Fui dar um mergulho e vi um peixe

Maine

Editor-chefe do Guia de fotografia subaquática NIRUPAM NIGAM mergulhou no Golfo do Maine, um corpo de água historicamente conhecido como “o celeiro da América do Norte” – só que agora, como ele relata, está vazio. Ele tirou fotos de qualquer maneira

Quando criança, tive a sorte de passar os verões com meus avós no estado de Maine, no nordeste dos EUA (aka Terra de férias).

Isso significou dias quentes e úmidos explorando faróis ao longo de uma costa acidentada, tempestades ocasionais e muitos rolos de lagosta. Os mercados de peixe pungente, com pessoas igualmente pungentes, estavam sempre abastecidos de caranguejos, tamboril, arinca e lagosta – por vezes tão baratos como 4 dólares o quilo!

Com as suas montanhas de gelo e a proximidade da frota pesqueira do Atlântico Norte, estes mercados têm uma história profunda que remonta antes da colonização europeia na América do Norte, no século XVI – uma época em que o bacalhau permanecia supremo na paisagem marinha.

Mas à medida que os ventos do tempo sopram contra as costas do Atlântico Norte, o bacalhau foi objecto de sobrepesca e foi substituído por outras espécies menores. Em 1992, as populações de bacalhau do Atlântico atingiram 1% dos seus níveis históricos, nunca mais recuperando.

Fish
Um farol em Cape Cod, cujo nome deriva de suas lendárias populações de bacalhau

Depois de regressar à região com experiência de trabalho como cientista pesqueiro, comecei a notar uma tendência interessante… a distribuição do peixe nos mercados era muito diferente da minha infância.

Se você entrar em um mercado de peixes do Maine agora, verá muito mais espécies estrangeiras, bem como peixes que você nunca esperaria que fossem comestíveis. Veja o robin do mar. No mês passado, visitei um mercado repleto dessas criaturas ossudas e de aparência bastante estranha. Um pequeno quadro-negro empoleirado ao lado de seus corpos gelados dizia simplesmente “para ensopados”. É evidente que os peixes escolhidos já nadaram desde então. 

Fish
Cabana de pescador original da Nova Inglaterra que inspirou uma taverna na cena de abertura de Herman Melville's Moby Dick

Foi nesta recente aventura na Nova Inglaterra que fui convidado para uma turnê a Instituição Oceanográfica Woods Hole – um centro de renome mundial para a investigação oceânica e sede do HOV Alvin.

Ao conversar com o cientista-chefe do Laboratório de Oceanografia Pesqueira e Ecologia de Larvas de Peixes, aprendi algo que me pareceu alarmante. A pesca experimental estava sendo estabelecida longe da costa da Nova Inglaterra, em busca de novos pesqueiros na zona mesopelágica ou zona crepuscular.

Foi então que percebi que a saúde da pesca na Nova Inglaterra estava definitivamente em apuros. Os peixes na zona crepuscular são pequenos, pegajosos e raros. Quando fiz a pergunta: “Porque é que alguém iria pescar lá fora?”, recebi uma resposta assustadora: “Esse é o próximo local para pescar, uma vez que pescamos tudo ao longo da costa. Não tem sido muito lucrativo.” 

Buraco das madeiras
O campus e navio de pesquisa Neil Armstrong em Woods Hole

Essa revelação me deixou ansioso para colocar minha câmera e eu abaixo das águas frias, cinzentas e temperamentais do Atlântico Norte. Queria ver pessoalmente esta antiga paisagem marítima antes de ser totalmente explorada – uma paisagem marítima que sustentou a América do Norte durante séculos. 

Depois de uma viagem de quatro horas pela costa até o Golfo do Maine e de um ataque de Covid, encontrei dois colegas de mergulho que estavam terminando sua pesquisa de doutorado na Universidade do Maine.

“Não tenha muitas esperanças”, disseram eles, “não há muito para ver por aqui”. Em qualquer mergulho, disseram-me, avistaram apenas alguns peixes e talvez uma lagosta. Na verdade, estavam a estudar o que acontece às populações de algas depois de todo o bacalhau ter sido pescado e os ouriços terem sido enviados para a Ásia. Aparentemente, tudo o que resta são muitas algas marinhas. 

Estrela do Mar
Seastar e algas no recife rochoso de Cape Elizabeth, no Golfo do Maine

Paramos no Twin Lights State Park, em Cape Elizabeth, com os baús cheios de equipamento de mergulho. Uma brisa fria do oceano atingiu meu rosto quando abri a porta do carro. Notei um velho farol decrépito situado em um penhasco com vista para o Atlântico. “É isso”, disse meu amigo, “o local de mergulho fica embaixo daquele farol”.

Felizmente o swell estava calmo – um passo errado na costa rochosa poderia significar uma queda forte com muito equipamento e equipamento fotográfico pesado.

Depois de vestir roupas íntimas grossas de lã e roupas secas, entramos na água fria de 5.5°C e saímos para o mar com firmeza. Enquanto nadava, notei uma série de bóias que acompanhavam o contorno da costa. A água era rasa, então mergulhei a cabeça para ver fileiras de armadilhas para lagostas. Todos eles estavam vazios. 

Armadilha para lagosta
Armadilha de lagosta vazia nas águas rasas do Cabo Elizabeth

À medida que caminhávamos sobre o local de mergulho, demos permissão um ao outro e descemos para profundezas verdes e turvas. O terreno rochoso abaixo formava cristas que atravessavam cada vez mais fundo o mar. Seguindo por uma dessas cristas nadamos, esperando a passagem das criaturas.

Nadamos e nadamos... e nadamos. Ocasionalmente, víamos um pequeno caranguejo entre leitos de algas ou uma água-viva flutuando na água. Tunicados de vasos invasores (Ciona intestinalis) revestiu o fundo do mar. Mas a paisagem marítima era árida e uma calma misteriosa permeou o oceano.

Tunicados de vaso
Tunicados de vasos invasores cobrem o fundo do mar

O mais perturbador é que durante o nosso mergulho de 70 minutos – muito longo para os padrões da maioria das pessoas – vi apenas um peixe. Era um escultor pequeno e despretensioso, bem camuflado entre as algas marinhas.

Em meus 12 anos de experiência de mergulho ao redor do mundo, nunca havia mergulhado com apenas um peixe. É o equivalente a caminhar por uma floresta e ver apenas uma árvore. Ou testemunhar o último bisão solitário nas Grandes Planícies. O Atlântico Norte está a testemunhar o fim biológico de uma era.

Apenas peixe
Não é o meu melhor foto, mas este é o pequeno escultor que vi. O único peixe no mergulho

Agora não me interpretem mal. Existe alguma sazonalidade quando se trata de populações de peixes ou lagostas. Mas já mergulhei em outras regiões do Atlântico Norte e do Oceano Ártico. Mesmo nos portos de pesca tradicionais noruegueses, vi milhares de escamudo, bacalhau e arinca a mais do que naquele dia no Golfo do Maine. É o oceano. Deve haver muitos outros peixes no mar. 

Medusa
Uma pequena água-viva flutua nas águas vazias

Nos dias que passei a recolher dados de pesca para o Administração Oceânica e Atmosférica Nacional (NOAA), foi fácil se perder nos números. As capturas que vi desembarcadas transformar-se-iam em fichas técnicas a serem arquivadas num escritório governamental distante. É fácil esquecer que aqueles milhões de quilos de peixe nas nossas fichas técnicas são acontecimentos reais, no mundo real.

Eles se traduzem em oceanos vazios. E, para um fotógrafo subaquático, isso se traduz na falta de foto assuntos.

As unidades populacionais de bacalhau do Atlântico Norte podem ser uma causa perdida. Afinal, são um estudo de caso para o que os cientistas chamam de “vórtice da extinção”. Mas talvez estas fotografias possam recordar-nos o que está em jogo no resto do mundo se não analisarmos atentamente as nossas práticas de pesca industrial. Então dê uma olhada nessas fotos vazias. Eles são um lembrete do que foi e do que pode ser.

Caranguejo
Um caranguejo eremita olha para o fotógrafo curioso olhando para ele

Sempre há algo que você pode fazer

Aqui estão algumas coisas que aprendi que podem impedir que o resto do mundo se torne o Golfo do Maine: 

  1. Nade sem protetor solar. Protetor solar prejudica corais
  2. Apanha o lixo. Há muito disso
  3. Tire uma foto de um peixe, mas não muitos
  4. Saiba de onde vêm seus frutos do mar. Compre de pescarias sustentáveis. Use a Sociedade de Conservação Marinha Guia de bons peixes
  5. Coma mariscos bivalves cultivados. É ainda melhor para o meio ambiente do que ser vegetariano. Basta perguntar Ray Hilborn
  6. Coma iscas, como sardinhas e anchovas. É melhor para o meio ambiente do que comer outros peixes
  7. Não coma tubarão-nadadeira sopa
  8. Colha o quanto precisar (dentro dos limites legais), mas não mais
  9. Tente evitar o fundo quando estiver mergulhando. Use um dedo em uma pedra para estabilidade
  10. Mergulhe localmente o máximo possível
  11. Apoie recifes artificiais, como naufrágios
  12. Mantenha os animais de estimação longe das poças de maré (você ficaria surpreso com o que eles podem comer)
  13. Passe um tempo na praia. Quanto mais gente lá, mais as pessoas se importam

Este artigo apareceu originalmente em Guia de fotografia subaquática  

Nirupam

Fotógrafo subaquático e cientista pesqueiro Nirupam Nigam cresceu em Los Angeles e começou a mergulhar nas Ilhas do Canal. Ele trabalha como observador de pesca em barcos no Mar de Bering e no Pacífico Norte e, quando não está no mar, viaja com a noiva tirando fotos. O site dele é Fotos do mar.

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