O mergulho de um milhão de dólares

O maior navio irmão do Titanic, o Britannic, afundou na Grécia em novembro de 1916. Agora, 100 anos depois, o icônico naufrágio viu a chegada de uma nova geração de interação humana em termos de tecnologia de mergulho – resultando no que Leigh Bishop acredita que poderia ser o maior- nunca mergulhe em naufrágios!

Fotografia por Leigh, Rich Stevenson e Richie Kohler

HMHS britânico
O navio irmão da White Star Line do RMS Olympic e do RMS Titanic foi construído como um transatlântico de passageiros e lançado pouco antes do início da Primeira Guerra Mundial, mas entrou em serviço como navio-hospital em 1. Ela atingiu uma mina na ilha grega de Kea em 1915 de novembro de 21, e afundou uma hora depois, a maior vítima da Primeira Guerra Mundial. Todas as 1916 pessoas a bordo, exceto 1, foram resgatadas.

EU NÃO SABIA ENTÃO, mas eu estava prestes a experimentar o melhor mergulho da minha vida. Um mergulho no leviatã de um naufrágio, que se tornaria o Monte Everest para mergulhadores técnicos. Afinal, o Britannic é o maior transatlântico no fundo do mar!

Palavras não podem descrever o mergulho que fiz naquele dia. O naufrágio era incrivelmente grande, uma réplica de seu navio irmão, o Titanic, só que maior e completamente intacto. Em 50m de abençoada visibilidade, foi a fantasia de um mergulhador de naufrágio realizada ao máximo.

Eu tinha circunavegado todo o naufrágio pilotando um Aquazepp DPV e respirando uma mistura de gás de enormes cilindros gêmeos de 20 litros amarrados às minhas costas.

Eu tinha navegado ao longo dos conveses abertos e cobertos do passeio, sob enormes turcos de barcos salva-vidas recortados contra o sol do meio-dia, e ao longo do campo de detritos do fundo do mar entre funis e mastros, até uma profundidade máxima de 120 m.

Meu retorno da popa me levou ao longo das janelas ornamentadas de teca e latão de salas imponentes como as do café com varanda, projetadas para a aristocracia eduardiana. Muitas vezes eu parava para espiar pela janela o que talvez já tenha sido uma cabine de primeira classe ou uma das suítes nos conveses B e C.
Eu havia atravessado portas abertas, penetrando nos vazios da escuridão nas profundezas dos destroços.
Minha poderosa (para a época) luz DPV iluminava salas internas, como o lounge da primeira classe, a sala de fumantes e os restos do ginásio. Eu até caí no que antes era a grande escadaria, sua escuridão me atraindo para mais fundo nas entranhas dos destroços.

Esse mergulho aconteceu na década de 1990. Passariam quase duas décadas até que, em 2016, outro mergulho se aproximasse desse. Eu nunca esperei que fosse superado.

AQUELE MERGULHO ANTECIPADO Britannic estava com a notória equipe britânica de mergulho em naufrágios conhecida como Starfish Enterprise. Liderada por Nick Hope, essa expedição sozinha fez 78 mergulhos tripulados até os destroços, mais do que a expedição da Odisseia Grega de Cousteau havia realizado quando foi descoberta na década de 1970.
Nos anos seguintes, o Britannic passou a fazer parte da minha vida. Eu acabaria sendo o veterano de cinco expedições e o naufrágio me apresentou novos amigos, incluindo um que acabaria perdendo para o próprio naufrágio.

Alguns desses amigos sucumbiram ao desafio dos mistérios do naufrágio e seguiram seu próprio caminho de aventura britânico, partindo para eles nas profundezas das casas das caldeiras e das máquinas.

Participei da expedição de 2003, considerada por muitos, inclusive pelo proprietário do naufrágio, Simon Mills, como a mais bem-sucedida de todas.

O mergulhador britânico Rich Stevenson penetrou profundamente nas salas das caldeiras e filmou as portas estanques das anteparas bem abertas, provando a velha explicação de por que o Britannic afundou, contra-intuitivamente, muito mais rápido que o Titanic. Com cada antepara estanque aberta à inundação, era apenas uma questão de tempo.
O companheiro britânico Bill Smith descobriu o campo minado colocado pelos alemães, para encerrar qualquer argumento sobre o porquê do afundamento do Britannic. Ele até encontrou a mina, detonada, mas ainda presa à corrente de ancoragem.
Meu melhor amigo Carl Spencer liderou essa expedição. Juntos, compartilhamos uma visão da exploração britânica, uma fantasia que se estendia até o futuro do mergulho. Eu já havia mergulhado nos destroços muito antes de Carl nadar pela primeira vez no convés. Só quando assistiu a uma das minhas apresentações daquela expedição dos anos 90 é que ficou fascinado por ela.

Em 2009 montamos uma expedição da National Geographic que também carregava a bandeira do Explorers Club. Foi o projeto de mergulho mais ambicioso de seu tempo, para uma equipe de elite explorar as profundezas dos destroços e fazer um documentário científico de duas horas para iniciar uma temporada de programação de expedição, incluindo uma transmissão ao vivo do local do Titanic.

Rich Stevenson mais uma vez penetrou na sala das caldeiras, levando consigo o conhecido mergulhador americano Richie Kohler. Eu estava tirando fotos do interior dos destroços, mas na sala de rádio de Marconi Carl teve um problema com seu rebreather. Resgatando para o circuito aberto, ele foi para a superfície, mas como suas reservas de gás estavam baixas, uma mudança para uma mistura respiratória incorreta resultou em um ataque fatal de toxicidade por oxigênio.
Eu sabia que Carl havia abortado o mergulho, mas só depois de mais de seis horas de descompressão é que soube de sua morte.

Kohler me contou a notícia, que afetaria muito meus sentimentos pessoais em relação ao mergulho profundo nos anos seguintes.

Agora é o ano do centenário do Britannic, e ficamos encantados quando chegou a notícia de que seriam concedidas licenças para permitir a continuação da exploração.

É CLARO, NUNCA FOI a intenção de que qualquer um dos grandes transatlânticos da virada do século acabe no fundo do mar. Estas foram as maiores máquinas construídas na época, e os seus criadores dificilmente poderiam imaginar que os seus navios encontrariam máquinas subaquáticas do futuro, um século depois.

Eu tinha visto a tecnologia se desenvolver ao longo dos anos, mas nada me preparou para esta expedição de 2016. Kohler, o cinegrafista subaquático norte-americano Evan Kovacs e o U-Boat Group russo estavam prestes a levar o mergulho profundo em naufrágios a um nível totalmente diferente.

Mergulhadores técnicos de natação livre trabalhariam ao lado de submersíveis de trabalho profundo e ROVs para realizar suas tarefas, todas as quais seriam filmadas para um documentário da BBC TV e um filme de grande orçamento produzido na Rússia a ser distribuído globalmente. O mergulhador técnico britânico Andy Torbet se juntaria à equipe, fazendo seu primeiro mergulho no Britannic como apresentador do programa da BBC.

Contudo, desde a perda do meu amigo íntimo, continuei preocupado com a minha capacidade mental para voltar a mergulhar nestas profundezas. Mas Kohler, um grande amigo de muitos anos, tinha em conta um plano de segurança impecável.

O apoio à segurança dos mergulhadores se concentraria em um sino comercial de mergulho molhado, uma inovação no mergulho técnico convencional. Os procedimentos de segurança foram detalhados em um documento de procedimento operacional padrão (SOP) de 70 páginas que evoluiu de expedições anteriores já na década de 1990.

Haveria apenas quatro mergulhadores na água em qualquer dia de mergulho, cada um usando sua própria preferência em tecnologia de circuito fechado, mas com uma escolha de equipe de diluente de 9/73 trimix.

Um perfil de resgate de emergência seria baseado num protocolo de três gases: 13/60 trimix, 20/30 trimix e 100% O2. Todos os outros gases estariam no sino de mergulho, o principal ponto de resgate em profundidade.

A embarcação de superfície manteria uma posição de amarração de três pontos para manter o sino na posição. No caso de uma perda de amarração ou de uma mudança drástica nas condições climáticas durante a fase de fundo de 40-45 minutos, o sino pode sair da vista dos mergulhadores que retornam, caso em que ROVs e submersíveis seriam usados ​​para manter contato com eles.

Os pilotos do submersível os direcionariam para um sino de mergulho fora da estação, no meio da água, fora da vista dos destroços.

A campainha se tornaria a chave para os protocolos de segurança. Cada mergulhador de exploração precisaria entender PO2 e ventilação, comunicações verbais e leves, ajustes de flutuabilidade, gás OC de emergência (a bordo e fornecido pela superfície), responsabilidade do mestre do sino e um cenário de mergulhador inconsciente.

Qualquer mergulhador que subisse no sino aberto em profundidade tinha que confirmar se a PO2 estava dentro da faixa aceitável antes de remover a alça e respirar a atmosfera do sino.

Na profundidade máxima do sino, no topo do casco do naufrágio, a cerca de 90m, a atmosfera no seu interior seria hiperóxica, com um PO2 superior a 2.0!

ENQUANTO O GÁS DE VENTILAÇÃO Se houvesse ar, o PO2 no sino poderia ser eliminado liberando gás de resgate ou bombeando o gás de fundo da parte superior. Com o tempo passado no sino, o gás exalado do circuito do mergulhador exigiria uma fase de ventilação para evitar alterações na flutuabilidade.

A ventilação do gás e a alteração das características de flutuabilidade também eram vitais se as condições da superfície mudassem. Em mar agitado, ajustar a flutuabilidade eliminava o forte recuo do sino se os cabos começassem a saltar.
Usar um sino foi uma nova abordagem para um projeto convencional de mistura de gases para qualquer um de nós, mergulhadores técnicos. Um mergulhador com SNC ou embolia gasosa, um mergulhador em convulsão, um mergulhador inconsciente, respirando ou não – todas as possibilidades foram levadas em consideração no elemento de segurança de cada mergulho.

Os protocolos estenderam-se de cenários de mergulhador separado a cenários sem gás. Basicamente, tudo o que um mergulhador precisava fazer em uma emergência era nadar de volta ao sino localizado logo no topo dos destroços. Estava carregado com cilindros embutidos, cada um bombeado com os gases necessários para o mergulho. Cada um tinha várias mangueiras longas adaptadas a reguladores Apeks especialmente fabricados.

Resgates portáteis adicionais de misturas profundas e intermediárias também foram fixados em posição no caso de um fornecimento externo de CCR, se necessário.

Devido às fortes correntes superficiais que podem ocorrer no local do Britannic, os fatores de segurança do modelo de gradiente de descompressão também foram levados em consideração. O plano era completar o máximo de descompressão possível em profundidade, onde as correntes seriam menos sentidas.

Os tempos de execução foram limitados a 40-45 minutos, com a duração do purificador levada em consideração. Longe vão os dias da minha juventude, quando eu ficava feliz em chegar a uma hora de fundo no Britannic e sofrer as longas horas de árdua descompressão do oceano.

Todas as operações de mergulho foram apoiadas pelo olhar atento do “Big Brother”, o centro de controle do ROV na superfície, apoiado por US$ 6.5 milhões em tecnologia submersível.

E caso alguém se perdesse nos destroços, os pilotos do submersível poderiam segurar uma placa direcional com uma mão enquanto continuavam a comer seus sanduíches com a outra!

A tecnologia permitiria que os mergulhadores continuassem com as filmagens necessárias enquanto o submersível prolongava as horas de investigação e fotografia.

Tais preparativos serviram para restaurar minha confiança e superar meus medos – tanto que o último mergulho da expedição se transformaria em algo muito especial, evento que mais tarde batizei de “O Mergulho do Milhão de Dólares”!

TRÊS MERGULHADORES, grandes amigos que compartilharam muitas aventuras britânicas ao longo dos anos, juntaram-se a mim para reviver meu grande mergulho dos anos 90. Com o italiano Edoardo Pavia, o americano Michael C Barnette e Rich Stevenson, conduzimos um passeio completo por esse enorme naufrágio em um único mergulho.

Minha scooter Suex movida a lítio me impulsionou ao lado dos outros enquanto eu mais uma vez cruzava o convés do transatlântico. Isso e a mistura heliox respirada através do meu rebreather Inspiration me ajudaram a obter uma nova perspectiva espetacular do Britannic.

Assistindo do conforto do melhor assento da casa, Kohler seguiu no submersível Triton 3300/3 ao lado do piloto Dmitry Tomashov.

Enquanto o diretor de fotografia russo Sergey Machilskiy capturou cada quadro daquele mergulho incrível em sua câmera Red Epic 5K para as grandes telas de cinema.

O pai de Dmitry, Evgeny, manobrou habilmente seu próprio submersível de deslocamento mínimo, especialmente construído para um homem, em posições a partir das quais destacava locais como as hélices e a proa, fazendo com que parecessem algo saído de um cenário de Hollywood.

O ROV filmou tudo por trás enquanto os que estavam em cima assistiam maravilhados! Só a tecnologia desse único mergulho custou milhões de dólares, e cada novo ângulo daquele naufrágio de 100 anos me deixou sem fôlego.

A interação entre a tecnologia de ponta de então e de agora foi como testemunhar o momento em que o homem inventou a eletricidade!

E as mais de cinco horas de decoração que se seguiram foram realizadas no luxo do sino de mergulho e tudo o que o acompanha – chocolate, sushi, doces Haribo variados e, cortesia de Evan Kovacs na parte superior, música ambiente!

O maior mergulho em naufrágios de todos os tempos? Eu sugeriria que sim. Circunavegar o Britannic em seu ano de centenário com toda aquela tecnologia finalmente superou meu mergulho memorável da década de 1990.

Parecia um mergulho de ficção científica, disse a Kohler enquanto ele saía da escotilha do submersível horas depois, mas ele discordou da minha descrição: “Ficção científica – não! Acho que você descobrirá, Leigh, que de onde eu estava assistindo, aquele mergulho que você acabou de fazer era um fato científico! ”

VAMOS MANTER CONTATO!

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Daniel Smith
anos 2 atrás

Leitura extraordinária! Realmente faz com que apreciemos aqueles que são apaixonados pela criação e exploração e também aqueles que gastam muito do seu tempo e dinheiro para criar a tecnologia e trabalhar, planejar e financiar e expedir como esta para que o resto de nós possa desfrutar do produto final!

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