundial da pesca desportiva”.

Menos conhecido é que South Bimini é o local do Dr. Samuel Gruber Laboratório de Tubarões. Durante décadas, foram realizadas pesquisas significativas sobre os tubarões e raias desta parte das Bahamas. 

Doc Gruber faleceu em abril de 2019, poucas semanas antes de completar 82 anos, após mais de 50 anos de carreira. Ao mesmo tempo enigmático e carismático, ele teve poucos pares na área de estudo e pesquisa de elasmobrânquios – sua história inspiradora é extremamente bem contada no livro de Jeremy Stafford-Deitsch Shark Doc, Laboratório de Tubarões.

Tubarão martelo
Tubarão martelo

Na verdade, Doc Gruber escolheu Bimini por causa de sua grande população residente de tubarões-limão. Eles usam o grande sistema lagunar cercado por manguezais a leste da ilha norte como berçário para seus filhotes, tornando-o quase o local perfeito para pesquisa.

Muitos artigos acadêmicos foram produzidos a partir da extensa pesquisa de campo conduzida por Doc Gruber e sua equipe, mas o que eles não contaram ao mundo foi que perto da praia, a oeste da ilha de South Bimini, era provavelmente o melhor lugar no mundo para ver grandes tubarões-martelo.

A equipe do Shark Lab tomou conhecimento da presença confiável de grandes tubarões-martelo em 2002, mas conseguiu manter a notícia para si por mais de 10 anos. A notícia acabou se espalhando e South Bimini está agora firmemente estabelecido como Great Hammerhead Central. 

Por que Sul de Bimini?

Diz-se que as Bahamas receberam o nome de Baja Mar – o termo espanhol para “mares rasos” – porque o arquipélago de 29 ilhas principais e cerca de 700 ilhotas que formam o país residem no topo de duas principais plataformas calcárias carbonáticas chamadas Bahama Banks. 

O Grande Banco Bahama cobre a parte sul do arquipélago e o Pequeno Banco Bahama a parte norte, com canais incríveis de até 4 km de profundidade separando os dois. 

Praia das Bahamas
Praia das Bahamas

As pequenas ilhas de Bimini Norte e Sul ficam na ponta noroeste do Grande Banco das Bahamas, isoladas do resto do arquipélago e fisicamente mais próximas de Miami do que a cidade mais próxima de Freeport, nas Bahamas.

Sua localização significa que ao norte, sul e leste estão as águas rasas do Grande Banco das Bahamas, que normalmente tem de 10 a 15 m de profundidade, enquanto a oeste há águas rasas que descem até cerca de 50 m antes de mergulhar no canal de 2 km de profundidade. entre Miami e Bimini, através da qual as ricas águas da Corrente do Golfo fluem para norte em direção ao Atlântico.

A Corrente do Golfo é uma força da natureza profundamente importante e, em muitos aspectos, pode ser considerada como uma correia transportadora de água quente e rica em nutrientes que traz vida às áreas que toca.

É rico em larvas prósperas varridas à medida que flui do Golfo do México. Estas larvas são depositadas em aterros ao longo do caminho, sendo as ilhas de Bimini o primeiro ponto de referência importante.

Bimini está numa posição única para beneficiar desse fluxo de vida, porque estas são as únicas ilhas na área suficientemente grandes para sustentar áreas significativas de mangais e ervas marinhas. Estes, por sua vez, fornecem o berçário de que as larvas precisam para se transformarem em caranguejos, lagostas e conchas, que fornecem uma fonte de alimento para os animais mais elevados na cadeia alimentar trófica marinha, como raias e tubarões. 

Bimini pode ser considerado um ecossistema rico e autónomo que beneficiou enormemente da protecção que o governo lhe concedeu ao longo dos anos.

Cara a cara

Vista clássica de um tubarão-martelo
Vista clássica de um tubarão-martelo

Qualquer encontro com um animal grande debaixo d'água traz uma mistura incrível de medo e excitação que atinge seu auge logo antes de entrar na água pela primeira vez. 

Claro, você leu sobre o animal com os mergulhadores que vieram antes de você, e as instruções pré-mergulho são quase sempre excelentes. Mas quando chega a hora de entrar na água, posso dizer que este meu coração está batendo em um ritmo acelerado. Você poderia dizer que estou focado…

Os tubarões-martelo são conhecidos por serem caçadores agressivos que se alimentam de peixes menores, polvo, lulas e crustáceos, mas não se sabe que atacam humanos, a menos que sejam provocados.

Em Bimini eles são tentados a se alimentar de perto, e toda a experiência é cuidadosamente organizada para dar aos participantes a máxima exposição aos animais. Isto é feito limitando o número de pessoas na água a qualquer momento a seis, com um “feede” e um mergulhador de segurança vigiando suas costas.

O alimentador fica no meio com uma caixa de isca de alumínio (para evitar que os tubarões fiquem muito excitados) e os três participantes de cada lado alternam as posições após 15 minutos, para que todos possam se virar ao lado da caixa de isca, onde pode ficar muito emocionante !

Geralmente há 12 pessoas em uma viagem, então depois de 45 minutos você recebe um tapinha no ombro quando chega a hora de desistir do seu lugar e retornar ao barco. O mergulhador de segurança não está lá por causa dos tubarões-martelo que costumam vagar atrás de você, mas por causa dos tubarões-touro que também são bastante comuns em Bimini. Estes representam o único perigo possível.

Tubarão-touro
Tubarão-touro

Tudo isto acontece em cerca de 12m de água, por isso o consumo de ar é mínimo e a decoração não é realmente uma solução. emitem, então o show dura o dia todo. Curiosamente, porém, os primeiros tubarões-martelo aparecem apenas por volta das 10 da manhã, por isso é um começo tranquilo todos os dias.

Tempo de alimentação

A tarefa de distribuir os pedaços de peixe em qualquer ração para tubarões é claramente uma tarefa de alto risco, mas com os grandes tubarões-martelo assume outra dimensão.

À medida que o tubarão se aproxima do comedouro ele pode ver a isca oferecida e, no último minuto, o comedouro balança a isca levemente para a esquerda ou para a direita para que o participante daquele lado tenha uma visão muito pessoal. foto-oportunidade.

O tubarão vê para onde vai a isca e se vira, mas nesse ponto a isca geralmente desaparece sob sua cabeça em forma de martelo, então ele instintivamente mastiga até morder a isca.  

A emitem é então que, se você estiver próximo à caixa de isca, o tubarão estará mastigando bem na sua frente ou em cima de você – e nesse ponto você ficará sinceramente grato por a caixa da sua câmera ser feita de alumínio!

Nove em cada dez vezes o alimentador joga a isca para cima e o tubarão a pega na primeira mordida, mas as coisas podem ficar um pouco agitadas perto da caixa de iscas e, quando isso acontece, você realmente sabe que foi a decisão certa. traga aquela grande DSLR.

Durante o dia, é muito fácil ser embalado por uma sensação de segurança, pois os tubarões-martelo aparecem do azul distante, movendo-se em direção à caixa de isca, onde mordem a isca oferecida antes de sair para a esquerda ou para a direita.

Depois do primeiro dia, a excitação inicial se dissipou um pouco. Aí você faz o mergulho noturno!

After Dark

Num dia mantivemos as rotações até ao final da tarde e depois, após uma pausa e troca de tanques, todos os 12 participantes entraram juntos na água para os mergulhos crepusculares/noturnos. Desta vez foram dois comedouros, mas seguimos a mesma rotina de rodízio de posições para que todos se revezassem ao lado da caixa de isca.

Havia duas diferenças muito notáveis ​​em relação ao “zoológico de animais de estimação” diurno ao qual todos estávamos acostumados. Em primeiro lugar, os tubarões-martelo eram muito mais ativos e agressivos à noite. Em vez do movimento lento ao longo do fundo em direção à caixa de isca, eles chegaram bem rápido e na altura do peito.

A linguagem corporal deles também era completamente diferente. Foi tudo um pouco intimidante e reforça o fato de você estar interagindo com animais selvagens e estar completamente no espaço deles!

Em segundo lugar, embora tenhamos sido repetidamente avisados ​​sobre tubarões-touro, não creio que nenhum de nós tenha notado nenhum deles durante o dia. Isso mudou completamente quando o anoitecer caiu. Podíamos vê-los cruzando a zona de alimentação à distância, mas aproximando-se ameaçadoramente a cada vez.

Os alimentadores batiam no boi-isca para assustá-los, mas em poucos minutos eles voltavam a fazer a mesma coisa. No entanto, à medida que a noite caía, ficava cada vez mais difícil ver onde estavam os tubarões-touro. Então me dei conta de que, se eles estivessem se aproximando furtivamente de nós pela frente, havia uma possibilidade distinta de que estivessem fazendo o mesmo atrás de nós!

Como você provavelmente pode perceber, não sou um grande fã de tubarões-touro e os considero os mais perigosos e imprevisíveis de todos os tubarões. Então foi uma questão de ficar muito feliz quando todos se cansaram e recebemos o sinal de que a alimentação havia terminado e que era hora de voltar para baixo do barco.

Recebemos instruções muito estritas de que apenas duas pessoas por vez deveriam estar na superfície, atrás do barco, a qualquer momento. Devíamos sair da água o mais rápido possível, por causa da presença daqueles tubarões-touro. Quando chegou a minha vez, fiz um desempenho digno das Olimpíadas para sair da água em tempo recorde! 

Os tubarões-touro ganham vida ao anoitecer
Os tubarões-touro ganham vida ao anoitecer

A ética de tudo

Alimentar tubarões como atração turística é um assunto controverso e existem duas escolas básicas de pensamento. Os pessimistas são inflexíveis quanto ao facto de induzir mudanças comportamentais perigosas nos tubarões, condicionando-os a aproximarem-se dos humanos em busca de comida e, portanto, promovendo o mesmo comportamento (potencialmente) perigoso que ocorre quando ursos, leões ou crocodilos são alimentados. 

O argumento é que os tubarões serão incapazes de diferenciar entre um encontro onde serão alimentados e outro onde não serão – aumentando assim enormemente o risco para os seres humanos.

O contra-argumento baseia-se tanto nos benefícios que fluem para as comunidades locais a partir das receitas do turismo, como na falta de qualquer evidência substancial de mudança comportamental nos tubarões.

Não existem dados reais que apoiem nenhum dos casos, por isso estamos firmemente no domínio da anedota e da opinião. No entanto, dado que o trabalho da sua vida foi o estudo dos tubarões, a opinião de Doc Gruber merece ser ouvida. Como a maioria das coisas dele, era muito claro.

“Os riscos relativos são nulos e os benefícios relativos são grandes” é como descreve, embora admita que há alguma alteração no comportamento do tubarão, mas argumenta que não é significativa e que os padrões normais de migração não são afetados.

Por outras palavras, a disponibilidade de alimentos no Sul de Bimini durante a principal época de turismo de mergulho do tubarão-martelo não altera a forma como os tubarões se comportam em geral. Eles aparecem nos postos de alimentação para fazer um lanche, mas continuam fazendo todas as outras coisas que normalmente fazem.

Também não há qualquer evidência de aumento da agressão aos humanos devido à alimentação dos grandes tubarões-martelo.

Embaixadores do tubarão

Dito isto, talvez o maior impacto destes encontros únicos na água seja que praticamente todos os participantes deixam as Bahamas como embaixadores confirmados dos tubarões. Isso tem que ser uma coisa boa, dada a cobertura ridícula e irresponsável da mídia dada aos tubarões em geral!

Os tubarões têm um papel extremamente significativo a desempenhar no oceano. Sem eles, os mortos, os moribundos, os doentes e os mudos dos oceanos podem poluir e degradar a saúde desses ecossistemas e a qualidade genética dos seus habitantes. As muitas espécies de tubarões existem por uma razão e evoluíram soberbamente, no verdadeiro estilo darwiniano, para executar a sua missão.

Remova os tubarões e ocorrerá uma perturbação, algo que os cientistas marinhos chamam de forma bastante prosaica de “cascatas tróficas”. Pense no tubarão como o primeiro de uma longa linha de dominós bem equilibrados. Se tombar, o resto também começa a cair.

O impacto da remoção das barbatanas de tubarão nas Caraíbas ilustra extremamente bem o impacto de tais cascatas, pois quando a população de tubarões diminuiu, eliminou uma das limitações naturais ao número de garoupas nessas águas.

As garoupas têm um apetite voraz e também se reproduzem rapidamente, mas uma população saudável de tubarões manteria os números globais sob controlo e manteria esse equilíbrio delicado. A garoupa começou a consumir um número desproporcional de peixes de recife, o que significou que as algas que ocorrem naturalmente já não eram consumidas como eram, e os recifes começaram a sofrer em conformidade.

Não existe uma solução rápida para estes acontecimentos porque os tubarões crescem lentamente, acasalam de forma intermitente, têm longos períodos de gestação e não produzem as suas crias em massa. Mas tudo isso se perde no hype que os tubarões geram, e a única maneira de realmente colocar isso de volta em perspectiva é vê-los em seu próprio espaço.

Simplificando, South Bimini é o melhor lugar para fazer isso com a criatura muito especial que é o grande tubarão-martelo.

Tubarões tigre

Tubarão tigre
Tubarão tigre

Tiger Beach está firmemente estabelecida como um daqueles destinos globais de mergulho dos quais quase todo mundo já ouviu falar, com essa fama derivada em grande parte das muitas imagens publicadas de seu visitante mais famoso – Galeocerdo cuvier, o tubarão tigre.

Os tigres são considerados um dos “três grandes” tubarões mais perigosos e, juntamente com o grande tubarão branco e o tubarão-touro, são considerados responsáveis ​​pela grande maioria dos ataques não provocados a humanos.

Eles são conhecidos por seu comportamento inerentemente predatório onde, assim como seus homônimos terrestres, eles se aproximam da presa pretendida lenta e silenciosamente antes de atacar com eficiência mortal.

Eles também são famosos por consumir quase tudo e são frequentemente chamados de “latas de lixo do mar”, depois que a inspeção do conteúdo do estômago do tubarão-tigre morto revelou tudo, desde ovelhas, cabras e até cavalos até garrafas, pneus, placas e ( acredite ou não) explosivos!

Tubarões-tigre aparecem para se alimentar
Tubarões-tigre aparecem para se alimentar

Os tubarões-tigre estão entre os maiores tubarões do oceano e normalmente crescem de 3 a 5 metros de comprimento e pesam de 350 a 700 kg. 

São criaturas formidáveis ​​com uma reputação intimidadora – então como é possível que, semana após semana durante a temporada, dezenas de mergulhadores entrem nas águas de Tiger Beach para encontros em águas abertas, olho no olho?

Tiger Beach não é uma praia

Tiger Beach cobre cerca de 260 hectares na extremidade oeste do Little Bahama Bank, cerca de 30 km a oeste da cidade de West End, na ilha de Grand Bahama, no norte das Bahamas. 

E a primeira coisa que você precisa saber sobre Tiger Beach é isso, apesar do nome. na verdade, é um banco de areia raso que parece haver uma praia próxima.

A área era conhecida localmente como Dry Bank e foi mergulhada pela primeira vez pelo Capitão Scott Smith, do Sonho com Golfinho liveaboard, no final dos anos 1980. mas quem realmente começou toda essa história de mergulho com tubarões é assunto de grande discussão!

Scott Smith parece ser a pessoa que começou a atrair os tubarões para a popa nessas primeiras viagens e as primeiras imagens publicadas do tubarão-tigre foram aparentemente capturadas de Sonho com Golfinho, enquanto Jim Abernethy, proprietário do Shearwater liveaboard, parece ter sido quem primeiro colocou as caixas de isca na água no final de 2003.

Um tigre entra na caixa de isca
Um tigre entra na caixa de isca

Jim é geralmente creditado por iniciar o processo de atrair tubarões-tigre para as caixas de isca, e foi ele quem rebatizou a área de Tiger Beach.

Quem fez o que realmente não importa agora, mas o que importa é que nós, como mergulhadores e fotógrafos subaquáticos, temos uma dívida significativa de gratidão para com Scott Smith e Jim Abernathy por criarem o que se tornou o principal local no mundo para encontros com tubarões-tigre.

Compreendendo a Praia do Tigre

A marcação por satélite de tubarões-tigre nas Bermudas revelou duas facetas interessantes do seu comportamento – em primeiro lugar, que passam muito tempo na superfície, o que se acredita estar relacionado com padrões de alimentação e caça.

Em segundo lugar, os seus padrões de migração são muito consistentes, com cinco a seis meses dos meses de primavera e verão do norte passados ​​no oceano Atlântico aberto ao norte e oeste das Bermudas, seguidos por uma migração para o sul, para as Bahamas, para passar os meses de outono e inverno. .

Acredita-se que os meses em mar aberto estejam relacionados ao acasalamento e à alimentação das tartarugas cabeçudas migratórias que por ali passam nessa época do ano, enquanto o tempo passado nas Bahamas esteja relacionado à gestação. A maioria dos tigres observados em Tiger Beach são fêmeas e muitos deles estão grávidos.

Claramente, se a área de Tiger Beach é o “berçário de tubarões-tigre” que parece ser, é extremamente importante para a conservação a longo prazo destes animais, atualmente na Lista Vermelha da IUCN como Quase Ameaçados, com uma população em declínio a nível mundial.

Os tubarões-tigre estão listados como quase ameaçados
Os tubarões-tigre estão listados como quase ameaçados

Eye of the Tiger

Chegar pela primeira vez a Tiger Beach é uma experiência profunda. Uma coisa é ler e ouvir sobre os tubarões que ali se reúnem, outra é estar lá se preparando para um de seus primeiros mergulhos.s. Principalmente quando há uma dúzia de tubarões de 2 a 3 metros circulando na parte de trás do barco, e muitos outros visíveis nas águas cristalinas!

Os briefings fornecidos nestas viagens são extensos e exemplares, com tudo claramente explicado de forma lógica e não sensacional, desde como se preparar e entrar na água até como se comportar depois de submerso.

Mas o facto é que esperar por uma brecha nos tubarões patrulhadores e depois avançar cuidadosamente entre eles não é o tipo de coisa que a maioria de nós faz diariamente.

Uma vez debaixo d'água, os nervos se acalmam e uma consciência começa a se formar sobre os tubarões e seus padrões de comportamento. Desde a maneira agressiva como os tubarões de recife do Caribe se aproximam e tendem a trabalhar em bandos, até a maneira sorrateira como os grandes tubarões-limão chegam ao fundo com um olhar desconfiado, saídos de um daqueles filmes de terror.

Mas essa nova consciência desaparece quando o primeiro tubarão-tigre chega. Os tigres têm uma presença incrivelmente imponente; eles conhecem o seu lugar no topo da cadeia alimentar. Eles se movem lenta e cuidadosamente, verificando o que está acontecendo, e os outros tubarões claramente os obedecem.

Tubarão tigre
Tubarão tigre

O protocolo em Tiger Beach é nem mesmo se preocupar com os limões e os tubarões de recife, porque a única chance real de ser mordido é quebrar a regra fundamental de chegar muito perto da caixa de isca. Mesmo assim, é improvável que uma mordida seja fatal, mas você deve sempre saber onde os tigres estão e sempre enfrentá-los – literalmente mantendo o olho do tigre à vista o tempo todo.

Os tubarões-tigre são animais inteligentes e curiosos que tendem a aproximar-se dos mergulhadores porque os seus sistemas sensoriais captam os minúsculos sinais eléctricos e sonoros emitidos pela nossa instrumentação e equipamento fotográfico. 

Eles tendem a bater com o focinho enquanto investigam mais detalhadamente os estímulos, e há sempre a chance de usarem a boca e, como suas mandíbulas são tão poderosas, até mesmo uma mordida suave pode ser fatal.

Portanto, os fotógrafos são instruídos a usar suas câmeras como escudo, com a instrução estrita de soltá-las se um tigre decidir fazer um teste de sabor – mas lembre-se de pressionar o botão de vídeo… 

Jardim Zoológico…

Estar no águas abertas com tantos tubarões grandes e potencialmente perigosos está à beira de uma experiência de mudança de vida. É realmente muito importante estar lá e os primeiros dias são um caleidoscópio de sentimentos – medo, admiração, intimidação, excitação e uma incrível sensação de aventura pelo que você fez.

Então, um certo grau de complacência começa a se instalar quando você começa a pensar que talvez esses animais tenham sido simplesmente mal compreendidos o tempo todo e que na verdade são apenas criaturas gentis e gentis…

É para mim que este é o momento em que Tiger Beach se torna perigoso, porque você está em um lugar muito especial onde essas criaturas estão protegidas e bem alimentadas naturalmente, além de pegarem os petiscos da caixa de iscas. Então você não os está realmente vendo em seu ambiente natural e, de certa forma, sim, é uma espécie de zoológico. 

…ou negócio real?

A Praia do Tigre é única; realmente não há lugar igual. Onde você pode estar no águas abertas em relativa segurança com tantos tubarões grandes e potencialmente perigosos?

Pôr do sol na Praia do Tigre
Pôr do sol na Praia do Tigre

A relativa segurança vem do fato de que os tubarões de Tiger Beach se acostumaram com a presença de mergulhadores e, por terem muitas outras coisas para comer, não nos consideram a principal fonte de alimento.

Não é um cenário totalmente natural, mas não há nada parecido se você quiser ver essas criaturas tão de perto. É o verdadeiro negócio!

Fotografias de Don Silcock

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